Вход | Регистрация
Детские карточки Звуки Животных Машин Овощи Фрукты
Детские карточки. Бесплатное приложение для Android от Репки.
Детские карточки - это развивающее приложение для знакомства ребенка с миром животных, транспортом, окружающими предметами, овощами и фруктами. Приложение включает более 150 изображений HD качества и короткий звук для лучшего восприятия ребенком, также есть режим игры по каждой категории.
Внеклассное чтение
Внеклассное чтение
Отправляетесь в отпуск с детьми, и не хотите нагружать багаж книгами - возьмите Репку с собой. Все сказки для внеклассного чтения собраны здесь!
Некрасов Николай Алексеевич
День рождения сегодня: Некрасов Николай Алексеевич
Найдите произведение автора, которое будет Вам по душе.
Все сказки в алфавитном порядке ЗДЕСЬ!
Давно ли вы читали детскую литературу? Окунитесь в детство - мир волшебства - на нашем замечательном портале Репка!
Не можете читать сейчас?..
Возьмите сказку с собой, скачав ее в удобном для Вас формате.
PDF, EPUB, FB2, HTML, TXT
Категории

Аудио

Стихи

Басни

С картинками

Популярные сказки
Автор: Диксон Франклин    |    Просмотры   59   |    Понравилось   0

Скачать СкачатьPDF | EPUB | FB2 | HTML | TXT
Можно прочитать за 235 мин.
Тайна совиного крика

ПУМА ПРЫГНУЛА
Да здравствуют каникулы! — воскликнул Чет Мортон. — Теперь до самого сентября никаких уро-ков!
Добродушный толстяк сидел развалившись между Фрэнком и Джо Харди на переднем сиденье мощ-ного желтого автомобиля с откидным верхом и дремал. С тихим урчанием машина мчалась по шоссе штата Пенсильвания, мимо тщательно обработанных полей фермеров, потомков голландских пересе-ленцев.
За рулем был Фрэнк Харди. Он не отрывал глаз от дороги, которая вечером этого солнечного июнь-ского дня должна была привести их к зеленому лесному массиву горного хребта Поконос .
— Знаешь, Чет, в этих местах водятся ведьмы, — сказал тем временем Джо. — Видишь вон тот знак? Он должен их отпугивать.
Джо указал на яркий круг, нарисованный на стене большого красного коровника.
Когда машина проезжала мимо коровника, Чет приоткрыл один глаз и переспросил:
— Для чего он, ты говоришь?
— Чтобы уберечься от дурного глаза и порчи. Считается, что он отводит молнию и защищает ферму от ведьм.
— От ведьм?! — встрепенулся толстяк; он выглядел явно взволнованным. — Это в наше-то время?
— Конечно, — продолжал поддразнивать его Джо. — Если ведьма наведет порчу на твою корову, она перестанет давать тебе молоко. А такие круги предохраняют от дурного глаза.
Чет подозрительно посмотрел на два коровника, мимо которых они проезжали, голубое небо над голо-вой и снова оглядел все вокруг.
— Не трепись! Никто в такую ерунду больше не верит. На дворе двадцатый век. Кончайте разыгры-вать меня, ребята, договорились? Сейчас каникулы, и я намерен только есть и спать. Давайте не будем заниматься никакими тайнами!
Он поудобнее устроился на сиденье и снова закрыл глаза. Фрэнк и Джо понимающе переглянулись.
— Пришло время сказать тебе правду, Чет, — вступил в разговор Фрэнк. — Мы едем не на прогулку, чтобы просто разбить лагерь и пожить в свое удовольствие на природе. Нам надо разыскать старинного друга отца, капитана Томаса Мэгуэра. Он живет на краю Черной долины, где-то вот в тех горах, которые перед нами.
— Капитана Мэгуэра? — подозрительно спросил Чет. — Он что, служит в каких-то войсках?
— Нет, в полиции. Вернее, служил. Он был начальником полиции пять или шесть лет назад, а потом вышел в отставку.
— Так я и знал! — взорвался Чет. — Опять какая-то тайна! Стоит человеку настроиться на приятные, спокойные каникулы, как братцы Харди втягивают его в какую-нибудь детективную историю. А уж когда они начинают действовать совместно с полицией — жди неприятностей, в особенности для старика Чета. Ладно, говорите уж сразу, я готов выслушать все, даже самое худшее. Что на этот раз?
— Видишь ли, — начал Фрэнк, — вокруг Черной долины происходят какие-то странные вещи. Капитан Мэгуэр прислал отцу письмо. Конкретно он ничего не сообщает, а только просит отца приехать и разо-браться.
— К сожалению, сам отец не смог поехать, — продолжил Джо. — Он работает вместе с полицией шта-та Нью-Джерси, по сути дела, недалеко отсюда, где орудует новая шайка угонщиков автомашин. И кроме того, кто-то там занимается хищением оборудования, которое предназначается для носовых частей управляемых ракет. Оно пропадает во время перевозки к месту сборки.
— Действительно, это очень важное дело, — согласился Чет.
— Отец узнал, что мы собираемся отправиться в поход, и предложил разбить лагерь неподалеку от дома капитана Мэгуэра, — закончил Фрэнк.
— Ну что, Чет, поворачиваем обратно? — подколол приятеля Джо, однако они с Фрэнком прекрасно знали, что, несмотря на постоянное нытье, их друг не только обладает большим запасом мужества, но еще и любопытен.
— Наверное, теперь мы уже не сможем повернуть обратно, — проворчал Чет. — Пропадут все наши запасы продуктов!
День уже клонился к вечеру, когда процветающая долина Пенсильвании, где жили потомки приехав-ших из Голландии переселенцев, осталась позади. Дорога пошла вверх, изгибаясь по склону покрытого густым лесом холма. То тут, то там среди пышной растительности по обеим ее сторонам виднелись се-рые каменистые участки.
— Вот мы уже и в горах, — заметил Джо.
Перевалив гребень горы, дорога пошла вниз, а затем по ровной долине устремилась к следующей гряде. Впереди показались дома небольшого городка.
Внезапно тишину нарушили звуки музыки и голоса, доносившиеся из громкоговорителя. Ребята навострили уши, стремясь понять, откуда они доносятся.
— Все ясно! — крикнул Чет.
Впереди виднелись два колеса обозрения и несколько ярких шатров. Над самым большим развева-лось пестрое полотнище:
ЦИРК КЛАТЧА
— Ура! — радостно завопил Чет. — Пошли туда, парни, я чую запах попкорна!
Посмеиваясь, Фрэнк остановил машину, и друзья ступили на территорию цирка. Из громкоговорителей вовсю гремела музыка, толпы людей сновали туда-сюда, бешено крутились моторы аттракционов — «чертова колеса», карусели, качелей и многих других. Люди на них пронзительно визжали, а с подмост-ков аттракционов кричали зазывалы.
Чет тут же купил себе бумажный стакан попкорна, пакетик арахиса и пушистое облако розовой слад-кой ваты.
— А как насчет этого? — спросил Джо, указывая на афишу:
ПОЛКОВНИК БИЛЛ ФАНДЕР Бесстрашный укротитель зверей
Донесшийся из шатра рев какого-то дикого зверя убедил ребят в мужестве полковника, и уже через секунду Фрэнк, Джо и Чет вошли в шатер и сели на свободные места.
В центре большой круглой клетки стоял человек в белой рубашке, белых бриджах и черных лакиро-ванных сапогах. Его густые темные волосы, усы, мохнатые брови, пронзительный взгляд и черный скру-ченный кнут говорили о силе и власти. Они были ему безусловно необходимы: по периметру клетки на равном расстоянии друг от друга на небольших тумбах сидели четыре огромных зверя. Два — коричне-вато-желтые, два — черные. Все они пристально смотрели на человека и нервно били длинными хво-стами.
— Пумы, — прошептал Джо. — К тому же очень большие
Щелкнул черный кнут. Укротитель поворачивался по очереди к каждому зверю, заставляя его слезть с тумбы и снова на нее забраться.
— Здорово работает парень! — восхищенно заметил Фрэнк. — Обратите внимание, он все время стоит спиной то к одному, то к другому зверю, подвергая себя смертельной опасности.
И как только Фрэнк сказал это, рычащая черная пума, которая в этот момент находилась как раз за спиной укротителя, подобралась и прыгнула!
— Он погибнет! — пронзительно крикнул Чет, роняя на пол попкорн, арахис и сладкую вату.
Предупрежденный воплем Чета, полковник Фандер мгновенно обернулся и молниеносными ударами кнута загнал рычащую пуму обратно на ее место.
— Потрясающе! — сказал Чет сидящему рядом с ним мужчине.
— Да, он умеет работать, — согласился незнакомец. — Хотя недавно одна из них чуть не растерзала его — огромная рыжая дьяволица. В конце концов ему пришлось от нее избавиться.
Потрясенные увиденным, ребята досмотрели до конца номер полковника Фандера и продолжили свое путешествие.
Спустя два часа, когда уже наступил вечер, желтая машина с откидным верхом медленно ползла вверх по крутой грунтовой дороге, по обеим сторонам которой стоял высокий темный лес.
— По-моему, мы едем в правильном направлении, — сказал Фрэнк, — но все-таки не мешает прове-рить. А вот и какой-то дом.
Машина остановилась перед невысоким забором, за которым виднелся старый, видавший виды дере-вянный дом. Кругом царила мертвая тишина.
— Наверное, тут никто не живет, — заметил Джо, оглядываясь вокруг.
Однако, когда они подошли к калитке, Фрэнк вдруг обнаружил тропинку, которая петляла среди дере-вьев по направлению к боковой части дома.
— Кто-то идет!
Из леса появилась худая озабоченная женщина, тащившая за руку мальчика лет семи, который зали-вался горючими слезами. Увидев ребят, женщина сказала:
— Здравствуйте, меня зовут миссис Томпсон. Могу я вам чем-нибудь помочь?
— Да, — ответил Фрэнк. — Это верхняя дорога? Мы ищем дом капитана Мэгуэра.
Женщина, на которой было выцветшее, но отглаженное ситцевое платье, подошла ближе и внима-тельно всмотрелась в лица ребят.
— Мэгуэра? Это вверх до самого конца дороги. Он живет в последнем доме, на самом краю Черной долины. — Отвечая, миссис Томпсон снова внимательно оглядела ребят.
Тем временем Чет повернулся в мальчику, который продолжал плакать.
— Бедняга, — сочувственно сказал он. — Не возражаете, если я дам ему конфету, миссис Томпсон?
— Конечно. Только это ему не поможет. Вчера вечером у него пропала собака, и теперь ничто не мо-жет его утешить.
— Плохо дело, — ответил Чет. — Может быть, она нам попадется, миссис Томпсон. Какая она из се-бя?
— Да маленькая такая, коричневая. Одно ухо белое, а на ошейнике медальон с ее кличкой — Скиппи.
— Мы будем иметь это в виду.
Когда ребята возвращались к машине, они услышали, как миссис Томпсон сказала строго:
— Бобби, перестань плакать и иди в дом, — а потом крикнула ребятам: — Подождите!
Удивленные, они повернули обратно. Миссис Томпсон вышла за калитку и, явно волнуясь, сказала тихим голосом:
— Вы кажетесь такими симпатичными ребятами, что я считаю своим долгом предупредить вас: не приближайтесь к Черной долине!
— Но почему, миссис Томпсон? — спросил Фрэнк.
— Там часто появляется привидение... ну, ведьма. Двести лет назад в этих краях жила красивая мо-лодая женщина, которая превратилась в ведьму. Она накладывала заклятия на собак, и те исчезали и погибали. А потом мало-помалу стали болеть и умирать люди.
— Но разве люди не могли с ней как-то справиться? — недоверчиво спросил Чет.
— Пробовали. Поймав ее, люди решили, что* она перестанет колдовать. Но она только с презрением смотрела на них и молчала. А через некоторое время убежала и исчезла внизу в долине. Но ночью она стала подниматься на гору и бродить вокруг. У коров пропадало молоко, собаки умирали. На рассвете люди видели, как она спускается обратно в долину. А потом однажды ночью из долины донесся ужасный пронзительный вопль. Утром, когда несколько храбрецов отважились спуститься туда, они увидели в земле огромную, словно выжженную огнем, дыру!
— Ч-что же там произошло? — пролепетал Чет.
— Люди решили, что приходил сам сатана. Он схватил ведьму и утащил к себе в подземелье.
Потом, — добавила миссис Томпсон, подчеркивая каждое слово, — спустя сто лет собаки опять начали исчезать, а ночью из долины снова стали доноситься вопли ведьмы. Вскоре все это прекрати-лось. А теперь послушайте, мальчики! Прошло еще сто лет, и вот опять собаки исчезают, а по ночам мы слышим, как в Черной долине вопит ведьма!
Женщина внимательно посмотрела на ребят. Лицо у Чета Мортона было белым, но в глазах Фрэнка и Джо Харди она прочла лишь некоторое удивление и недоверие.
— Если что, не обижайтесь. — Миссис Томпсон резко передернула плечами. — Не говорите, что я вас не предупреждала!
С этими словами она повернулась и пошла к дому.

ПОЛУНОЧНЫЙ УЖАС


— Нагнала на меня эта женщина страху — до сих пор по спине мурашки бегают, — дрожащим голосом сказал Чет, когда машина медленно ползла вверх по склону холма.
— Расслабься, — посоветовал ему Джо. — Ты же сам говорил, что в эту чертовщину никто больше не верит.
— Не знаю... в этих краях, может быть, и верят, — тревожно продолжал Чет. — Кругом такие густые леса и почти никакого жилья. Ты считаешь, что все это ее фантазия? Но ведь кто-то — или что-то — увел же собаку Бобби!
— Вот так и рождаются подобные басни, — ухмыльнулся Джо. — Случись что-нибудь непонятное, и, вместо того чтобы искать разумное объяснение, суеверные люди сразу же думают о колдовстве и вся-ких ведьмах.
— Не знаю, — задумчиво вставил Фрэнк. — Эти пронзительные вопли, Джо... Миссис Томпсон не ста-ла бы говорить нам о них, если бы сама их не слышала.
Первое, что увидели на вершине холма ребята, был висящий на столбе свежеокрашенный почтовый ящик, на котором аккуратно была выведена фамилия: «Т. Мэгуэр».
За ящиком простиралась небольшая, поросшая высокой травой поляна, окруженная вечнозелеными хвойными деревьями. Справа разместился аккуратный деревенский коттедж из бруса, скрепленного бе-лым строительным раствором. За домом стоял старомодный автомобиль.
— Ну и машина у капитана Мэгуэра! — засмеялся Джо. — Ей не меньше пятнадцати лет, но у него она выглядит, как новенькая... точь-в-точь такая, какой я видел ее в последний раз.
Сразу же за домом ребята обнаружили крутой обрыв. Сочная трава уступала место серой каменистой поверхности, которая круто обрывалась вниз и исчезала в лесном массиве глубокой чашеобразной до-лины. А по ее верхнему краю тянулись скалистые уступы, опоясывая долину подобно ободку огромного сосуда. Кое-где скалы перемежались полосками зелени — по-видимому, это были тропинки, ведущие в долину.
— Должно быть, это и есть Черная долина, — тихо сказал Фрэнк. — Странно, что, хотя еще светло, даже деревья внизу кажутся черными.
— Не пора ли нам устраиваться? — бодро предложил Джо. — Странно, что капитан Мэгуэр не вышел нас встретить. Капитан Мэгуэр! — крикнул он, повернувшись к дому. — Это Фрэнк и Джо Харди! Мы при-ехали!
Из аккуратного маленького коттеджа и окружающего его леса не донеслось ни звука. Ребята были удивлены: они ведь писали о своем приезде. Они поднялись на крыльцо и постучали.
—Никого, — растерянно сказал Джо. — Может, толкнемся в дверь?
Дверь оказалась незапертой, и, войдя, ребята оказались в маленькой, но уютной комнате, у одной из стен которой стояла узкая койка. Никаких признаков хозяина не было. Заглянув в крохотную кухоньку, Чет Мортон воскликнул:
— Господи! Да здесь можно купаться!
Фрэнк и Джо бросились в кухню и обнаружили своего друга стоявшим в огромной луже. В остальном кухня отличалась чистотой и опрятностью: поблескивали висевшие на стенке кастрюли, на занавесках не было ни единого пятнышка, все лежало на своем месте.
— Вода на полу?! Это удивительно! Капитан Мэгуэр опрятнее, чем любая домохозяйка! — не мог сдержать ухмылки Джо.
— Наверное, где-то водопровод протекает, — уныло заметил Чет. — Мои новенькие мокасины насквозь промокли! К тому же вода очень холодная.
— Потому что это талая вода. — Фрэнк нагнулся над стоявшим в углу стареньким холодильником и вытащил из-под него поддон, вода из которого переливалась через край, увеличивая лужу на полу. Чет ухмыльнулся.
—Холодильник старенький, —коротко пояснил Фрэнк. — Лед внутри тает, а вода должна куда-то сте-кать. Я бы просверлил для нее сток в полу.
— Интересно, почему капитан Мэгуэр не вылил воду из поддона? — нахмурился Джо, поднял поддон и вылил воду в раковину.
— Действительно, странно, — кивнул головой Фрэнк. — Ведь капитан ненавидит беспорядок. Он бы наверняка вернулся и вылил воду, если бы его не задержал какой-то непредвиденный случай!
— И койка не застелена, — задумчиво проговорил Джо. — Это тоже на него не похоже.
— Все это говорит о том, что капитан Мэгуэр в спешке покинул дом, — подвел итог Чет.
Охваченные внезапной тревогой, ребята поспешили на поляну. Подойдя к краю обрыва, Фрэнк сложил рупором ладони и крикнул:
— Капитан Мэгуэр! Ка-пи-тан Мэ-гу-эр! Напрягая слух, они ждали, но из темной долины не донеслось ни звука, даже эхо не откликнулось.
— Надо его разыскать, — решил Фрэнк. — Он, может быть, где-то поблизости, раненый. Я иду в лес с этой стороны дома, а ты, Джо, вместе с Четом прочеши лес с другой стороны. И все время окликай капи-тана Мэгуэра.
Следуя указанию Фрэнка, Джо и Чет ринулись в лес. Могучие, не пропускающие свет деревья заду-шили почти всю растительность внизу, поэтому продвигаться вперед было легко. Мало-помалу крики Фрэнка перестали доноситься до них. Тень под деревьями сгустилась, еще полчаса — и наступит полная темнота.
— Скоро ночь, — заметил Чет. — Мой желудок напоминает мне, что время ужина давно прошло, а мы все крутимся здесь без толку. Пошли обратно!
Когда они вернулись на поляну, Джо окликнул брата, но никто не ответил.
— Только этого не хватало! — в отчаянии простонал Чет. — Сначала исчез капитан Мэгуэр, а теперь Фрэнк.
— Ш-ш-ш! — прервал его Джо. — Что это? На поляне теперь стало почти совсем темно. Из леса до-несся какой-то хруст — кто-то пробирался сквозь заросли.
— Джо! Чет! — раздался знакомый голос, заставивший Чета облегченно вздохнуть. Через минуту по-явился и сам Фрэнк.
— Никаких следов капитана, — коротко сообщил он. — Я нашел только тропу, которая ведет в доли-ну, и спустился по ней довольно далеко. Поэтому и задержался. Но и там я ничего не увидел.
— Это действительно загадка какая-то, — покачал головой Джо. — Но мы отгадывали загадки и по-чище этой. Давайте занесем веши в дом, на поляне больше нечего делать.
Вскоре маленький домик наполнился соблазнительным запахом жареной ветчины с фасолью. Пока Чет Мортон уминал вторую порцию, Фрэнк и Джо, сидя рядом с ним за кухонным столом, обсуждали, ку-да мог уйти капитан Мэгуэр.
— Дверь была незаперта, автомобиль стоит на месте, — размышлял вслух Фрэнк. — Из этого можно сделать два вывода.
— Либо он уехал с кем-то на его машине, либо ушел пешком, — подхватил Джо. — А теперь, если он ушел пешком, то почему? Возможно, потому, что отправился в те места, куда на машине не проедешь?
—В долину! — воскликнул Фрэнк. — Я уже думал об этом.
— Послушайте, ребята, — покончив с ужином, подал голос Чет Мортон. — Я знал, как вы оба обожае-те разные загадки, так что, пока вы их разгадываете, я вымою посуду. Но с одним условием.
— Каким?
— Вы принесете дрова и растопку для печки.
Братья расхохотались и, выйдя из дома, направились к поленнице. Скоро они вернулись, неся охапки дров.
Чет принялся накачивать ручным насосом воду, а два юных детектива занялись осмотром дома, ста-раясь найти ключ к разгадке тайны исчезновения капитана.
— Вот уже кое-что, — крикнул Джо из жилой комнаты. — Из стойки для оружия капитана исчезло то ли ружье, то ли дробовик!
В ящике кухонного стола Фрэнк нашел, по его мнению, кое-что более важное.
— Иди сюда, Джо! — крикнул он брату. Джо поспешил на кухню и увидел, что Фрэнк рассматривает обыкновенный календарь за последние два месяца.
— По каким-то определенным дням, — объяснил Фрэнк, — капитан Мэгуэр записывал названия пород собак и фамилии их владельцев. Обрати внимание на запись от 10 июня: «Палевый жесткошерстный те-рьер, хозяин Дж. Бруэр».
— Очень интересно, — согласился Джо, беря календарь. — Постой! Под некоторыми датами есть еще и другая отметка: «Она вопила».
— «Вопила»... — повторил мывший посуду Чет. — Кто вопил? Ведьма? О Господи! Я совсем про нее забыл! Значит, капитан Мэгуэр тоже слышал ее?
— Может быть, Чет, — серьезно ответил Фрэнк. — И делал отметки о собаках. Помнишь то поверье, согласно которому ведьма убивает собак?
— Слушайте, а как насчет Бобби Томпсона, мальчугана, который плакал? — спросил Чет. — Его фа-милия там записана?
Фрэнк быстро просмотрел календарь.
— Нет, ведь собака у него пропала только вчера вечером. По-моему, это означает, что вчера вечером и, возможно, сегодня днем капитана Мэгуэра здесь вообще не было.
— Очень может быть, — ответил Джо. — Мне кажется, что именно по поводу этой истории с собаками и ведьмами капитан Мэгуэр и хотел посоветоваться с отцом!
— Вероятно, так, — согласился Фрэнк. — И я боюсь, что с капитаном что-то случилось. Завтра утром, как только рассветет, займемся его поисками.
— Отсюда следует, что сейчас нам лучше всего завалиться спать, — зевнул Чет. — Ну что, парни, бросим монетку, кому спать на койке?
— Занимай ее ты, Чет, — засмеялся Джо, — а мы с Фрэнком» ляжем в спальных мешках на полу.
Яркие газовые фонари, гудевшие ровно и мягко, были погашены, и дом погрузился в темноту. Устав-шие от долгого путешествия и разыгравшихся вечером событий ребята крепко уснули.
В полночь их разбудил жуткий, наводящий ужас вопль. Они лежали неподвижно, с широко открытыми глазами, напряженно ожидая, что он повторится.
И вопль раздался снова. Протяжный, пронзительный визг, похожий на вопль охваченной ужасом жен-щины. Кажется, он доносился откуда-то из глубины долины.
Когда крик замер, Чет прошептал:
— Как вы думаете, может быть, капитан Мэгуэр, услышав это вчера ночью, пошел узнать, что там происходит?
— Не знаю, — вскакивая, ответил Фрэнк. — Но вопль есть вопль. Звучит он так, словно кому-то грозит страшная опасность. Одеваемся и идем!
Спустя несколько минут ребята во главе с Фрэнком торопливо спускались по крутой лесной тропе в долину. Свет их фонариков отбрасывал на огромные валуны и густую растительность причудливые те-ни. Корни деревьев и острые камни на незнакомой тропе преподносили неприятные сюрпризы и таили опасность.
Они так никого и не увидели, и в конце концов путь им преградил ревущий горный поток.
— Вечером я дошел как раз до этого места, — крикнул Фрэнк, перекрывая шум бурлящей воды. — Придется рискнуть и перебраться на другой берег.
— Пошли! — Джо первым бросился в воду.
Мощный пенистый поток ударил его с такой силой, что он потерял равновесие. Джо покачнулся, упал вниз лицом и скрылся в глубине.

ЖУТКАЯ ТРОПА


— Не теряй Джо из виду! Направляй на него оба луча! — С этими словами Фрэнк Харди сунул свой фонарик Чету, а сам бросился в бурлящую стремнину.
Ледяная вода плотно обхватила его тело. По-видимому, Джо потерял сознание и его отнесло на не-сколько футов вниз по течению. Осторожно нащупывая ногами предательское дно, Фрэнк дюйм за дюй-мом продвигался вперед. «Лучше продвигаться медленно, чем рисковать и свалиться сейчас в воду», — думал он.
Наконец, направляемый лучами фонариков Чета, Фрэнк добрался до брата. Джо лежал без сознания перед огромным валуном, к которому его прибило потоком; голова его лишь чуть-чуть возвышалась над поверхностью воды.
Тщательно найдя точку опоры, Фрэнк нагнулся и взвалил обмякшее тело брата на плечи, как это обычно делают пожарники, вытаскивая людей из огня.
— Сюда, Фрэнк! — крикнул Чет, освещая ему фонариком путь.
Пошатываясь, Фрэнк добрался до берега. Чет помог ему осторожно опустить Джо на землю.
— Он... он дышит? — запинаясь, спросил Чет, стаскивая с себя рубашку, чтобы растереть Джо.
— Дышит. С ним будет все в порядке. Сильно ударился головой, вот и все, — коротко ответил Фрэнк, указывая на кровавую ссадину на виске Джо. Потом он быстро снял с брата мокрую одежду, и Чет при-нялся энергично растирать приятеля своей огромной шерстяной рубашкой.
Вскоре, заморгав от света направленных на него фонариков, Джо слабо улыбнулся, глядя на взвол-нованные лица друзей.
— Эй, уберите свет! И что вы сделали с моей одеждой?
— Забудь про свою одежду! — скомандовал Чет. — Надевай мою рубашку, в ней ты быстро согре-ешься. Вы, братцы Харди, возвращаетесь немедленно домой, чтобы обсохнуть у печки. Кто бы ни орал тут дурным голосом, он подождет до утра.
Никаких криков в эту ночь больше не было. Утром, когда солнце уже заливало своими лучами ма-ленькую полянку возле домика капитана Мэгуэра, Фрэнк и Джо еще крепко спали, а из кухни доносилось позвякивание посуды и вкусно пахло блинчиками и колбасой.
Бум! Бум! Появившись в дверях комнаты, Чет Мортон бил по сковороде большой деревянной ложкой.
— Завтрак, братва! Вскакивайте и наваливайтесь! Уже почти десять часов.
На полу зашевелились два спальных мешка цвета хаки, и из них высунулись две сонные физиономии.
— Ой-ой! Моя бедная голова! — простонал Джо и сел. — Капитан Мэгуэр не появился, Чет?
— Здесь нет никого, кроме нас с вами и блинчиков, — бодро ответил Чет, возвращаясь на кухню. — Но если вы не поторопитесь, блинчиков не будет!
Угроза Чета сработала. После ночного приключения у братьев Харди появился волчий аппетит, и они, не теряя времени, ринулись к столу. Через полчаса трое друзей, подкрепившись, были готовы к тща-тельному исследованию Черной долины.
— На всякий случай возьму с собой вот это, — сообщил Фрэнк, вешая на шею кожаный футляр, в ко-тором был мощный бинокль.
Фрэнк пошел впереди по крутой извилистой тропе, Джо прикрывал тыл. Под огромными, густа расту-щими Деревьями было сумрачно, яркий солнечный свет едва проникал сюда. Темная, мрачная листва закрывала небо, словно гигантский, почти непроницаемый зонтик.
— Понятно теперь, почему это место называют Черной Долиной, — заметил Джо.
Ветра в этой закрытой со всех сторон долине не было, отчего здесь царила почти неестественная, гнетущая тишина. Ни один листок не шевелился, более того, казалось, в лесу вымерли все его обитате-ли. Голос Джо прозвучал необычайно громко и заставил всех троих насторожиться.
— Подождите! — Чет Мортон резко остановился. — Что это?
Ребята прислушались, напряженно вглядываясь в темную чащу леса
— Просто ворона каркнула, — неудачно пошутил Джо, _ По крайней мере в миле отсюда.
Когда они дошли до бурлящего потока, Джо снял с плеча виток крепкой веревки. Быстро взявшись за работу, братья, чтобы обеспечить безопасный переход, закрепили один ее конец вокруг толстого дере-ва, стоявшего на берегу.
Переправившись через стремнину, ребята продолжили спуск. Вскоре грохот несущейся воды остался далеко позади. И вновь их окружила гнетущая тишина.
Вдруг Чет снова остановился.
— Слышите?
— Ну что на этот раз? — нетерпеливо спросил Джо.
— Мне послышался какой-то шорох.
— Ради Бога, Чет! — Джо насмешливо посмотрел на Чета. — Просто это шуршат штанины твоих брюк. Пошли! Так мы никогда не доберемся до этой долины.
Они продолжили путь вниз по тропе.
— Стойте! — В голосе Фрэнка прозвучала напряженная нотка.
— Ты что-то слышишь? — взволнованно спросил Чет. Фрэнк осторожно оглянулся и пристально огля-дел тропу позади них.
— Не могу избавиться от странного чувства, что кто-то идет вслед за нами.
— И останавливается всякий раз, когда мы останавливаемся, — пробормотал Чет. — Но сейчас я ни-чего не слышу.
Поменявшись местами, ребята снова двинулись вниз по тропе. Теперь впереди шел Джо, а Фрэнк, по-дозрительно оглядывая каждое дерево и каждый кустик, замыкал шествие.
Наконец крутая тропа пошла горизонтально: они были в долине. Ускоряя шаг, Джо стремительно ри-нулся вперед. Не успел он опомниться, как застрял в переплетающихся, словно виноградные лозы, ку-стах. Бесчисленные крохотные колючки вонзились в ноги, проколов толстую джинсовую ткань, и впи-лись, как рыболовные крючки, в обнаженные руки.
_ Ой! — крикнул Джо, отчаянно стараясь вырваться. — Куда это я попал?
_ В заросли шиповника, — смеясь, ответил Фрэнк. — Остынь немного. Перестань вырываться, иди медленно, отодвигая по одной ветке.
Следуя совету брата, Джо высвободился из зарослей и теперь уже осторожно проложил путь. Фрэнк и Чет шли следом. Вдруг Джо снова остановился.
— Фрэнк! Чет!
— В чем дело? Опять запутался?
Победно ухмыляясь, Джо повернулся к товарищам.
— Посмотрите-ка, что я нашел. — Джо с торжеством помахал перед ними ярким клетчатым лоскутком. — Висел на кусте. Похоже, от чьей-то фланелевой рубашки. Может быть, даже капитана! И оказался здесь совсем недавно: ничуть не пострадал от непогоды.
— Дай посмотреть, — попросил Чет, бросаясь вперед сквозь заросли.
— Нечего терять зря время, — ответил Джо. — Капитан Мэгуэр может быть где-то рядом! — И быст-рым шагом пошел по лесной тропе, оставив позади Фрэнка и Чета. Когда те вылезали из цепких зарос-лей, до них донесся еще один победный крик Джо, заставивший их удвоить скорость.
Впереди оказался широкий, с каменистым руслом ручей, который, по-видимому, протекал через всю долину. Стоя на коленях на берегу, Джо вылавливал что-то из небольшого водоворота. Когда подоспели Фрэнк и Чет, он показал им пустой спичечный коробок, мокрый, но все еще яркий и твердый.
— Попал в воду недавно, — отметил при этом Джо.
— Это, конечно, находка, — рассудительно сказал Фрэнк. — Но это не доказательство, что именно капитан Мэгуэр прошел здесь. Это мог быть и другой человек! Идем вдоль ручья и смотрим в оба!
Мягкая влажная земля, покрытая коричневым ковром сосновых иголок, не оставляла следов. Но воз-ле упавшею Поперек тропы огромного дерева острый взгляд Фрэнка обнаружил две четкие чашеобраз-ные вмятины.
И в то же самое время внимание Джо привлекло что-то блеснувшее на солнце на краю тропы. Пройдя по густой траве, росшей на берегу ручья, он поднял пару стреляных ружейных гильз.
— Стреляли совсем недавно, — понюхав их, заметил Джо. — Еще пахнут порохом.
Тем временем Фрэнк осторожно встал коленями в углубления перед стволом упавшего дерева.
—Кто бы это ни был, он становился здесь на колени и стрелял отсюда, — заключил Фрэнк. — Одного из двух ружей капитана Мэгуэра нет на месте. Может, это он и стрелял. Но почему?
— Мы идем по горячим следам! — воскликнул Джо, снова бросаясь вперед.
Тропа тянулась вдоль берега ручья. Внезапно Джо, шедший впереди, остановился.
—Эй, осторожно! Опять колючки! А вот и еще один лоскут от клетчатой фланелевой рубашки!
— И это еще не все! — взволнованно перебил его Фрэнк. — Посмотри, как в одном месте помята кра-пива, словно там упало что-то тяжелое!
Теперь наступила очередь Чета делать открытия. Вскрикнув, толстяк нагнулся и поднял металличе-ский фонарик. Неподалеку от него валялись осколки разбитого стекла.
— Фонарик капитана Мэгуэра! — возбужденно объявил Чет, указывая на инициалы «Т. М.», нацара-панные на фонарике.
А Фрэнк тем временем, опустившись на колени, уже осматривал сломанные стебли крапивы.
— Боюсь, что здесь дело серьезное, — наконец объявил он. — На некоторых листьях темные пятна.
— Кровь? — испуганно спросил Чет.
Братья молча кивнули.
В этот момент вверху, прямо над собой, они услышали легкий шум. Ребята резко вскинули головы. Из-за огромной круглой глыбы, лежащей на берегу ручья, на них смотрело чье-то лицо.
Оно было странное и дикое, выжженное солнцем и обрамленное космами черных волос. Пронзитель-ные черные глаза смотрели свирепо, а широкий рот был растянут в отвратительной гримасе.

ХИЖИНА БЕЗ ОКОН


На какой-то миг друзья застыли на месте, словно заколдованные яростным взглядом. И вдруг стояв-шее за глыбой существо исчезло.
— Ведьма! — выдохнул Чет, побелев как мел. — Это она, должно быть, утащила капитана Мэгуэра.
— Ведьма или не ведьма, она не могла уйти далеко! — крикнул Джо, одним прыжком оказываясь на ногах. —
Вперед!
Фрэнк помчался за братом по незнакомой тропе, петлявшей по темному лесу. Ребята неслись во весь дух, огибая деревья, перепрыгивая через небольшие кусты.
Впереди слышалось, как кто-то напролом бежал через заросли. Внезапно Фрэнк увидел высокую му-скулистую фигуру в темных хлопчатобумажных штанах и зеленом свитере, мелькавшую среди огромных деревьев.
— Это не ведьма! — задыхаясь, крикнул Фрэнк. — Но бегает здорово!
И действительно, длинноногий незнакомец стремительно уходил от братьев, хотя оба они были от-личными бегунами. Неожиданно он круто свернул с тропы и бросился прямо через лес. С поразительной ловкостью он перепрыгивал через упавшие деревья и пригибался под нависавшими ветками.
— Не упускай его из виду! — крикнул Джо. — Мы схватим его на склоне холма!
Но странная фигура, достигнув крутого, покрытого лесом края долины, не остановилась. Цепляясь длинными руками за небольшие деревца и кусты, незнакомец словно летел вверх по склону. По-видимому, он хорошо знал дорогу.
А Фрэнк и Джо, с трудом пробивая себе путь, теряли драгоценное время. Они продолжали упорно ка-рабкаться вверх по склону холма, но разрыв между преследователями и их добычей все увеличивался.
Наконец, преодолев вершину холма, мужчина выбрался на серый, залитый солнцем скалистый пояс, образующий верхний край долины. Двигаясь по диагонали от одного камня до другого, он ловко добрал-ся до верха и исчез из виду.
Фрэнк и Джо, которые только что выбрались из леса, сели на камень, чтобы отдышаться.
— Такой ведьме и помела не нужно, — качая головой, уныло заметил Джо.
Фрэнк вытащил из кожаного чехла бинокль и направил его на край долины, где исчезла странная фи-гура.
А Чет тем временем успел добраться только до начала склона. Наконец, преодолев последний тяже-лый подъем, толстяк плюхнулся на камень рядом с братьями.
— Черт побери! Я уж думал, что никогда не догоню вас, приятели. Но старина Чет не собирается оставаться один-одинешенек в этих лесах. А где, — спросил он, озираясь, — где... этот парень с жутким лицом?
— Смылся, — ответил Джо.
Не обнаружив в бинокль убежавшего парня, Фрэнк поднялся повыше и стал методично осматривать небольшую долину. Ему хорошо была видна каждая трещина, каждое укрытие, но ничего подозрительно-го Фрэнк не обнаружил. Наконец он перевел бинокль на самое дно Черной долины.
— Что-нибудь увидел? — крикнул ему Джо.
— Густой лес, вот и все.
Но у дальнего края долины он обнаружил небольшую полянку.
— Постойте-ка, тут что-то есть, — крикнул он друзьям. Джо и Чет начали подниматься вверх.
— Ну как вам это нравится! — удивленно заявил Фрэнк, когда Джо и Чет вскарабкались к нему. Он молча передал бинокль брату и указал пальцем направление. Сначала Джо заметил на опушке леса только маленькую полянку.
— Посмотри на подножие скалистого склона, — сказал Фрэнк, — и на груду бревен и камня возле не-го.
Джо так и сделал и вдруг сообразил, что камни и бревна лежат в определенном порядке.
— Вот это да! — воскликнул он. — Это же небольшое строение! хотя у него нет окон, но, по-моему, это тщательно замаскированная хижина!
— Вы правы, ребята, — согласился Чет, когда пришла его очередь посмотреть в бинокль. — Но кто захочет жить в таком месте? А вдруг это тот странный парень с отвратительным лицом?
— Возможно, — ответил Джо. — Во всяком случае, кто бы там ни жил, он, может быть, знает, где ка-питан Мэгуэр. Надо пойти туда и выяснить — прямо сейчас.
— В самый дальний конец долины?! Имейте совесть, братцы. А как насчет обеда?
Но протесты Чета не нашли у братьев отклика.
Оставив залитые ярким солнцем камни, ребята снова отправились в мрачную долину. Фрэнк и Джо спустились туда намного раньше Чета.
Они поджидали его, когда наверху раздался грохот и знакомый голос их друга выкрикнул: «Посторо-нись!» Братья отпрыгнули в сторону, а вниз с крутого склона кубарем скатился Чет и, перевернувшись, тяжело повалился на землю.
— Ничего себе! — воскликнул Джо. — Я подумал, что на нас летят все скалы этого склона!
— Я что я мог поделать, если не создан для лазанья по этим противным горам? — возмутился Чет.
Пока Джо помогал ему подняться, Фрэнк направился на разведку.
— Там дальше есть еле заметная тропинка, — сообщил он. — Но она идет в нужном нам направлении.
Получасовой переход привел их к небольшой поляне, где Фрэнк, подняв руку, подал знак остановить-ся. Даже отсюда таинственный домик был почти неразличим, хотя они находились от него не более чем в десяти метрах.
Ребята осторожно разглядывали полянку и необычного вида строение из камня и бруса. Никого не увидев, они вышли не открытое место, пересекли отделявшее их от дома пространство и громко посту-чали в темно-коричневую деревянную дверь.
— Никого нет, — сказал Джо, когда Фрэнк снова постучал. — Хотя я определенно слышал внутри ка-кое-то движение.
— Интересно, а что там за забором? — полюбопытствовал Чет, заглядывая за угол дома.
Он подошел к высокому штакетнику вокруг странного, треугольной формы участка.
— Что там? — спросил Джо, когда толстяк приник к щели между досками. Бэ-э-э!
— Вот тебе и ответ: овцы. Наверное, я их напугал.
— В доме точно никого нет, — заключил Фрэнк. — Давайте осмотрим его со всех сторон.
Они свернули за угол таинственного строения. Идти дальше было некуда — впереди был скалистый, поднимающийся почти отвесно вверх склон долины. У странного маленького домика не было четвертой, построенной человеком стены!
— Неужели строитель этого дома оказался лентяем? — удивился Джо. — И решил вместо четвертой стены использовать скалу? Или существует какая-то другая причина?
— Домик буквально сливается со скалой, — заметил Фрэнк. — Без бинокля его издали и не разли-чить.
— Теперь можно идти обратно, — сказал Джо. — Лично мне только хотелось бы выяснить, кому он принадлежит, а заодно и кто владелец Черной долины.
— Все-таки не надо забывать о капитане Мэгуэре, — предупредил Фрэнк. — Мы пока не знаем, имеют ли отношение этот дом и следивший за нами человек к его исчезновению. Мы уверены только в одном — с капитаном в долине что-то случилось. Чем быстрее мы отправимся в город и сообщим об этом шери-фу, тем лучше!
Через час утомительного подъема по склонам они вернулись к домику капитана Мэгуэра на вершине противоположного конца долины. Чет тут же схватил три яблока, а фрэнк написал коротенькую записку.
— Капитану Мэгуэру, на тот случай, если он вернется, — сообщил он.
Джо и Чет промолчали. Ребята уселись в свою желтую машину и отправились к шерифу. Все трое были убеждены, что капитан попал в беду.

ШЕРИФ КОЛЕБЛЕТСЯ


Фрэнк уверенно вел автомобиль вниз по крутой извилистой дороге. У подножия холма, проезжая мимо дома Томпсонов, ребята увидели маленького Бобби, который сидел на крыльце, подперев руками под-бородок.
— Бедняга, — сказал Чет. — А ведь мы так и не нашли его собаку.
— Может, щенок уже дома, — предположил Джо. Но Чет с сомнением покачал головой.
— Бобби не сидел бы с таким несчастным видом, найдя своего лучшего друга, а потом Скиппи был бы с ним рядом.
— Наверное, ты прав, Чет, — согласился Джо. — Миссис Томпсон говорила, что здесь уже пропало много собак. Спорю, что этим уж точно занимается какой-то вор, промышляющий продажей животных.
— Но зачем красть животных, к которым люди привязаны всей душой? — недоумевал Чет.
— Миссис Томпсон говорит, что занимается этим ведьма, — шутя заметил Фрэнк. К его удивлению, Джо воспринял это замечание абсолютно серьезно.
— Я убежден, что между разговорами о ведьме и пропавшими собаками существует какая-то связь, — заявил он. — Это обнаружил капитан Мэгуэр, который делал пометки в своем календаре. Так что это вполне соответствует легенде о существовании ведьмы.
— Кончай, Джо! — нервничая запротестовал Чет. — Ты что, всерьез веришь в эти россказни?
— Я — нет. Но я уверен, что в этой округе многие верят.
В нашу страну приезжала масса выходцев из Европы. В Пенсильвании поселились главным образом голландцы, которые прибыли сюда двести или триста лет назад в поисках религиозных свобод. Они привезли с собой и некоторые старинные легенды, например о ведьмах, колдовстве и заговоре. Я читал, что некоторые их потомки до сих пор придерживаются подобных суеверий.
— Как, например, миссис Томпсон, — вставил Чет. Но Фрэнк уже догадался, к чему клонит Джо.
— Ты считаешь, Джо, что кто-то отчаянно стремится возродить легенду о существовании ведьм и с этой целью ворует собак?
— Да. Но только не спрашивай меня, зачем он это делает.
Вскоре они въехали на главную улицу небольшого городка Форестбурга. По одну ее сторону вверх поднимались довольно узкие улочки, а по другую несла свои воды быстрая горная река, на берегу кото-рой стояла старая каменная мельница.
— В прежние времена сюда привозили зерно, чтобы его смолоть, — пояснил Джо.
Внимание Чета привлек дом с вывеской «Универсальная лавка Гиллера». Перед входом в нее были выставлены пластмассовые тазы, мотки веревки, сельскохозяйственный инвентарь и мешки с кормами для скота.
— Я выйду здесь, — заявил толстяк. — Кто-то же должен заботиться о продуктах, пока вы занимае-тесь детективной деятельностью!
Фрэнк остановил машину. Чет сразу же отправился в магазин, а братья Харди пошли пешком к мэрии, аккуратному деревянному зданию с колоннами.
Постучав, Фрэнк толкнул дверь в комнату секретаря. Там никого не было. Возле стены стояло боль-шое старомодное бюро с поднятой выдвижной крышкой, многочисленные ячейки которого были забиты бумагами.
— Есть здесь кто-нибудь? — громко спросил Фрэнк. Дверь в дальней стене комнаты открылась, и на пороге появилась симпатичная, средних лет женщина.
— Здравствуйте, мальчики! Мистер Фрай, секретарь, вышел. Могу я вам чем-нибудь помочь?
— Мы собираемся пожить несколько дней в Черной долине, — сказал Фрэнк, — и хотели бы узнать фамилию ее владельца, чтобы попросить у него разрешения.
Женщина, оказавшаяся местной жительницей, ответила на их вопрос, не глядя в бумаги:
— Это же всем известно! Черная долина всегда принадлежала семейству Доннер. Но они здесь прак-тически не появляются, и я не знаю, где они теперь. Об этом вам может сообщить шериф. Его кабинет в другом конце коридора.
Братья поблагодарили женщину и вышли. Джо постучал в стеклянную дверь с табличкой «Шериф Экер».
— Войдите! — ответил зычный голос.
Невысокий, плотно сложенный мужчина с густыми седеющими усами как раз положил телефонную трубку. Он казался чрезвычайно занятым. Жилетка его была расстегнута, открывая пестрые подтяжки, закатанные рукава рубашки обнажали сильные руки. Повернувшись на своем вращающемся стуле, он строго посмотрел на ребят. Братья представились, шериф назвал свою фамилию.
— Какое у вас ко мне дело? — требовательно спросил он.
Фрэнк и Джо коротко сообщили, что капитан Мэгуэр исчез и что он, по всей вероятности, попал в беду. Шериф слушал, нахмурившись, и, казалось, не вникал в их рассказ.
— И что вы хотите от меня? — спросил он, когда они умолкли.
— Мы хотим, чтобы кто-нибудь помог нам осмотреть Черную долину, сэр, — быстро отозвался Фрэнк. Шериф устало покачал головой.
— Сегодня уже вряд ли удастся собрать поисковую группу. Считайте, что вам повезет, если я смогу сделать что-либо завтра. У меня все люди брошены на поимку группы, занимающейся ограблением гру-зовых машин, которые перевозят товары из одного штата в другой.
Фрэнк и Джо переглянулись: не это ли дело, которое расследует отец?
— Но ведь времени терять нельзя! — взволнованно сказал Джо. — Жизнь капитана Мэгуэра может быть в опасности!
— Успокойтесь, ребята. — Голос шерифа смягчился. — Возможно, ваш друг просто куда-то ушел. В данный момент он Даже может быть уже дома, поджидая вас. Я не могу снять своих людей с выполняе-мого ими задания, не имея веских оснований.
— Но мы же нашли его фонарик! — настаивал Джо. — И еще гильзы, лоскуты от рубашки, видели кровь на листьях крапивы!
Шериф вздохнул.
— Вы понимаете, сегодня у меня просто нет людей. Завтра утром я постараюсь сделать все от меня зависящее, чтобы набрать поисковую группу. Но пока я ничего не обещаю.
— Должен же быть здесь хоть кто-то, кто смог бы нам помочь! — не успокаивался Джо.
Шериф Экер погрузился в изучение лежавшей перед ним бумаги. Внезапно он поднял голову.
— Есть здесь один человек — мистер Доннер. Живет в полном одиночестве в долине и знает там каж-дый камень, каждый кустик. Видите ли, Черная долина еще в давних пор принадлежит его семье. Он очень дружелюбный и отзывчивый человек, поэтому с радостью вам поможет.
Снова услышав фамилию «Доннер», братья удивленно переглянулись.
— Вы говорите, он живет в долине? — спросил Фрэнк.
— Да. Не знаю, где стоит его дом, — потому что сам я у него никогда не был. Но, полагаю, вы сможете его найти.
Фрэнк и Джо вышли из здания мэрии. Возле машины их уже поджидал Чет, а на заднем сиденье лежа-ли три огромных пакета с продуктами.
— Я нашел отличное местечко, где мы можем перекусить, — бодро заявил он. — Ну и как вы пообща-лись с шерифом?
— Безрезультатно, — мрачно ответил Джо. — У шерифа своих дел по горло, чтобы еще и нам помо-гать. Похоже, нам придется действовать самим. Как ты считаешь, Фрэнк? Может, позвоним отцу? С ним можно связаться через полицейское управление штата Нью-Джерси.
— Да, он наверняка нам что-нибудь посоветует, — согласился Фрэнк.
— Прежде чем звонить, — важно заметил Чет, — лучше послушайте, что я вам скажу. Вы знаете, кто самая большая сплетница в Форестбурге? Жена хозяина универсальной лавки, миссис Гиллер. А знаете, кто служит телефонисткой в местном отделении связи? Опять же миссис Гиллер. Так что все, что вы скажете вашему отцу, тут же станет известно всему городку.
— Понятно, — ответил Джо. — Так или иначе, отец в данный момент ничем не сможет нам помочь. И потом, пусть все-таки сначала шериф со своей группой проведет поиски. если из этого ничего не полу-чится, тогда посмотрим, что посоветует отец.
— Согласен, — кивнул Фрэнк. — Подождем до завтра. Если поисковой группы не будет, разыщем это-го мистера Доннера.
— Ты думаешь, он живет в доме без окон? — спросил Джо.
— Может быть. Мы же не видели там никакого другого жилья.
Фрэнк включил мотор и, следуя указаниям Чета, направился к закусочной. Она оказалась действи-тельно отличным заведением.. Горячие сочные гамбургеры и молоко настолько подкрепили ребят, что Фрэнк говорил теперь уже с большим оптимизмом.
— Поиски капитана Мэгуэра не выходят у меня из головы, — сообщил он. — У меня появилась одна идея. Джо и Чет приготовились слушать.
— Мы поедем на аукцион, где продают животных.
— На аукцион, где продают животных... — как эхо повторил Джо. — Куда же мы поедем?
— В соседний городок. Когда мы проезжали по Форестбургу, я видел объявление в витрине лавки Гиллера. Аукцион проводится сегодня и должен начаться через полчаса.
— А что же мы будем там покупать? — недоуменно спросил Чет. — Не животных же!
— Конечно, собаку, — ответил Фрэнк. — Она послужит приманкой. Возьмем ее с собой в дом капитана Мэгуэра. Если кто-то крадет собак, то, надеюсь, попытается украсть и нашу собаку. А мы будем поджи-дать вора.
— Отличная идея! — с энтузиазмом подхватил Джо.
— Ну ладно, — неохотно согласился Чет. — Только будем ее как следует караулить. Я не хочу, что-бы бедная собака безвинно пострадала.
— Не волнуйся, Чет, — заверил его Фрэнк, — мы будем глядеть в оба.
Несколько минут спустя ребята снова пустились в путь дорога в соседний городок оказалась ужас-ной, машину тряско и подбрасывало на ухабах.
— Господи! — воскликнул Джо. —Недорога, а настоящая стиральная доска! Наверняка ее построили еще в те времена, когда ездили на телегах.
После многочисленных поворотов впереди показался маленький, с железными перилами мост через глубокое ущелье. Внизу пенилась полноводная горная река. Знак на мосту сообщал: «Грузоподъемность 5 тонн».
— Наверное, тебе, Чет, придется перебираться вплавь, — пошутил Фрэнк.
Толстяк возмущенно фыркнул, но промолчал, и большая желтая машина въехала на мост. Когда она была уже на середине моста, раздался треск: деревянное покрытие не выдержало ее веса!
— Мы проваливаемся! — взвизгнул Чет.

НЕОБЫЧНАЯ ПРИМАНКА


Услышав треск ломающихся досок, Фрэнк думал только об одном: «Не останавливаться! Это наше единственное спасение!» И он нажал до упора на педаль газа.
Завизжали покрышки, что-то хлопнуло, но в последнюю секунду бешено вращающиеся колеса нашли опору. Машина буквально рванулась вперед и оказалась вне опасности по другую сторону моста.
— Проскочили! — воскликнул Фрэнк, останавливая машину. — Что тебе было сказано, Чет? Надо бы-ло высадить тебя из машины, чтоб ты перешел мост пешком.
Но Чет был слишком рад, что все обошлось, поэтому не стал возражать.
— Давайте посмотрим, что там произошло, — выскакивая из машины, предложил Джо.
Крепко держась за железные перила, братья рискнули ступить на мост. Над водой висели две проло-мившиеся доски, на месте третьей зияла дыра.
— Надо что-то сделать, чтобы предупредить других водителей, — объявил Джо.
Переправившись на противоположный берег, братья соорудили временное ограждение из нескольких упавших деревьев, а на другом конце моста Чет сложил барьер из крупных камней.
— Как только доберемся до телефона, надо сразу же сообщить, что мост сломан, — заметил Джо.
Еще почти два километра дорога шла по лесистым холмам. Наконец вдали показался фермерский дом. На неказистом почтовом ящике было написано «Д. Уинн». Фрэнк сообщил о поломке моста хозяе-вам дома, которые только что сели обедать. Глава семейства немедленно встал из-за стола, чтобы по-звонить в полицию.
— Вы были на волосок от гибели, ребята, — сочувственно заметила хозяйка. — Не пообедаете ли с нами?
— Огромное спасибо, миссис Уинн, — вежливо ответил Фрэнк. — Но нам надо успеть в город на аук-цион, пока он не закрылся.
Ребята попрощались с дружелюбной семьей и поехали дальше. Минут через пятнадцать показался огромный щит:

АУКЦИОН ЖИВОТНЫХ


Первый поворот направо
Свернув направо, Фрэнк въехал на стоянку для машин рядом с загонами. Ребята выскочили из маши-ны и вошли в большое помещение, где толпились мужчины в рабочей одежде. Худощавый человек в жи-летке и рубашке с короткими рукавами громко выкрикивал цены и расхваливал животных, представлен-ных для продажи.
— Здесь только лошади и крупный рогатый скот, — заметил Фрэнк. — Собаки, должно быть, в другом месте.
Ребята пробрались к выходу. Вдруг Джо дернул брата за рукав и кивнул в сторону боковых рядов. Среди фермеров и наемных рабочих там сидел высокий человек с пронзительными черными глазами и густыми усами. На нем была широкополая шляпа и хорошего покроя спортивный пиджак.
— Не узнаешь? — настойчиво спросил Джо.
Какое-то мгновение ребята пристально разглядывали высокого, властного человека. Внезапно глаза их встретились. Почувствовав, что ситуация становится неловкой, ребята быстро ушли.
— Эго же полковник Фандер, укротитель из цирка Клатча! — объявил Джо. — Что он делает на рас-продаже домашних животных?
— Убей, не знаю, — ответил Чет. — Пошли дальше!
Они направились к длинному низкому зданию, откуда неслись самые разнообразные звуки: кудахтали куры, лаяли собаки, хрюкали свиньи, блеяли козы и овцы.
Собаки, главным образом сторожевые и охотничьи, находились в дальнем конце помещения. Чет прошел мимо колли и овчарок, которые у фермеров пасли и охраняли скот, и направился к гончим, любу-ясь их длинными ушами и ласковыми глазами.
— Всегда мечтал иметь хорошую гончую собаку! — сказал он с восторгом. — Давайте посмотрим. Ко-го возьмем? Гончую? Слишком велика. Может, английскую ищейку? Тоже не подойдет: очень мрачная. Бассета? Но он слишком толстый и ноги у него короткие.
— Послушайте только, кто это говорит! — поддразнил Чета Джо, но тот был настолько поглощен вы-бором подходящей собаки, что ничего не слышал.
В одном углу стоял мальчик лет одиннадцати. Шестеро толстых, еще не совсем подросших щенков крутились у его ног.
— Щенки коротконогой гончей, — прокомментировал Чет, указывая на широкие спины, короткие ноги и поднятые вверх хвосты.
Вдруг один из щенков через весь вагончик бросился к Чету и принялся тереться о его джинсы. Чет по-гладил щенка, и тот радостно лизнул его руку.
— Надо взять вот этого, — со счастливым лицом объявил Чет, беря щенка на руки. — Иди ко мне, малыш!
— Мы берем его, — сказал Фрэнк юному хозяину. — Сколько он стоит?
— Пять долларов, — ответил мальчик.
— Идет, — согласился Фрэнк.
Когда он доставал деньги, Джо снова подтолкнул его локтем. В нескольких метрах от них полковник Фандер торговался с продавцом овцы.
— Это ваш друг? — спросил хозяин щенят.
— Нет. Просто раньше мы кое-где его видели.
— Ему втирают очки, — ухмыльнулся мальчик. — Овца такая старая, что едва стоит на ногах. Кому нужна такая кляча?!
— Я тоже этому удивляюсь, — пробормотал Джо, когда они вышли со своим щенком. — Зачем пол-ковнику Фандеру овца? Кормить своих пум?
В машине щенок начал отчаянно дрожать.
— Ничего, с ним все будет в порядке, — заверил друзей добряк Чет, позволяя своему новому любим-цу забраться под свитер. — Просто он впервые оказался без братьев и сестер.
— Надо ехать обратно в дом капитана Мэгуэра, — сказал Фрэнк, включая мотор. — Может, он уже действительно вернулся.
Они проехали несколько километров по разбитой, ухабистой дороге. Вдруг Фрэнк остановил машину и сказал раздраженно:
— Не знаю, что это на меня нашло. Мы же не можем вернуться прежним путем, ведь мост сломан!
— Придется искать другую дорогу в Черную долину, — ответил Джо.
Свернув на проселок, ведущий к какой-то ферме, Фрэнк несколько минут изучал карту, затем развер-нулся и поехал в обратном направлении. В каком-то маленьком городке они остановились перекусить, а когда снова отправились в путь, дорога стала намного лучше. Было около семи часов вечера. Солнце стояло еще высоко в небе, но в воздухе уже чувствовалась прохлада. На дороге стало попадаться мно-жество машин, причем все они ехали в одну сторону.
— Интересно, куда едут все эти люди? — рассуждал вслух Джо. — И почти все нарядно одеты!
— Вот и ответ на твой вопрос, — сказал Фрэнк. Прямо перед ними появились знакомые шатры. Вскоре ветер донес музыку из громкоговорителя
— Цирк Клатча перебрался на новое место, — отметил Фрэнк.
— Отлично! Давайте остановимся, — предложил Чет, — я хочу купить арахис и попкорн.
Фрэнк и Джо строго взглянули на своего толстяка-приятеля.
— Я пошутил, ребята, — виновато сказал Чет. — Но что мне по-настоящему хотелось бы посмотреть, так это номер с пумами.
— Это уже лучше, — согласился Фрэнк. — Мне самому хочется снова его увидеть.
Остановив машину, друзья направились к шатру, где выступал полковник Фандер. Чет нес под свите-ром теперь уже совсем освоившегося, довольного щенка.
— Мне сейчас кое-что пришло в голову, — сказал он. — Как вы думаете, полковник будет здесь? Мы же только что видели его на аукционе.
—Не волнуйся, — ответил Джо. — У него было достаточно времени, чтобы вернуться, пока мы разъ-езжали туда-сюда.
И действительно, когда они вошли, удивительный номер полковника уже начался. Высокий укроти-тель, по-прежнему в белом костюме, управлялся с опасными кошками с той же смелостью, несмотря на то что одна из пум постоянно оставалась у него за спиной. На этот раз, однако, пумы ему повиновались и представление шло без заминок.
Когда толпа стала расходиться, Джо протолкался поближе к клетке, чтобы вблизи посмотреть на пум. Звери были молодые, сильные и хорошо откормленные. В этот момент из клетки через небольшую дверцу вышел полковник Фандер.
— Прекрасные у вас звери, — обратился к нему Джо. — Чем вы их кормите?
— Сырым мясом, которое покупаем у здешних жителей. Полковник говорил вежливо, но держался не-сколько высокомерно и. ответив на вопрос, сразу ушел.
— Но мы же видели, как он покупал овцу на аукционе — возмущался Джо, когда они возвращались в дом капитана Мэгуэра. — Если она предназначалась пумам, почему он об этом не сказал?
Когда Фрэнк поставил машину у дома капитана, было почти девять часов. Солнце уже зашло, кругом темнел лес, но небо над ним было еще светлым.
Ребята надеялись, что хозяин вернулся, но в доме царила тишина. Записка Фрэнка лежала нетрону-той на кухонном столе. Капитан Мэгуэр так и не появился.
— Где же он может быть? — не выдержал Джо. — Мы должны найти его, и как можно скорее. Внезап-но Фрэнк поднял руку
— Слышите? Подъехала машина!
Ребята выскочили наружу. Толстый маленький человечек в деловом костюме вышел из машины, за-хлопнул дверцу и быстрым шагом направился к ним.
— Где Мэгуэр? — не здороваясь, спросил он раздраженный тоном, который был под стать ею угрю-мому виду.
— В данный момент его здесь нег, — невозмутимо ответил Фрэнк.
— Его нет! А где он? Он должен мне кое-какие деньги!
— Я передам ему, что вы приходили. Как вас зовут?
— Моя фамилия Уэббер. Уайкоф Уэббер — он меня знает. Я адвокат из Форестбурга.
— Адвокат? — переспросил Джо — Может быть, вы расскажете нам о Черной долине, мистер Уэббер? Она принадлежит семейству Доннер, не так ли?
— Да У них был там летний домик, но он сгорел С тех пор никого из Доннеров я не видел.
— А что вы думаете по поводу рассказов про ведьму? — спросил Фрэнк.
Глаза адвоката тревожно забегали
— Чепуха все это! Долина расположена так, что может отражать звук, поэтому крик, раздавшийся в нескольких километрах от нее, можно услышать и здесь, причем очень четко.
— Понято. Мы обязательно скажем капитану Мэгуэру, что вы приезжали, мистер Уэббер.
Когда машина адвоката отъехала, Джо заметил:
— Я бы ни секунды не доверял этому человеку. -ч Чет дал своему любимцу мясные обрезки и налил молока. Пока щенок жадно ел, Фрэнк объявил:
— Я собираюсь проверить слова Уэббера начет эха. По-моему, это ложь. Я доеду до дальнего края долины и крикну. Ветер дует в нашу сторону, так что вы стойте на поляне и слушайте. Перед тем как крикнуть, я помигаю фарами.
И Фрэнк уехал.

ОТШЕЛЬНИК


Джо и Чет подошли к поляне. Темнота сгущалась. Вскоре примерно в трех километрах от них появил-ся луч света, быстро двигавшийся вдоль противоположного края долины.
— Должно быть, это Фрэнк, — пробормотал Джо, прикладывая к глазам бинокль. Луч на какое-то вре-мя пропал, а затем ребята увидели два ярко мигавших огонька.
— Фрэнк поставил машину фарами в нашу сторону, — сказал Джо.
Чет и Джо, напряженно прислушиваясь, затаили дыхание. Со стороны, где мигали фары, в лицо ребя-там дул свежий ветерок, но не доносилось ни единого звука. Через несколько минут фары погасли, и снова по краю долины двинулся луч света: Фрэнк возвращался.
— Я чуть не надорвал горло, крича вам, — сказал он, останавливаясь возле дома. — И даже сигналил клаксоном.
— До нас не донеслось ни звука, — сообщил Джо, когда ребята вошли в дом.
Они зажгли газовые фонари, и Чет занялся приготовлением ужина.
Облокотившись на стол, Фрэнк сидел, мрачно нахмурившись.
— В долине нет никакого эха, о котором стоило бы говорить, — заметил он, — так что Уэббер врал. Интересно только знать, почему.
— Конечно, врал, — отозвался Джо. — Он живет в этих краях уже достаточно давно и должен знать правду. Что он скрывает? Может быть, покрывает кого-то?
— Но он ведь, кажется, не знал, что капитан Мэгуэр пропал, — вставил Чет.
—Я бы не был слишком уверен в этом, — возразил Джо. — Он мог прийти сюда, чтобы выяснить, что нам известно.
— Здесь творится что-то гораздо более серьезное, чем колдовство, — согласился Фрэнк. — Ничего хорошего это капитану Мэгуэру не сулит. Завтра мы должны организовать его поиски!
Рассчитывая встать на следующее утро пораньше, ребята решили не оставлять щенка в виде при-манки для вора, а хорошенько выспаться.
Однако заснуть как следует им не удавалось: они погружались на короткое время в сон и снова про-сыпались, прислушиваясь, не раздастся ли ужасный вопль, который разбудил их прошлой ночью.
Около полуночи Джо вдруг прошептал:
— Слушайте!
В глубине долины раздавался новый звук — протяжный и скрипучий.
— Что ж это делается! — содрогнулся Чет. — Прошлой ночью ведьма пронзительно визжала, а сего-дня она зловеще вопит. А что будет дальше?
Маленький щенок задрожал и принялся скулить. Джо вдруг расхохотался.
— Не вижу ничего смешного, — обиделся Чет. — Наш бедненький песик весь трясется.
— Еще бы ему не трястись! — продолжал смеяться Джо. — Он слышит своего естественного врага. Скажете тоже, ведьма! Чушь это собачья! Это, друзья мои, кричит сова, только и всего.
— Сова? — переспросил Чет. — Ушастая сова?
— Нет. Ушастая сова завывает и стонет. А зловеще и визгливо кричит сипуха. Чет сел на кровати.
— Ты хочешь сказать, что этот зловещий звук — всего лишь крик сипухи?
— Наверняка, — кивнул Джо. — Больше того, сипухи уже много столетии считаются предвестниками несчастья и ассоциируются с ведьмами и привидениями. Однако прошлой ночью вопила явно не сипуха.
— И кроме того, — вступил в разговор Фрэнк, — сипухи не крадут собак. Ладно, давайте попытаемся заснуть, пока еще не рассвело. Придется привыкать к этим странным звукам.
— Сова это или не сова, — не унимался Чет, — а у меня от этих воплей поджилки трясутся!
Серый туманный рассвет застал ребят уже на ногах. После завтрака, пока Чет делал бутерброда!, ко-торые они собирались взять с собой, Фрэнк и Джо стояли на дороге, поджидая поисковую группу шерифа Экера.
Прошел час. Яркое солнце разогнало туман, а поисковая группа так и не появилась.
— Придется действовать на свой страх и риск, — сказал Фрэнк. — Спустимся вниз в долину и прежде всего поговорим с этим мистером Доннером.
Дверь домика капитана Мэгуэра открылась, щенок вылетел наружу, немного пробежал и на полном ходу перекувыркнулся из-за привязанной к ошейнику бельевой веревки. Вслед за щенком из дома по-явился Чет с рюкзаком за плечами. В руках у него был другой конец веревки.
— Не торопись, Мистери!
— Мистери? — переспросил Джо. — Это что, его кличка?
— Да, потому что этот маленький дружок поможет нам раскрыть тайну.
И снова ребята по крутому откосу спустились в Черную долину. Деревья хранили зловещее молчание, и даже щенок не проявлял никакого желания рыскать вокруг.
Внезапно Фрэнк остановился.
— То же самое, что и вчера, —растерянно прошептал он. — Я уверен, что за нами опять следят!
Ребята, едва дыша, прислушались. Никого не было ни видно, ни слышно.
— Ладно, пошли дальше! — скомандовал наконец Фрэнк.
Незаметно для себя ребята приблизились к странной, без
окоп хижине. Фрэнк вышел вперед и громко постучал в дверь.
Дверь распахнулась мгновенно. Перед ними стоял высокий широкоплечий мужчина с мохнатыми бро-вями, густыми усами и пронзительными черными глазами.
— Полковник Фандер! — вырвалось у Джо.
— Полковник? — вопросительно, но добродушно переспросил мужчина. — Полегче со званиями, мо-лодой человек. Вы не можете называть меня даже рядовым, поскольку я никогда не служил в армии!
— Вы... значит... — запинаясь, начал Джо. — Вы не полковник Билл Фандер, бесстрашный укроти-тель? Мужчина громко расхохотался.
— Конечно, нет. Я всего лишь Уолтер Доннер. Смутившись, Джо пробормотал:
—Полковник Фан... простите, мистер Доннер, мы опасаемся, что с нашим другом, капитаном Томасом Мэгуэром, что-то случилось. Он живет в собственном домике на другом конце долины, и вот уже по крайней мере двое суток, как он исчез!
Веселое лицо мистера Доннера мгновенно стало серьезным.
— Гм. Заходите-ка в дом, ребята. А щенка привяжите снаружи, хорошо?
Фрэнк, Джо и Чет проследовали за ним в аккуратную маленькую комнатку, где стояли простой дере-венский стул и такие же стулья.
— Дверь не закрывайте, чтобы здесь было светло. Садитесь, а я через минутку вернусь.
Высокий мужчина ловко прошмыгнул в низкую и узкую дверь, за которой находилась кухня. Послы-шалось громыхание передвигаемых кастрюль и стук захлопнувшейся двери. Через секунду Доннер вер-нулся.
— Итак, — обратился он к ребятам, — кто такой капитан
Мэгуэр и что с ним случилось? Рассказывайте все подробно.
Ребята назвали свои фамилии, и Джо приступил к рассказу.
— Капитан Мэгуэр — наш друг, который живет на другом конце долины. Он ожидал нас, но когда мы приехали — это было позавчера, — его не оказалось дома. Капитан исчез. Мы решили поискать его в долине и нашли там фонарик и две гильзы. Он, вероятно, в кого-то стрелял...
— Да, теперь я припоминаю, — прервал его Доннер. — Ночью действительно была стрельба. Сначала я подумал, что стреляет какой-то охотник. Но собачьего лая не было слышно, хотя на охоту обычно бе-рут с собой собак. Поэтому я решил, что это какой-то браконьер незаконно охотится на оленя. А что ка-сается вашего друга, то, к сожалению, я никогда о нем не слышал.
— Тем не менее спасибо, мистер Доннер, — сказал Фрэнк. — Скажите, а вы ничего не знаете про со-бак, которые пропадают в округе? Мы обещали поискать одного пропавшего щенка.
Доннер задумчиво нахмурился.
— Скорее всего, их воруют. Видите ли, существует огромный нелегальный рынок собак, которые ис-пользуются для медицинских опытов. Я и сам с удовольствием схватил бы негодяя, который занимается этим делом, — добавил он возмущенно. — Понимаете, я страшно люблю животных.
—Вчера мы обнаружили и еще кое-что подозрительное, — продолжал Фрэнк. — Какой-то странный человек все время шпионит за нами. На вид он... ну, он показался нам каким-то безумным.
— В этом я могу вам помочь, — заявил мистер Доннер, поднимая вверх указательный палец. — Вы, должно быть, имеете в виду Саймона. Это немой парень, который живет с матерью в соседней долине. Он хорошо слышит, но у него были повреждены голосовые связки и он потерял голос. Вероятно, еще до того, как научился говорить. Летом он бродит по долине, питается ягодами или тем, что удается стянуть на соседних фермах.
— Он опасен? — спросил Чет.
— Как вам сказать... Я бы держался от него подальше. Он непредсказуем: может, например, запу-стить в вас камнем. Вполне возможно, что Саймон занимается и кражей собак. Похоже, его очень инте-ресуют животные и птицы.
— Б-р-р, — вздрогнул Чет. — Не могу понять, как вы можете жить здесь, мистер Доннер. Кругом бега-ют какие-то безумные парни, ведьмы вопят по ночам...
При этих словах в глазах Доннера мелькнули лукавые огоньки.
— Видите ли, молодой человек, — сказал он Чету, — разум говорит мне, что вопит безусловно не ведьма. Но все-таки должен признать, что всякий раз, когда я слышу эти вопли, у меня по спине мурашки бегают.
Фрэнк и Джо вспомнили, как испугал их крик совы, и тоже улыбнулись.
Из кухни донеслось ритмичное постукивание.
— Это мой кофейник, — сообщил Доннер. — Заходите в кухню, ребята.
Сгорая от любопытства, Фрэнк, Джо и Чет проследовали за ним. Кухня оказалась маленькой, без окон, и освещалась двумя керосиновыми лампами. Обогревала ее дровяная печка, но готовил Доннер на не-большой газовой плите. Он мгновенно вскипятил ребятам какао, а себе налил кофе.
— Я устроил себе здесь походный лагерь, — сказал он, когда они вчетвером сидели за дощатым сто-лом. — Приезжаю сюда отдыхать, держу здесь несколько овец. Здесь очень спокойное место.
— Куда уж спокойнее, — согласился Чет. — Никогда и не скажешь, что в долине кто-то живет.
— В этом-то все и дело, — ответил Доннер. — Жить в таком незаметном для постороннего взгляда доме, я хочу сказать. Вы, наверное, назовете меня отшельником, но я люблю свой домик. Вы заметили, как он сливается со всем окружающим? Посмотрите на заднюю стену кухни. Видите? Сплошная скала. Этому домику свыше ста лет. Вы знаете, что происходило в те времена?
— Дайте подумать, — сказал Джо. — Тогда шла Гражданская война.
— Правильно. Здесь проходила секретная дорога, по которой бежавших с плантаций рабов переправ-ляли в Канаду. Вот почему дом так хорошо замаскирован. В нем нет окон, чтобы свет по ночам не выдал его присутствие. Он маленький, но очень удобный.
Слушая этот рассказ, Джо не мог избавиться от мысли об одном очень любопытном факте. В доме была только одна дверь, та, в которую они вошли. Как мог беглый раб скрыться, если его застанут в до-ме? Кроме того, Джо ведь отчетливо слышал стук закрывшейся двери. Или это ему только показалось?
Эта мысль не давала Джо покоя, когда вдруг послышался резкий настойчивый стук.

ГРАД КАМНЕЙ


Внезапно в комнате стало темно: солнечный свет, освещавший хижину отшельника, загородила мас-сивная фигура шерифа Экера.
— Доброе утро, Доннер, — сказал он, когда хозяин вышел вперед, протягивая для рукопожатия руку. — Простите, что врываюсь, но нам нужна ваша помощь.
Фрэнк, Джо и Чет вышли из кухни.
— Так, значит, мальчишки нашли вас первыми, не так ли? — в грубоватом голосе шерифа послыша-лись дружеские нотки.
Он был в походной форме и высоких сапогах, на широком поясе висел в кобуре тяжелый пистолет. Позади шерифа стояли трое мужчин.
— Вот ваша поисковая группа, — обратился шериф к Джо. — Небольшая, потому что мне удалось выделить- для этого дела всего трех человек, но мы постараемся сделать все, что в наших силах. С ва-ми и мистером Доннером нас будет уже восемь человек, что совсем неплохо. Жаль только, что нам не удалось прихватить с собой хорошую собаку.
— Это ничего, шериф, — вступил в разговор Чет. — У нас есть Мистери!
— Наша коротконогая гончая, — торопливо пояснил Джо.
— Поисковая группа? — повторил Доннер. — Звучит очень официально, шериф.
Шериф быстро взглянул на улыбавшегося Доннера.
— Ребята не рассказали вам, в чем дело?
— Они действительно говорили кое-что о своем пропавшем друге-капитане. По всей вероятности, он просто отправился в длительный поход по лесам. Я понятия не имел, что это настолько важно, что даже шериф собственной персоной возглавляет поисковую группу в наших забытых Богом местах, — доба-вил, улыбаясь, Доннер.
Шериф Экер нахмурился, по-видимому, вспомнив о других неотложных делах. Фрэнк и Джо перегля-нулись, опасаясь, не изменит ли он своего решения вести поиски. Но Экер сказал только:
— Я хотел бы, чтобы вы отправились с нами, мистер Доннер, поскольку вы отлично знаете эти места.
— Непременно, — согласился Доннер. — Но раз уж вы здесь, зайдите в дом и взгляните на мое ма-ленькое убежище. Ему более ста лет. Я только что рассказывал ребятам, что здесь прятались сбежав-шие с плантации рабы.
Пока Доннер показывал шерифу свою хижину, ребята ожидали их на поляне. Разговорившись с по-мощниками шерифа, Джо назвал им свою фамилию.
Чет тем временем, в сопровождении маленького, шустрого щенка, побрел к загону для овец и загля-нул внутрь. Фрэнк оставался возле двери домика Доннера, сосредоточенно глядя себе под ноги. И тут что-то блеснувшее в высокой траве привлекло его внимание. Никем не замеченный, Фрэнк нагнулся, осмотрел блестящий предмет и сунул его в карман как раз тогда, когда шериф и Доннер вышли из дома.
— Готовы к походу? — загремел Доннер, приняв на себя обязанности вожака.
Он был в щеголеватой фетровой шляпе, на ленте которой поблескивали пестрые искусственные мушки, на которых ловят форель. С веселой улыбкой он заткнул за пояс длинноствольный пистолет с перламутровой рукояткой.
— Теперь я чувствую себя настоящим заместителем шерифа, — пошутил он.
Фрэнк и Чет встали рядом с Джо.
— А вы, мой юный могучий друг, — сказал Доннер Чету, положив руку ему на плечо, — пойдете впе-реди со своей собакой. Черная долина делится на две части: ровное плато внизу и окружающие ее гор-ные скалы. Сначала осмотрим леса в низине, а потом леса и скалы на склонах.
Шериф Экер приказал участникам поисковой группы рассыпаться цепью, чтобы исследовать как можно большую территорию. Каждый должен был держать в поле зрения соседа справа и отвечать за промежуток местности между ними.
Чета и жадно принюхивающегося и натягивающего самодельный поводок Мистери поставили почти в самом центре, немного впереди остальных. Шериф Экер занял левый фланг, Фрэнк и Джо —крайний правый. Доннер встал посередине, чтобы указывать направление В таком порядке группа отправилась в темный лес на поиски пропавшего капитана Мэгуэра.
Переплетающиеся ветки, сумрачный свет и растущие почти вплотную друг к другу деревья делали продвижение вперед трудным и медленным.
— Шериф!—крикнул Доннер. — Неподалеку от вас небольшой овражек. Посмотрите там. Мэгуэр мог в него свалиться. Через минуту донесся ответ:
— Здесь никого нет!
В другой раз лесной отшельник нараспев сказал шутливо:
— Дорогой Джо Харди, впереди дупло, посмотри-ка там, не сидит ли в нем ваш друг!
Джо слабо улыбнулся, но его уже начало раздражать легкомысленное отношение Доннера к поискам. «Считает, что это просто какая-то забава», — подумал юный детектив.
Все это время он внимательно осматривал землю, кусты и густой подлесок. Фрэнк и Чет тоже были постоянно настороже.
Поиски в мрачной долине продолжались. Вдруг Мистери тявкнул и насторожился.
— Человек! — вскрикнул Чет. — Я вижу лежащего человека!
С обеих сторон к нему бросились члены поисковой группы. Все пристально всматривались в темный лес. Там, впереди, лежала скрючившаяся фигура человека в черном пальто, шапке и серых брюках.
Стремглав, с рвавшимся вперед Мистери они бросились к ней. Фрэнк и Джо добежали первыми и об-легченно вздохнули.
— Это всего-навсего упавший ствол дерева! — сообщил Джо, когда подоспели остальные.
— Ну и зрение у тебя, — расхохотался Доннер. Люди шерифа покачали головами, усмехаясь несколь-ко раздраженно.
— Но это очень похоже на человека... издали, — сконфуженно оправдывался Чет.
— Раз уж мы сейчас все вместе, можно сделать передышку и немного отдохнуть, — вмешался ше-риф.
Желая загладить свой промах, Чет открыл рюкзак и роздал всем бутерброды с тунцом, яичным сала-том, ветчиной и сыром. Люди шерифа уселись на упавший ствол, который ввел Чета в заблуждение. Фрэнк, Джо и шериф сидели по-японски на пятках, а Доннер прислонился к дереву.
— Сейчас уже полдень, а в этих темных лесах такого не скажешь, — заметил шериф.
В то время как Чет обходил всех с огромным термосом кофе, Фрэнк, достав из кармана крохотный транзистор, настроился на передачу последних известий.
Быстрые четкие слова диктора привлекли внимание всей группы: «Сегодня утром полиция штатов Нью-Джерси и Пенсильвания была вынуждена признать свое поражение. Операция по розыску хирурги-ческого оборудования стоимостью несколько тысяч долларов, украденного прошлой ночью со следо-вавшего в Нью-Джерси грузовика, не дала результатов. Дерзкие угонщики остановили тягач с прицепом, который вез оборудование, ударили по голове водителя, так что он потерял сознание, и, выгрузив обо-рудование, скрылись на поджидавшей их машине. Пока никаких следов угонщиков не обнаружено».
Фрэнк и Джо многозначительно переглянулись. Это сообщение указывало на то, что расследование, которое проводил их отец, было далеко от завершения.
«Официальные лица подчеркивают, — продолжал диктор, — что это только последнее из серии дерз-ких ограблений, которые начались недавно в этом районе. Объединенные усилия правоохранительных органов обоих штатов задержать угонщиков пока что закончились полным провалом».
— Да выключи ты его! — гаркнул шериф. Доннер, однако, лишь усмехнулся и насмешливо покачал головой.
— Совсем как полиция у нас у штате! — сказал он. — Просто боятся переработать лишнее. Неудиви-тельно, что не могут угнаться за этими шустриками. Когда воры работают, они не думают о сверхуроч-ных часах!
Послушайте, шериф, —продолжал Доннер. —Ну, объясните мне, почему этих преступников не пойма-ли? По-моему, это проще простого: нужно всего лишь задействовать всех полицейских на значительном расстоянии от шоссе и перекрыть все дороги, по которым преступники могут убежать.
— Я знаю, мистер Доннер, что вы говорите это из лучших побуждений, — нахмурился шериф, — но вы далеки от истины. Я сам вчера целую ночь дежурил, и мои люди тоже. Мы были на посту и предыдущей ночью. Я и сейчас бы следил за дорогами, если бы не занимался поисками пропавшего человека. Поли-цейский, как и любой другой человек, не может делать две вещи одновременно.
—Вы правы, шериф, и я прошу простить меня, — извинился Уолтер Доннер. — Давайте закончим эти поиски.
Группа снова рассыпалась цепью, и поиски возобновились. Часам к четырем, тщательно прочесав лесистую часть долины, они не обнаружили ни единого следа, указывавшего на местонахождение капи-тана Мэгуэра. Теперь перед ними был крутой, скалистый откос долины.
— Вон там виднеется пещера, — сказал Доннер, указывая куда-то поверх каменных глыб. — Возмож-но, там что-то можно обнаружить. Вы, ребята, двигайтесь вперед, а я поползу за вами.
Не прошло и секунды, как Джо Харди уже взбирался вверх по скалистому склону. Вплотную за ним следовали Фрэнк и Чет. Над ними среди каменных глыб черной дырой зиял вход в пещеру.
Преодолев примерно треть расстояния, Джо добрался до узкого выступа. Подтянувшись, Джо влез на него, и вдруг летевший сверху камень ударил его в лоб.
— Берегись! — крикнул Доннер. — Посмотри вверх!
На карабкавшихся ребят посыпался град камней, только чудом не попадая в них. Взглянув вверх, они увидели на самом верху склона высокую, тощую фигуру. Парень продолжал швырять в них камнями.
— Это Саймон! — крикнул Доннер. — Берегитесь! Немой парень угрожающе замахал руками.
— Он не хочет, чтобы мы поднимались вверх, — мрачно сказал Джо. — Ну, это у него не выйдет!
Хотя по лбу у него текла кровь, отважный юный детектив снова пополз вверх. Теперь впереди был Фрэнк. За ним более медленным темпом следовал Чет. Видя, что ребята продолжают карабкаться вверх, странный парень стал кидать камнями еще сильнее.
Один камень задел руку Фрэнка, другой больно ударил его в спину, но увертываясь от летящих кам-ней, Фрэнк настойчиво лез вверх. Он добрался до выступа перед входом в пещеру, затем повернулся и ловко втащил на него брата.
Внезапно каменная атака прекратилась. Фрэнк и Джо повернулись лицом к пещере и застыли на ме-сте. Совсем рядом с ними сжалась пружиной готовая прыгнуть гремучая ядовитая змея!
А из глубины пещеры выползали еще две такие же змеи!

ЛОВУШКА ПОСТАВЛЕНА


Деваться было некуда, поскольку выступ оказался слишком узким. Братья попали во власть смер-тельно ядовитых змей. Крутой обрыв под пещерой исключал любую возможность быстрого отступления. Две гремучие змеи подползали к их обнаженным лодыжкам, а Фрэнк и Джо, подняв руки, пытались спа-стись от укуса чудовища, свернувшегося над их головами.
Бах! Раздался выстрел из пистолета, за которым через какую-то долю секунды последовал мягкий шлепок, говоривший о том, что пуля угодила точно в цель. Длинная змея, извиваясь, подпрыгнула вверх и упала прямо у ног братьев. Напуганные, две другие змеи скрылись в глубине пещеры.
— Скорее вниз! — крикнул Фрэнк.
Пятясь, Фрэнк и Джо повисли над обрывом, держась кончиками пальцев за край выступа. И тут же были подхвачены Четом Мортоном и Уолтером Доннером, которые к тому времени добрались почти до самой пещеры. Доннер держал в одной руке дымящийся длинное! вольный пистолет, который прикончил ядовитую змею.
Когда все четверо спустились вниз, шериф Экер облегченно вытер пот со лба.
— Вы чуть было не погибли, — только и проговорил он, все еще не в силах перевести дух. — А мы ничем не могли вам помочь!
— Нам повезло, мистер Доннер, что вы решили подняться вместе с нами, — обратился Джо к отшель-нику. — К нашему счастью, вы оказались таким метким стрелком.
— Мы вам очень благодарны, мистер Доннер, —добавил Фрэнк.— Ваша пуля, должно быть, попала этой гремучей прямо в голову!
Обычно такое добродушное лицо Уолтера Доннера стало серьезным и даже суровым.
— Рад, что оказался там. Я с ужасом думаю о том, что бы случилось, если бы я остался внизу. А ес-ли бы вы, парни, не глядя бросились в пещеру, а меня бы не было поблизости? Какая бы произошла ужасная трагедия!
Положив руки на плечи Чету и Джо, Доннер продолжал:
— Если вы хотите получить хороший совет, то послушайте, что я вам сейчас скажу. В лесу никакая предосторожность не бывает излишней! Никогда нельзя знать заранее, откуда может прийти опасность — иногда она таится под ногами, иногда над головой. Змеи любят греться на солнце, на сухих каменных выступах. Не лезьте вверх очертя голову. Как только вы оказываетесь в окружении дикой природы, помните: осторожность, ребята, прежде всего осторожность.
— Это верно, — вставил шериф Экер. — Многие, отправляясь в лес, попадают в беду просто потому, что не знают, как себя вести. Они не могут определить направление, не смотрят, куда ступают, забывают взять с собой спички и так далее. Особенно это касается горожан — в этих горах с ними всегда что-нибудь случается.
— Ну, — Доннер снова повеселел, — я уверен, что из сегодняшних событий эти молодцы извлекут прекрасный урок и будут отныне предельно осторожны. Вам, — обратился он к братьям Харди, — пожа-луй, лучше вообще держаться подальше от Черной долины. Это опасное место, особенно когда этот Саймон швыряется в людей камнями. Кроме того, вашего друга здесь, похоже, вообще нет.
Расстроенные и разочарованные, не обнаружив никаких следов пропавшего друга, Фрэнк, Джо и Чет поблагодарили членов поисковой группы и вернулись в дом капитана Мэгуэра. Фрэнк промыл и перевя-зал рану на голове брата.
— Болит? — спросил он.
— Еще как! Голова просто раскалывается!
Джо прилег, и Фрэнк снова принялся изучать отметки на календаре, сделанные капитаном Мэгуэром. Чет занялся приготовлением ужина. Когда он был готов, толстяк весело крикнул:
— Поторапливайтесь! Суп подан!
Хотя Чет превзошел в кулинарном искусстве самого себя, приготовив на второе ростбиф с жареным картофелем и овощами, братья едва замечали, что едят. Ужин проходил в задумчивом молчании. Чет с тревогой наблюдал за своими друзьями.
— Все еще хандрите? — спросил наконец он.
— По поводу чего, Чет?
— Да по поводу той лекции, что прочитал нам Доннер. Он же постарался выставить нас настоящими младенцами! В какой-то момент я был готов просто взорваться, ведь мы много раз ходили в походы и знаем, что к чему. Меня так и подмывало сказать ему парочку слов.
— Меня тоже, Чет, — удрученно признался Джо. — Но я не мог, ведь он спас нам жизнь. Мы действи-тельно выглядели как наивные мальчишки.
— Давайте будем справедливы, парни, — вмешался Фрэнк. — Мы, конечно, не неженки, но в том, что случилось, была наша собственная вина. Ведь мы должны были учесть, что в пещере могут быть змеи. Они всегда встречаются среди камней. Я знаю об этом так же хорошо, как и Доннер!..
Фрэнк умолк, о чем-то задумавшись.
— ... так же хорошо, как и Доннер, — повторил затем он. — Но если он об этом знает, то почему же не предупредил нас, когда мы полезли вверх? Кроме того, он знает не только об этом. Вы же слышали, как шериф сказал, что Доннеру известны в Черной долине каждый камень и каждое деревце.
Мы доверились ему и в результате забыли об осторожности. А кто направил нас в эту пещеру? Он же!
— Правильно! — воскликнул Джо. — И не забывайте, Доннер настаивал также на том, чтобы мы пре-кратили поиски и не совались в Черную долину. Этот человек и его странный дом не внушают доверия. Я точно слышал звук захлопнувшейся двери, а в кухне ничего похожего на дверь не было!
— Я одного только не пойму, — продолжал Фрэнк. — Зачем Доннер послал нас в пещеру со змеями, а затем спас? Единственная причина, по которой он карабкался вслед за нами, это чтобы застрелить змей. Шериф и его помощники не могли бы попасть: мы загораживали им цель.
— Вот тебе и ответ, — убежденно заявил Джо. — Я считаю, что идея Доннера заключалась в том, чтобы выставить нас перед шерифом и его людьми сущими идиотами. Допустим, в долине с нами что-то «случается». У шерифа не возникнет никаких подозрений, потому что он думает, что мы не соблюдаем абсолютно никаких мер предосторожности и не знаем, как о себе позаботиться!
— Ты хочешь сказать, что Доннер, возможно, планирует убить нас и представить это как какой-то несчастный случай? — спросил Чет.
— Кто знает? — серьезно ответил Фрэнк. — И вот еще что. Почему этот немой Саймон швырял в нас камнями? Не заодно ли он с Доннером? Или он делал это потому, что мы были с Доннером?
— Дело темное, — нахмурился Джо. — Как и поразительное сходство Доннера с полковником Фанде-ром.
— Слушайте, чуть не забыл! — Сунув руку в карман, Фрэнк вытащил блестящий металлический кру-жок и положил его на стол.
— Что это? — спросил Чет, беря кружок. — Господи, да это же собачий жетон! Вы знаете, что на нем написано? «Скиппи»! Это же собака Бобби Томпсона! Где ты его нашел?
— В траве возле двери дома Доннера.
— Ты считаешь, что Доннер крадет собак? — спросил Джо. — Помнишь, он ведь сам говорил, что су-ществует подпольный рынок собак.
Фрэнк недоуменно покачал головой.
— Откуда мне знать? Если он крадет их, то я не представляю себе, что он с ними делает. Возле его дома не было ни одной собаки.
— Верно, — подхватил Чет. — Я еще раз заглянул в овечий загон. Там одни только овцы. А не могло так случиться, что Скиппи забрел туда и жетон просто потерялся?
В этот момент внимание ребят привлек щенок, громко лакавший молоко из блюдечка, которое поста-вил ему Чет.
— Нельзя допустить, чтобы с Мистери что-то случилось! — с беспокойством закончил Чет.
Услышав свою кличку, щенок со счастливым видом бросился к Чету.
— Да, Мистери, — ласково заворковал толстяк, когда собачонка радостно виляла хвостом, — мы не позволим, чтобы с тобой что-то случилось!
— Тем не менее я считаю, что настало время сегодня ночью поставить ловушку для собачьего вора, — заявил Фрэнк.
— Правильно, — сразу же отозвался Джо. — Мистери, старина, ты будешь у нас приманкой.
— Подождите минутку, ребята! — запротестовал Чет. — Я не согласен с этим, если не будет абсо-лютной уверенности, что мы сможем его защитить!
— Думаю, сможем, — сказал Фрэнк. — После наступления темноты мы привяжем его на крыльце. Вы с Джо будете его караулить за дверью дома, а я спрячусь неподалеку от крыльца. Таким образом, мы схватим любого подкравшегося вора.
Часов в десять газовые фонари были потушены, и маленький домик погрузился в темноту. В небе, обещая грозу, начали собираться тяжелые тучи, воздух был густой и неподвижный.
Чет и Джо тихо открыли дверь и вывели Мистери наружу. Привязав его к перилам, вернулись в дом. В наступившей темноте они, стоя возле двери, с трудом различали собаку.
Фрэнк, переодевшись во все темное, проскользнул в заднюю дверь и притаился в нескольких шагах от крыльца, между старым автомобилем капитана Мэгуэра и стенкой дома.
Там он и стал ждать, напряженно прислушиваясь. Постепенно глаза его привыкли к темноте, но все равно Фрэнк понимал, что на фоне густых деревьев человека, пересекающего поляну, практически не-возможно будет разглядеть.
Ночной воздух становился, казалось, все тяжелее. На горизонте показались первые всполохи при-ближавшейся грозы. Прозвучали первые раскаты грома. Внезапно яркая вспышка молнии осветила по-ляну, после чего снова наступила темнота, и почти тут же раздался мощный раскат грома. Фрэнк по-смотрел на часы: была почти полночь.
Еще одна вспышка молнии осветила поляну. Щенок на крыльце заскулил.
«Гроза прямо над нами», — подумал Фрэнк.
Молнии сверкали теперь одна за другой, освещая поляну, мощные раскаты грома раздавались почти непрерывно, по крыше застучали первые тяжелые капли дождя. Жалобное повизгивание Мистери вдруг сменилось отчаянным лаем.
Фрэнк бросился к крыльцу. Из двери навстречу ему выскочили Джо и Чет.
Мистери исчез!
Вдалеке слышалось тявканье щенка, но оно становилось все слабее. При свете молнии поляна и лес осветились 'ярче, чем днем, и Фрэнк, Джо и Чет увидели какую-то фигуру, быстро убегавшую вниз по тропе в долину.
— За ним! — крикнул Джо.
Вооружившись фонариками, ребята бросились в погоню.

ПОРТРЕТ ВОРА


Пробежав по поляне, они влетели в лес. Однако здесь им сразу же пришлось остановиться, чтобы с помощью фонариков отыскивать тропу.
Впереди с шумом несся вор с собакой под мышкой. По-видимому, он в темноте и без фонарика хоро-шо находил дорогу. До ребят донеслось тявканье Мистери, которое затем заглушил раскат грома. В све-те молний впереди виднелась фигура, быстро мчавшаяся вниз, в долину.
Внезапно из темноты раздался крик человека, за которым последовал звук падения чего-то или кого-то, затем сильный треск ломающихся кустов. И непрерывный отчаянный лай Мистери.
Пренебрегая опасностью, ребята бросились вниз по тропе. Справа в кустах кто-то стонал от боли. До них по-прежнему доносился звук шагов убегавшего человека.
— Джо! Чет! — запыхавшись, скомандовал Фрэнк. — Выясните, что происходит в кустах, а я бегу за вором!
— Есть! — отчеканил Джо.
Освещая себе путь фонариками, Джо и Чет продирались вперед через густые заросли. Треск в кустах говорил им, что их противник тоже движется. Но стоны прекратились, и только дождь хлестал по дере-вьям да время от времени раздавались раскаты грома.
— Бесполезно идти дальше: мы его потеряли, — быстро решил Джо. — Возвращаемся на тропу, Чет.
Тем временем на ровной поверхности долины Фрэнку удалось увеличить скорость. Надеясь захватить убегавшего вора врасплох, он больше не включал фонарик, полагаясь вместо него на вспышки молний.
При очередной, еще более ослепительной вспышке Фрэнк узнал высокую тощую фигуру.
— Саймон! — крикнул Фрэнк. — Подожди!
Но странный парень повернул в сторону и бросился к скалистой части долины.
Слегка прихрамывая, но по-прежнему с удивительной скоростью Саймон начал карабкаться вверх по скале. Сделав последний решительный бросок, Фрэнк сократил разрыв между ними и одной рукой креп-ко схватил Саймона за лодыжку. Мистери, отчаянно лая, оказался на свободе. Саймон, которого Фрэнк потащил вниз, собрав силы, вывернулся и бросился на него.
К этому времени гроза бушевала уже вовсю. Дождь лил как из ведра, молнии освещали схватку двух парней.
Не теряя самообладания, Фрэнк попытался одолеть противника, применив захват, которому он научился на занятиях по борьбе. Но мокрая одежда Саймона и его неожиданно огромная сила позволили ему вывернуться и швырнуть Фрэнка на землю. Схватив тяжелый камень, Саймон занес его над головой Фрэнка.
— Брось камень! — неожиданно раздался крик снизу.
Удивленный, Саймон повернулся, и камень выскользнул из его рук. Мгновенно вскочив, Фрэнк бро-сился на него и схватил за обе лодыжки. В следующий момент подоспели Джо и Чет. Победа над Саймо-ном была полной.
Фрэнк и Джо крепко держали высокого немого парня, а Чет зло и требовательно спросил:
— Где моя собака?
— Успокойся, Чет, — попросил его Фрэнк, — Саймон ранен и напуган. И потом, ты забыл, он же немой и не может тебе ответить.
Искать Мистери не было нужды. Мокрый и дрожащий щенок сам подбежал к Чету и радостно запры-гал вокруг него.
— Сними с него бельевую веревку, — скомандовал Фрэнк. — На всякий случай мы свяжем ею Саймо-ну руки, пока не доведем его до дома.
Трое друзей и их пленник медленно продвигались вверх из долины. Поднимаясь по крутой тропе, Фрэнк и Джо с двух сторон поддерживали хромавшего парня, но никаких попыток бежать Саймон больше не предпринимал.
К тому времени, когда они, насквозь промокнув, добрались до дома, дождь прекратился, свежий вете-рок разгонял оставшиеся грозовые облака.
— Наша задача выполнена, — восторженно объявил Чет. — Теперь надо поесть, а потом завалиться в отличную сухую постель. Что скажешь, Мистери?
Переодевшись, Чет сразу отправился на кухню, поставил на плиту огромную кастрюлю с супом и при-нялся делать для всех бутерброды.
Тем временем Фрэнк и Джо развязали своему пленнику руки, велели снять мокрую одежду и дали ему теплый купальный халат капитана Мэгуэра.
При ярком свете ламп Фрэнк и Джо впервые хорошенько разглядели Саймона. На вид лет четырна-дцати, он был слишком высок и жилист для своего возраста. Черные, давно не стриженные и спутанные волосы падали на лоб. «Поэтому он и кажется таким диким», — подумал Фрэнк.
Пока Саймон мрачно сидел на стуле, Фрэнк осмотрел глубокую рваную рану на его ноге.
— Неудивительно, что он хромал. Дай-ка сюда аптечку, Джо.
Хотя Саймон смотрел на них с подозрением, он казался скорее напуганным, чем диким. Братьев пора-зило мягкое выражение его лица. Саймон кротко терпел, пока рану промывали и бинтовали. И только один раз вдруг вздрогнул от боли, когда Джо обработал рану йодом.
— Не волнуйся, Саймон, останешься жив, — выпрямившись, дружески сказал Джо. — При таком-то росте какой бы баскетболист из тебя вышел!
Смущенный парень продолжал внимательно наблюдать за братьями, словно опасаясь какого-нибудь подвоха с их стороны.
— Ну вот, Саймон, садись-ка за стол, — бодро воскликнул Чет Мортон, входя в комнату с кастрюлей супа и бутербродами.
Саймон с жадностью принялся есть. Чет подмигнул Фрэнку и Джо, а затем снова пошел на кухню, что-бы сделать еще несколько бутербродов. Вернувшись, он захватил еще и пончики. Вскоре и они были съедены.
— Приятно видеть, что не только у меня одного прекрасный аппетит! — ухмыльнулся Чет.
Пока Чет и Саймон приканчивали остатки ужина, Фрэнк и Джо ушли на кухню.
— Саймон не кажется мне таким уж свирепым, — тихо сказал Джо. — Я уверен, что это не он шпионил за нами вчера в долине. Саймон высокого роста и у него длинные ноги, но лицо у него совсем не такое, как у того типа, что выглядывал из-за камня.
Фрэнк согласно кивнул и добавил:
— Ведь это Доннер сказал, что там, вероятно, был Саймон. Братья так и не решили эту загадку, когда на кухню пришли Чет и Саймон.
Чет принялся играть с Мистери.
— Бедный маленький щеночек, — приговаривал он ласково. — Старина Чет не забудет тебя накор-мить, ни в коем случае, сэр. Он сделает это немедленно.
Чет открыл банку собачьих консервов, наполнил миску и поставил ее на пол. Щенок радостно набро-сился па еду.
Саймон тем временем переоделся в свою одежду, которая возле горячей печки полностью высохла. Он внимательно наблюдал за Четом, затем застенчиво и одобрительно улыбнулся.
— Послушайте, — пробормотал толстяк, заглядывая в кухонный шкаф, — здесь есть запас еды для собаки. Значит, у капитана Мэгуэра была собака. Интересно, взял ли он ее с собой.
Фрэнк заметил, что немой парень улыбнулся.
«Саймону нравится, как Чет обращается с собаками, — подумал Фрэнк. — Теперь у нас есть шанс выяснить, зачем он украл Мистери. Но как он сможет ответить? Он же не может говорить».
И тут в голову Фрэнку пришла очень простая мысль Он пошел в комнату и принес оттуда блокнот и карандаш, которые и положил перед немым на кухонный стол. Саймон вопросительно взглянул на Фрэн-ка, но теперь уже без тени подозрения.
— Саймон, — сказал Фрэнк медленно и отчетливо, — расскажи нам, почему ты убежал с собакой? — и кивнул в сторону Мистери.
В глазах Саймона мелькнула растерянность, а затем он схватил карандаш и начал рисовать. На бума-ге мгновенно появился портрет высокого широкоплечего человека. Саймон подрисовал ему темные гу-стые брови и усы.
— Это же Доннер! — удивленно воскликнул Джо.
— Подожди! — одернул его Фрэнк. — Саймон еще не закончил.
Фрэнк, Джо и Чет склонились над Саймоном, а тот быстро нарисовал руку высокого человека, хвата-ющего маленькую собачку, как две капли воды похожую на Мистери!
— Он говорит, что это Доннер украл Мистери! — вскричал Джо.

РАССКАЗ ПОРТНОГО


— Никаких сомнений! — продолжал он. — Рисунок Саймона подтверждает, что Мистери украл именно Доннер!
— Помолчи! — скомандовал Фрэнк. — Он рисует еще что-то.
Быстрыми уверенными штрихами немой дополнил рисунок Доннера и Мистери рисунками различных собак — коккер-спаниеля, немецкой овчарки и двух гончих.
— А что это за собака, которую он затушевывает карандашом? — спросил Джо.
— Какая-то серая или коричневая, — ответил Фрэнк. — Смотри, он оставил одно ухо белым.
—Коричневая с белым ухом — это же Скиппи Бобби Симпсона! — воскликнул Чет. — Значит, Доннер украл и Скиппи!
Услышав фамилию Доннера, Саймон с мрачным видом поднял голову, затем закончил рисунок, про-ведя линию от каждой собаки к Доннеру. Потом, положив карандаш, вскочил. Его напряженный взгляд говорил, что он хочет сообщить еще что-то. Саймон указал на рисунок Доннера, затем на Мистери, потом вдруг спрятался за стулом и стал выглядывать из-за него.
— Он хочет сказать, что притаился, вероятно, за деревом, — предположил Фрэнк.
Одна рука Саймона была напряжена, пальцы сжаты, словно он держал в руке что-то тяжелое.
— Как будто держит камень или палку, — решил Фрэнк.
Неожиданно Саймон выскочил из-за стула. Он боролся с невидимым противником, выворачивая руку, державшую «камень». Затем схватил обеими руками что-то еще, словно собираясь с этим бежать.
— Это Мистери, которого он держит в руках! — взволнованно сказал Чет. — Саймон говорит нам, что ночью он сидел в засаде, ожидая Доннера, затем ударил его камнем и убежал с Мистери!
«Замечательно, — растерянно подумал Джо. — Саймон и Доннер обвиняют друг в друга в краже соба-ки. Кто же из них виноват на самом деле?»
Фрэнк и Чет недоуменно смотрели друг на друга.
— Я хочу узнать только одну вещь, — сказал наконец Джо и обратился к Саймону: — Почему сегодня днем ты бросался в нас камнями?
Снова подойдя к столу, Саймон быстро нарисовал трех очень похожих друг' на друга змей и, нахму-рившись, посмотрел на Фрэнка и Джо и помахал руками, словно отгоняя их.
— Я понял! Он старался предупредить нас об этих ядовитых змеях, а не причинить нам зло, — сказал Фрэнк.
— Да уж, хорошенький он для этого выбрал способ, — заметил Джо с унылым видом, потирая лоб. — Значит, он не думал, что мы заодно с Доннером.
Фрэнк кивнул.
— Рисунки Саймона навели меня на кое-какие мысли, — сказал он. — Теперь вроде ясно, что мнимый отшельник крадет собак, и, как ни крути, это связывает его с исчезновением капитана Мэгуэра.
— Ты думаешь, капитан преследовал собачьего вора и попал в беду? — спросил Джо.
— По-видимому, у капитана была собака, — рассуждал Фрэнк. — Предположим, Доннер ее украл, а капитан выследил его в долине. А когда он спустился в долину, то увидел нечто такое, что ему не пола-галось видеть.
— Тогда Доннеру или кому-то еще пришлось убрать его, потому что он знал слишком много! — мрачно закончил Джо. — Помните, мы обнаружили на крапиве кровь?!
Задумавшись над этой новой возможностью, друзья не заметили, как Саймон потихоньку пятится к задней двери. Еще миг — и он выскользнул в темноту.
— Эй! — крикнул Чет. — Ловите его!
— Не надо, пусть себе идет, — спокойно отреагировал Фрэнк. — Саймон на нашей стороне, это точно.
— Хорошо бы ему как-то помочь, — вставил Джо. — При таком таланте к рисованию он, несмотря на свое увечье, может прекрасно устроиться. Ему надо учится в специальной художественной школе.
Фрэнк был полностью согласен с братом.
— Но у меня никак не выходит из головы полковник Фандер, — продолжал он задумчиво. — И это его сходство с Доннером. И опять же не может быть случайным тот факт, что слово «фандер» на немецком звучит как «доннер», и переводятся они одинаково— гром. Не разыскать ли нам этот цирк и не погово-рить ли с полковником? Он вполне может оказаться родственником Доннера.
— Давайте завтра утром съездим в Форестбург, — предложил Джо. — Может быть, нам удастся раз-узнать что-нибудь про семью Доннер и выяснить, где сейчас выступает цирк. Кроме того, пора уже по-звонить маме и узнать, как там у них дела.
После прошедшей грозы утро выдалось яркое и свежее. Все кругом казалось еще зеленее, чем преж-де, и ребята воспрянули духом.
Фрэнк и Джо вышли из домика, вслед за ними появился Чет, держа на руках Мистери. Но Фрэнк, нахмурившись, вдруг остановился.
— Интересно, а на чем мы поедем? Со всеми этими треволнениями мы забыли поднять перед грозой верх нашей машины. А теперь смотрите, что получилось!
Конечно, на полу машины братьев стояла вода, сиденья, хотя и защищенные чехлами, были мокрыми. Ребята вычерпали воду и вытерли пол.
— Давайте возьмем машину капитана Мэгуэра, — предложил Джо. — Если враги капитана увидят ее, они могут подумать, что он спасся, и это заставит их действовать в открытую.
Джо сел за руль, Фрэнк рядом с ним, а Чет и Мистери устроились на заднем сиденье. По-видимому, там было настолько удобно, что, когда машина въехала в Форестбург, и Чет, и щенок крепко спали.
— Пусть спят, — рассмеялся Фрэнк. — Прошлой ночью было много волнений. Мы с тобой, Джо, спра-вимся и одни.
До здания мэрии братья прошли пешком. Было еще только восемь часов, кругом царила тишина, и даже машины на улице еще не появились. Фрэнк и Джо с любопытством огляделись. Во многих домах, где находились магазинчики, на втором этаже располагались конторы. В верхнем окне Джо заметил не-большую табличку:

УАЙКОФ УЭББЕР Адвокат


— Давай пока походим по магазинчикам, порасспросим там, — предложил Джо. — Кто-то же здесь должен знать Доннеров.
В течение следующего часа два юных детектива заходили из одной лавки в другую, задавая вопросы о семье Доннер. Один или два продавца признали, что эта фамилия им «вроде бы знакома», однако ни-кто не смог сообщить им что-либо определенное.
— И знаешь, почему? — в отчаянии заметил Джо. — Некоторые из этих людей живут в этом городке недавно и просто не знают никаких Доннеров. Другие знают их, но не хотят с нами разговаривать о них. Ведь мы здесь чужаки, и они считают, что мы суем нос не в свои дела.
— Возможно, и так, — согласился Фрэнк. — Но мне надо зайти еще в одно место. — И он указал на портняжную мастерскую, расположенную в конце улицы.
— Зачем? — удивился Джо.
— Я только сейчас обнаружил, — пробормотал Фрэнк, — что у меня порвались брюки. Должно быть, прошлой ночью зацепился за ветку.
Небольшого роста мужчина с блестящей лысиной, обрамленной редкими черными волосами, поздо-ровался с ними, не выходя из-за прилавка.
— Слушаю вас.
— Вы не могли бы починить мои брюки? — спросил Фрэнк. Мужчина улыбнулся, продемонстрировав два золотых зуба.
— Конечно, могу. Проходите в заднюю комнату, пожалуйста.
Через минуту Фрэнк и Джо сидели в подсобном помещении. На полу лежал ворох сданных в починку вещей, повсюду валялись обрезки ткани. Взяв и Фрэнка брюки, портной сел за рабочий стол и осмотрел порванное место.
Внимание Фрэнка привлек нетронутый рулон дорогой фланели.
— У вас много заказов на костюмы? — с любопытством спросил он портного.
— В этих местах, к сожалению, нет, — вздохнул портной. — Теперь все покупают только готовые ко-стюмы. Для портного уже нет настоящей работы, только зашивать дыры или подгонять брюки.
Я владею этой мастерской уже сорок лет, — погружаясь в воспоминания, продолжал он, зашивая брюки. — Теперь моя главная работа — химчистка. А двадцать-тридцать лет назад здесь были люди, которые любили красиво одеваться, и мы шили костюмы только на заказ! Блекуэллы, Олтгельтсы, Дон-неры. Я сшил им множество прекрасных костюмов!
— Доннеры? — переспросил Фрэнк.
— Да, семейство Доннер, прекрасная старинная семья. У Доннеров был стиль, безупречный вкус, они умели носить вещи. Глава семейства — мистер Доннер — высокий, красивый человек. А его жена — о! — такая элегантная, изящная женщина. Прекрасная дочка и мальчики-близнецы — высокие и красивые, под стать отцу. Были так похожи, что их нельзя было различить.
— Близнецы! — воскликнул Джо. Однако тут же подавив охватившее его волнение, безразличным то-ном спросил: — Наверное, это была замечательная семья. А что с ней случилось?
Портной покачал головой.
— Разбрелись кто куда. Старики, конечно, умерли... Молодая леди? Не знаю, где она. Мистер Уильям — один из близнецов — тоже покинул город. Время от времени я вижу только мистера Уолтера. — Порт-ной вздохнул. — Он теперь не одевается, как прежде. Ходит в какой-то спортивной куртке и ничего у ме-ня не заказывает.
Взволнованный этой информацией, Фрэнк надел починенные брюки.
— Между прочим, — спросил он, — вы случайно не знаете, где сейчас выступает цирк Клатча? Мы видели несколько представлений, но брату хочется побывать там еще разок.
Молча порывшись в мусорной корзине, портной протянул Фрэнку старую афишу с расписанием вы-ступлений цирка, и братьям отличном настроении заторопились из мастерской. По дороге к машине Фрэнк остановился у телефона-автомата, чтобы позвонить матери.
— У нас все в порядке, Фрэнк, — раздался знакомый мелодичный голос. — Отец только что сообщил, что интересующие его люди действуют очень проворно, и его дело особенно не продвинулось вперед. — Посмеиваясь, миссис Харди добавила: — Айола передает горячий привет своему брату Чету.
— А как насчет Джо? — спросил Фрэнк, улыбаясь брату через стекло телефонной будки. Джо ухажи-вал за прелестной Айолой Мортон. — А что слышно от Келли, ма? — Келли Шоу была приятельницей Фрэнка.
— Абсолютно ничего. Вы возвращайтесь побыстрее, а то ваши девушки найдут себе других кавале-ров.
Когда Фрэнк вышел из будки, Джо внимательно наблюдал за противоположной стороной улицы. Как раз напротив будки находился дом, на котором висела табличка, сообщавшая, что здесь живет и прини-мает врач.
—Смотри, кто идет! — прошептал Джо. — Уолтер Доннер собственной персоной!
Фрэнк проследил взглядом за высоким человеком, который, по-видимому, их не заметил. Голова у не-го была забинтована.
— Полагаю, Саймон действительно ударил его камнем, — сказал Джо.
— Очень даже похоже, — согласился Фрэнк. — Пошли!'
Попробуем разыскать цирк Клатча и поговорить с двойником Доннера! Полковник Билл Фандер может порассказать нам кое-что интересненькое.

УЛОВКА ЧЕТА


Чет все еще спал в машине, а Мистери приветствовал появление Фрэнка и Джо радостным визгом.
— Что?.. Кто?.. — спросонья пробормотал толстяк, потягиваясь и моргая. — Мы все еще в Форестбур-ге?
Пока он протирал глаза, Фрэнк и Джо, посмеиваясь, уселись на переднее сиденье.
— В Форестбурге ли мы? — повторил Джо с деланным возмущением. — Мы пробыли здесь всего-навсего два часа, но за это время мы столько всего узнали! Ты только послушай! — И он рассказал Че-ту, что им удалось выведать у старого портного.
Чет был поражен и одновременно разочарован тем, что не ему первому удалось узнать все это. Пока Джо рассказывал, Фрэнк изучал дорожную карту. Включив мотор, он поехал на окраину города, откуда дорога вела на запад.
— Эй! — воскликнул Чет. — Куда это мы едем?
— В Ривервиль, — ответил Фрэнк, сообщив заодно, что цирк Клатча выступает теперь там. — По этой боковой дороге мы доберемся туда по крайней мере в два раза быстрее, чем по шоссе.
Сделав обиженное лицо, толстяк откинулся на сиденье.
— Значит, вы бросили меня одного в машине! Подождите, я вам еще покажу, кто из нас настоящий де-тектив!
—Ладно, мы уж, так и быть, подождем! — засмеялся Джо.
Старая машина капитана Мэгуэра оказалась как нельзя кстати на узкой, изрытой колдобинами дороге, которые Фрэнк старательно объезжал. Дорога шла через густой темный лес, то петляя вдоль берега не-большой речушки, то огибая холмы. И никаких признаков жилья!
—Должно быть, уже недалеко, — заметил Фрэнк.—Но если кончится бензин, то в этом глухом месте совсем пропадешь!
И как только он это сказал, за поворотом на левой стороне дороги они увидели стоявший с поднятым капотом пикап.
Двое мужчин в синих комбинезонах копались в моторе, голов их не было видно.
— Надо бы им помочь, — сказал Фрэнк, съезжая на обочину. — У нас масса свободного времени.
Когда ребята вышли из машины, в их сторону быстро направилась огромная собака.
— Ой-ой! — тут же воскликнул Чет. — Тебе, Мистери, лучше остаться в машине!
Огромный пес с любопытством и в общем-то дружелюбно обнюхал протянутую руку Фрэнка.
Один из мужчин — костлявый и рыжий — выпрямился.
— Ко мне, Блю! — позвал он собаку, поздоровался с ребятами и сказал: — Вы его не бойтесь, он ни-кого не тронет.
— Что у вас случилось? — спросил Фрэнк.
— Ни с того ни с сего заглох мотор, — растерянно улыбаясь, ответил мужчина, — и никак не заводит-ся! А Джо уже склонился над мотором.
— Не возражаете, если я взгляну? Для нас с братом копаться в моторах дело привычное.
— Давай, — сказал второй, одетый в яркую цветастую рубашку. — Надо же что-то делать, мы не мо-жем сидеть здесь все утро!
Несколько удивленные беспомощностью этих мужчин, Фрэнк и Джо засучили рукава.
— У вас есть инструменты? — спросил Джо мужчину в цветастой рубашке.
— Нет, — ответил рыжий. — А без них нельзя?
— Она у вас часто барахлит? — спросил Фрэнк. Мужчина почесал в затылке и ухмыльнулся.
— А кто ее знает, она ведь не моя! Понимаешь, одолжили ее на время, чтобы отвезти яблоки.
—Яблоки? — Просияв, Чет направился к открытой задней дверце пикапа. — Не возражаете, если я возьму одно, мистер?
— Бери, — разрешил костлявый.
Решив, что во второй корзине яблоки более сочные, Чет запустил туда руку. Но тут же заметил, что под слоем яблок лежат какие-то свертки в оберточной бумаге.
Мгновенно у Чета возникло подозрение: что же эти двое прячут под яблоками? Толстяк немного поду-мал, вспоминая случаи нападения на грузовики возле границы двух штатов.
Громко жуя яблоко, он присоединился к остальным. Надпись «Кендрикская школа для мальчиков» на дверце пикапа тоже показалась ему странной. Продолжая громко жевать, Чет намеренно столкнулся с Джо, который нес гаечный ключ, взятый из машины капитана Мэгуэра.
— Осторожнее! Смотри, куда идешь! — громко сказал Чет, а шепотом быстро добавил: — Сделай вид, что нужна какая-то деталь и пошли меня в город. Я отправлюсь за полицией.
Не подав и виду, Джо принялся за работу. Продолжая жевать, Чет подошел ближе.
— Ну, в чем там дело, ребята? — жалобно спросил он. — Я умираю от голода!
— Придется, приятель, еще поголодать, — раздался из-под капота спокойный голос Джо. — Здесь нужен новый конденсатор. Может, съездишь за ним в город?
— Кто, я? — разыгрывая возмущение, воскликнул Чет. — Почему это именно я должен быть на побе-гушках?!
— Не хочешь, не надо. Но в городе ты смог бы купить себе чего-нибудь поесть.
Когда Чет побежал к машине, рыжий и его напарник от души расхохотались. Пятнадцать минут быст-рой езды по ухабистой дороге — и Чет был в Форестбурге. Войдя в знакомое деревянное здание, он прямиком бросился в кабинет шерифа Экера.
— Опять вы, ребята! — устало проговорил шериф, казавшийся занятым еще больше, чем прежде. — Послушай, сынок, сейчас у меня просто нет времени заниматься вами.
— Как только услышите, что я скажу, оно у вас сразу найдется, — торопливо проговорил Чет. — По-моему, мы засекли парочку ваших угонщиков. В любом случае вам бы следовало самому поехать и взглянуть на них.
— Что? Где? — Шериф так быстро встал, что его стул отлетел к стенке.
— Завязли примерно в трех километрах отсюда на старой дороге в Ривервиль. Мои друзья их там придерживают.
Пораженный блюститель порядка, не дослушав Чета, схватил телефонную трубку.
— Соедините меня с директором Кендрикской школы для мальчиков!
Задавая директору короткие вопросы, шериф передавал ответы на них ожидавшему Чету.
— Он говорит, что они никогда не дают напрокат свой пикап — это у них единственная машина... По-смотрите, стоит ли он на месте? —попросил он директора.
Через несколько секунд был получен ответ.
— Его нет! Угнали! — сообщил шериф Чету, кладя трубку. — Они это только что обнаружили. Похоже, вы действительно на что-то напали, парень. Они вооружены? Не видел у них оружия?
Чет покачал головой.
— Оружия я не видел, но у них огромная собака, которая может оказаться очень свирепой.
Вызвав двух помощников, шериф изложил им свой план:
— Мы все будем в гражданском. Никаких значков. Я беру свою личную машину. Подъедем со сторо-ны Ривервиля. Этот парень будет стоять посреди дороги, так что нам придется остановиться. Тогда мы их и арестуем.
Тем временем Фрэнк и Джо продолжали с деловым видом копаться в моторе. Время шло, рыжий и его помощник становились все менее дружелюбными. Они то и дело посматривали на дорогу.
Наконец показался старенький автомобиль капитана Мэгуэра. Чет вышел из машины с поблескивав-шей на солнце гроздью желтых бананов в одной руке и коробкой с запасной частью для пикапа в другой.
— Давно пора было вернуться! — закричал Джо, который уже чувствовал, что обстановка накаляется.
Не обращая внимания на Джо, Чет сунул ему коробку, уселся посреди дороги и начал медленно же-вать банан.
— Такого болвана я еще не видел! — вдруг с возмущением заорал Фрэнк. —Этот конденсатор вообще не подходит к этой модели пикапа! Ты вообще соображаешь, что делаешь?! Он же слишком мал!
— Не годится? — хором воскликнули мужчины.
— Попробуем приладить его, — проворчал Фрэнк.
Бип! Бип! Бил! Коричневый потрепанный седан с тремя пассажирами на переднем сиденье спокойно приближался со стороны Ривервиля и теперь нетерпеливо сигналил, чтобы Чет убрался с дороги.
— Спокойно, не нервничайте! Сейчас встану. — И Чет побрел к сломанному пикапу.
Не замеченные ни Фрэнком и Джо, ни подозрительными незнакомцами, из седана выскочили два че-ловека и, вытащив пистолеты, встали позади рыжего и его напарника.
— Руки вверх! — спокойным голосом приказал один из полицейских.— Поворачивайтесь и никаких фокусов. Вы арестованы!
Застигнутые врасплох, мужчины повиновались. А тем временем третий пассажир седана, — это был шериф Экер, — зажав под мышкой большую сетку, бросился к дверце угнанного пикапа. Откинув бре-зент и сбросив лежавшие сверху яблоки, он крикнул:
— Меха! Ты был прав, сынок! Полюбуйтесь!
Взволнованный шериф поднял огромную связку пушистых дорогих шкурок.
Фрэнк и Джо, с перепачканными маслом руками и лицами, удивленно переводили взгляд с Чета на шерифа и на арестованных.
— Рекомендую вам во всем признаться, — предупредил шериф, проверяя что-то в своем блокноте. — Эти меха были украдены три месяца назад с грузовика в штате Нью-Джерси. Вы придерживали их, пока, по вашему мнению, шум из-за них не уляжется. Эти меха — прямое вещественное доказательство про-тив вас.
Вместо ответа костлявый вдруг крикнул:
— Фас, Блю!
И тут же огромная собака, оскалив зубы, бросилась к двум полицейским, но подбежавший шериф в тот же момент набросил на нее сетку. Через минуту с помощью Фрэнка и Джо собака была обезврежена.
— Ах ты, толстый... — в бешенстве проговорил костлявый.
Но Чет Мортон, довольно улыбаясь, только посматривал на Фрэнка и Джо.
— Ну как, ребята, кто здесь настоящий детектив? — спросил он.
Надев на арестованных наручники, полицейские повели их к машине шерифа.
— Молодцы, ребята! — одобрительно сказал Экер. — Я возвращаюсь в город. Должен немедленно доложить, что меха найдены и на месте преступления арестованы два человека!
Шериф и один из его помощников посадили арестованных в свою машину, а другой помощник сел за руль пикапа. Ребята попрощались с полицейскими и продолжили свой путь в Ривервиль.
— Что ж, на этот раз — заслуга полностью твоя, — похвалил друга Джо. — Как детектив ты набира-ешь очки!
На окраине города Фрэнк остановился возле телефонной будки и позвонил отцу в полицейское отде-ление штата Нью-Джерси. Он сообщил об исчезновении капитана Мэгуэра и о поимке двух преступников.
— Пока никаких известии о капитане Мэгуэре, па, но мы отрабатываем сейчас одну новую версию, — добавил он.
— Молодцы, — ответил отец. — И поздравь от моего имени Чета.
После этого ребята снова двинулись в путь.
— Цирк расположился на дальней окраине города, — заметил Фрэнк.
— Не торопись, — перебил его Чет. — Сначала надо перекусить. В конце концов, кто здесь главный детектив?
— Слушаюсь!
Так что прошло больше часа, прежде чем ребята в третий раз приехали в цирк. Дружелюбный билетер направил их к небольшому голубому фургону, стоявшему позади шатра, где выступал со своим номером полковник Фандер.
Фрэнк постучал. Когда открывший дверь мужчина-вопросительно на него посмотрел, Фрэнк торопливо спросил:
— Извините, сэр, не вы ли Уильям Доннер?

СЛЕЖКА


Пораженный укротитель нервно дергал дверную ручку.
— Почему вы решили, что я Уильям Доннер?
Видя его растерянность, Фрэнк осторожно выбирал слова.
— Видите ли, сэр, мы познакомились с человеком по имени Уолтер Доннер, который выглядит точь-в-точь как вы. Когда мы узнали, что у него есть брат-близнец, то догадались, что это именно вы. А потом, фамилии Доннер и Фандер по сути дела одинаковы — по-немецки «Доннер» звучит как «Фандер».
При последних словах Фрэнка мужчина против воли одобрительно улыбнулся.
— Хорошо, ребята, — снова взглянув на них, сказал он. — Я — Уильям Доннер, и если кто-то об этом знает, то вряд ли это имеет какое-то значение. Понимаете, у нас была прекрасная сплоченная семья. Но когда родители умерли, мой брат, сестра и я не смогли договориться о том, как разделить наследство. Насколько мне известно, земля пока пустует, а адвокаты все еще спорят.
Мне надо было на что-то жить, хотя и занялся этой работой. Я с детства умел приручать животных. Мне не хотелось ставить в неудобное положение брата и сестру — для них положение в обществе все-гда очень много значило, — так что я просто немного изменил свою фамилию и стал Фандером.
Замолчав, Уильям Доннер, казалось, о чем-то задумался.
— Значит, вы видели Уолтера? Я даже не представлял себе, что он все еще в этих краях. Ничего не слышал о нем уже многие годы. Что он сейчас поделывает?
— Ничего особенного, — ответил Фрэнк. — Живет в маленькой хижине в Черной долине и разводит овец.
При этих словах брови полковника удивленно поднялись.
— Уолтер? Живет в этой старой хижине? Невероятно! Уолтер всегда любил роскошь — просто не мог без этого обойтись.
— По-видимому, ему там очень нравится, мистер Доннер, — вставил Чет.
— Возможно, — ответил полковник Фандер. — Но вы не понимаете, какое это падение для моего бра-та! Мне грустно слышать об этом. Говорите, разводит овец?
— Да, — ответил Фрэнк. — Мы даже видели, как он покупал на аукционе овцу. Мы тогда решили еще, что это были вы.
Полковник кивнул, обдумывая странные новости.
— Забавно, что мы оба зарабатываем на жизнь, хоть и не много, дпомощью животных, — задумчиво сказал он. — Видите ли, все мы с детства очень любим животных. Однако Уолтер относился к ним не-сколько иначе. Он мог быть жесток с ними, потому что не выносил, когда они его не слушались.
— Жесток с ними? — подхватил Джо. — Не удавит вас, мистер Доннер, что ваш брат подозревается в краже собак?
Человек, называвший себя полковником Фандером, окинул их грозным взглядом, который, по-видимому, был присущ всем Доннерам.
— Безусловно, удивит! — рявкнул он так, словно оскорбили его самого.
— И это еще не все, — решительно продолжил Фрэнк. — У нас есть основания полагать, что ваш брат замешан в исчезновении нашего друга капитана Томаса Мэгуэра.
— Слушайте, вы! Что вы пытаетесь мне внушить?! — возмутился полковник Фандер. — У моего брата есть некоторые странные идеи, но он никому не причинит вреда. И вообще, что вы здесь ходите и выню-хиваете? Убирайтесь вон! Вместе со своими смехотворными обвинениями!
С этими словами он захлопнул у них перед носом голубую металлическую дверь вагончика. Ребятам ничего не оставалось делать, как только уйти.
— Как он разозлился! — сказал Чет, когда они шли к своей машине. — Вы думаете, он заодно со сво-им братцем? Фрэнк задумчиво покачал головой.
— Нет. Он был искренне потрясен нашим рассказом, только и всего. Похоже, полковник Фандер все еще болезненно реагирует на все, что касается чести его семьи. А что, если наши слова заставят его нанести визит своему брату, которого он так давно не видел?
— И, может быть, предупредить его о наших подозрениях, — добавил Джо. — Предлагаю сегодня но-чью пробраться в долину и посмотреть, что там происходит.
— Прекрасная идея, — одобрительно сказал Фрэнк.
— Если не возражаете, — вставил Чет, — Мистери со стариком Четом останутся дома. С меня уже хватит ночных прогулок по лесу. И потом, я считаю, что заслужил право на отдых.
— Конечно, заслужил, — согласился Фрэнк. А Джо засмеялся.
— Интересно, будет ли когда-нибудь конец разговорам о сегодняшних подвигах?
Они поехали обратно в Форестбург. Возле мэрии остановились и, поговорив с шерифом Экером, узна-ли, что арестованных под усиленной охраной отправили в Нью-Джерси, где их будет допрашивать сам Фентон Харди, один из главных следователей по делу о грабежах.
— Это точно? — поинтересовался Фрэнк, подмигнув Джо.
— Да, сэр, — решительно заявил шериф. — Он — известный детектив, поэтому его и привлекли к ра-боте по этому делу. Вы, ребята, когда-нибудь слышали о нем?
— Да, время от времени, — усмехнулся Джо.
— Чего это вы оба ухмыляетесь? — нахмурился шериф. — Ведь ваша фамилия Харди, не так ли? Вы ему случаем не родственники?
— В настоящий момент дальние, — с серьезным видом ответил Джо. — Сейчас, полагаю, мы пример-но в сотне километров друг от друга. Он наш отец.
— Ну, будь я... — Плотный добродушный шериф на какой-то момент потерял дар речи, затем лицо его вновь стало серьезным. — А что слышно о вашем друге? Он все еще не вернулся?
Джо открыл уже было рот, чтобы рассказать об их подозрениях относительно Уолтера Доннера, но Фрэнк толкнул его в бок и сам ответил:
— Нет, шериф. Но мы занимаемся этим делом. Если что-нибудь узнаем, то сразу вам сообщим.
Сделав еще одну остановку в Форестбурге, чтобы купить продукты, ребята наконец уселись в ста-ренькую машину капитана и отправились обратно в Черную долину.
— Почему бы не сказать шерифу, что Доннер ворует собак? — спросил по дороге Джо.
— Потому что мы сами должны утвердить себя в глазах шерифа Экера, — мрачно сказал Фрэнк. — Уолтер Доннер выставил нас перед шерифом в самом неприглядном свете. Поэтому любое наше обви-нение против Доннера потребует множества доказательств независимо от того, кто наш отец. Подожди, вот соберем их, тогда и выложим все шерифу.
Чтобы приготовиться к длительной засаде, которую они планировали устроить ночью, братья, по при-бытии в домик капитана Мэгуэра, решили немного поспать. На закате Чет разбудил их и приготовил ап-петитный ужин.
— Пора заступать в ночную смену! — крикнул он. — Не забудьте одеться во все темное.
Над Черной долиной расстилалось безоблачное небо, ярко светили звезды.
— Луна появится еще не скоро, — заметил Фрэнк, когда братья готовились к своей экспедиции. — Это даст нам преимущество при наблюдении.
Вскоре, отдохнувшие после сна и подкрепленные приготовленной Четом едой, Фрэнк и Джо выскольз-нули через заднюю дверь маленького домика. Как только глаза привыкли к темноте, они вошли в лес.
Тропа в таинственную долину была им теперь уже хорошо известна: они могли спускаться по ней да-же ночью. Братья бесшумно, но быстро шли вниз, даже не включая фонариков.
У Фрэнка впервые не было странного чувства, что за ними кто-то следит. «Это, наверное, потому, что теперь мы сами собираемся кого-то выслеживать», — улыбаясь, подумал он.
Соблюдая осторожность, Фрэнк и Джо обходили открытые места тропы, выбирая путь между близко стоявшими друг к другу деревьями.
Наконец они добрались до маленькой полянки, где стояла странная хижина Доннера. Впереди видне-лись только расплывчатые очертания скал и деревьев. Самой хижины в темноте не было видно. Только из-под закрытой двери выбивалась тонкая оранжевая полоска света.
Стараясь остаться незамеченными, они подползли как можно ближе к двери и, найдя подходящее ме-сто, прислушались. До них четко донеслись голоса — Уолтера Доннера, немного приглушенный, и тонкий занудный адвоката Уайкофа Уэббера. Братья были поражены.
— Я же сказал вам, что виделся с Элизабет, — говорил Уэббер. — Она ни за что не уступит.
Послышался звук резко отодвигаемого стула.
— Я сыт по горло этой жизнью! — загремел голос Доннера. — Поняли, сыт по горло! Я хочу получить свою долю наследства!
— Думаете, я не сыт по горло? — раздраженно ответил адвокат. — Я тоже хочу получить свои деньги. Давайте оставим это и приступим к делу. Что нового?
Услышав этот вопрос, Фрэнк и Джо, затаив дыхание, ждали ответа, но его не последовало, послы-шался лишь скрип передвигаемой мебели.
«Неужели Доннер не ответил! — подумал Фрэнк. — Или он что-то показывает Уэбберу?»
Скорчившись в темноте, он раздумывал, что бы это могло значить, как внезапно Джо сжал его руку. Теперь и Фрэнк услышал, как по лесной тропе кто-то осторожно подкрадывался к дому!
Прогалина в лесу, где тропа выходила на полянку, четко просматривалась из их укрытия. Фрэнк и Джо молча ждали, но никто не появился. Братья слегка встревожились.
«Не полковник ли это Фандер? — подумал Джо. — А может, Саймон?»
Из маленького домика тоже не доносилось больше ни звука.
Минут пятнадцать стояла гробовая тишина. Неизвестный пришелец не двигался, по-видимому, прита-ившись в темноте всего в нескольких метрах от братьев.
«Кто-то выследил нас, — решил Джо, — а теперь поджидает, когда мы сделаем первый шаг!»

ВНЕЗАПНЫЙ ПОЖАР


Не меняя положения, Джо наклонился и шепнул на ухо брату:
— Кто-то за нами следит. Ждет, когда мы выдадим себя! Немного подумав, Фрэнк так же тихо отве-тил:
— Не двигайся! Мы переждем его!
Напрягая зрение, братья всматривались в темноту, туда, где находилась прогалина, на которую вы-ходила тропа. Однако видели лишь темную стену кустов, где, по-видимому, и прятался неизвестный пришелец. Кто бы он ни был, он сидел так же тихо и безмолвно, как и они!
Неожиданно в доме снова послышались голоса Доннера и Уэббера. Теперь голоса звучали громко и отчетливо.
—Мы скоро получим деньга!—прогремел голос Доннера. — Я в таком отчаянном положении, что готов рискнуть. Наступила пауза. Потом послышался голос Уэббера:
— Ребятами я займусь. На этот раз все будет без осечки!
Услышав эти слова, Фрэнк нахмурился в раздумье. О каких «ребятах» они говорили? Они что, имели в виду Джо, Чета и его самого? Не успел Фрэнк прийти к какому-либо определенному выводу, как раз-дался скрипучий звук ржавых петель, и дверь отворилась.
На фоне ярко освещенной двумя керосиновыми лампами комнаты на какой-то момент четко обозначи-лись две фигуры — приземистая коротышки Уэббера и высокая, внушительная Доннера. Дверь закры-лась, и адвокат, не таясь и не делая никаких попыток ступать бесшумно, пошел по полянке.
Острый взгляд Фрэнка сразу же заметил легкое шевеление в темных кустах у входа на тропу. Кто бы там ни был, но он прятался не только от них, но и от Уэббера.
Дойдя до начала тропы, адвокат вошел в лес. Звук его шагов быстро стихал. По-прежнему внима-тельно следя за кустами, Фрэнк и Джо увидели, как из них вышел человек. Секунду он стоял неподвижно — темный силуэт, едва видимый при слабом свете звезд, — а затем бесшумно пошел вслед за удаляв-шимся Уэббером.
— Он следил за Уэббером! — прошептал Джо. — Пойдем за ними, посмотрим, что будет дальше?
— Нет, — быстро решил Фрэнк. — Давай придерживаться нашего плана: останемся здесь и будем ждать, не покажется • ли полковник Фандер.
Медленно, в тишине, тянулась ночь. Созвездия изменили свое положение на небе. На востоке за-брезжил бледный свет зари. Над деревьями показался молодой месяц. Задул слабый, но холодный ве-тер.
Хотя ночь была ясной, на все легла тяжелая утренняя роса. Башмаки и джинсы уже давно промокли от ходьбы по лесу. Теперь и остальная одежда пропиталась влагой, и на холодном ветру Фрэнк и Джо совсем продрогли. От долгого неподвижного сидения сводило ноги. В слабом свете молодого месяца был виден пар от дыхания.
К Уолтеру Доннеру больше никто не пришел. Наконец полоска света под дверью домика погасла.
— Наверное, лег спать, — прошептал Фрэнк. — Можно и нам возвращаться домой и с таким же успе-хом завалиться спать.
Соблюдая те же меры предосторожности, как и при спуске в долину, братья двинулись вверх, к дому капитана Мэгуэра. Когда они поднимались по крутой знакомой тропе, Фрэнк внезапно схватил Джо за ру-ку.
— Слушай! — прошептал он.
Из глубины Черной долины донесся жуткий, внушающий суеверный страх крик, сначала тихий, но по-степенно набирающий силу и переходящий в протяжный жалобный вопль.
— Ушастая сова, — сказал Джо. — Откуда идет этот звук?
— С другого конца долины, — внимательно прислушиваясь, ответил Фрэнк. — Где-то возле хижины Доннера, по-моему.
— Странно, что при всем этом хождении сегодня ночью никто не вспугнул ее, — заметил Джо.
— А я рад, что она нам не встретилась, — ответил Фрэнк. — У этих сов такой скользящий полет, что их часто принимают за привидения.
Наконец братья достигли края долины. В окнах домика капитана Мэгуэра весело горел свет.
— До чего ж я рад, что вы вернулись! — вскакивая с койки, воскликнул Чет, когда они вошли. — Эта ведьма, а может, сова снова вопит. Разбудила меня. Вы слышали ее?
— Конечно, слышали, — ответил Джо. — Черт с ней, с этой совой. Пусти меня поближе к печке.
— Раз вы так продрогли, я сейчас приготовлю что-нибудь горяченькое. Мне и самому оно не повредит.
Немного погодя, попивая горячий шоколад, братья рассказали Чету о том, как они наблюдали за хи-жиной без окон.
— Так вот, — подвел итог Джо, — Уэббер — адвокат Доннера, и им обоим явно нужны деньги.
— Одного поля ягодки, — заметил Чет и с гримасой добавил: — Не нравится мне угроза Уэббера «за-няться ребятами».
— Этот Уэббер постоянно брюзжит по поводу денег, — вставил Джо. — Как вы думаете, о каких день-гах они говорил»?
—Скорее всего, о наследстве Доннеров, —решил Фрэнк. — Помните, полковник Фандер говорил, что адвокаты все еще спорят? А Доннер сказал, что он устал ждать, что он сыт по горло, находится в отча-янном положении и готов рискнуть.
— Плохо, что полковник Фандер не появился, — сказал Джо. — В конце концов, ведь часть денег при-надлежит ему.
— Но ведь ничего противозаконного вроде не происходит, — подчеркнул Чет. — Доннер же говорил только о деньгах, на которые он имеет право. А еще вот что: Уэббер сказал нам, что капитан Мэгуэр за-должал ему. Может, капитан вообще и не спускался в долину, а просто скрылся?
Фрэнк решительно покачал головой.
— Ты не знаешь капитана Мэгуэра, Чет. Он в жизни ни от кого и ни от чего не скрывался, а уж от этого плюгавого Уэббера и подавно скрываться не станет!
— А меня знаете что тревожит? — воскликнул Джо. — Доннер говорил, что он в отчаянном положении. Что он собирается предпринять?
— Загадочка! — покачал головой Чет. — Сегодня ночью нам ее не разгадать, парни. Давайте на время забудем о ней и займемся этим утром, на свежую голову.
Второго приглашения Фрэнку и Джо не понадобилось. Надев сухое белье, братья развернули спаль-ные мешки и залезли в них.
— Четыре часа утра, — заметил Чет, погасив лампы и залезая в койку. — Всего несколько часов сна до завтрака. Надо ими воспользоваться.
— Все же интересно, хотел бы я знать, кто прятался в кустах, — сонно пробормотал в темноте Джо.
Через несколько секунд в комнате наступила тишина.
Лежа в спальном мешке, Фрэнк все еще думал о таинственном человеке, который прятался неподале-ку от них. В его усталом мозгу прокручивались все непонятные события этого странного дела. Кто си-дел, притаившись, возле хижины Доннера? Куда делся капитан Мэгуэр?
Фрэнк дремал, и ему приснился какой-то чудовищный сон. Сначала куда-то неслась свора лающих собак, за которой гналась ведьма на помеле. Затем собаки превратились в сов, летающих со стонами и уханьем.
А потом ведьма превратилась в Уолтера Доннера, который тихо разговаривал с какой-то овцой. Затем Уолтер стал Уильямом Доннером — полковником Фандером, — а овца превратилась в рычащую черную пуму.
В воздухе то и дело щелкал огромный черный кнут полковника Фандера.
— О-о! — громко застонал Фрэнк.
Теперь он слышал во сне скрипучий голос Уайкофа Уэббера: «Я займусь ребятами. На этот раз все будет без осечки».
И снова Фрэнк увидел коротышку-адвоката, разговаривающего с Уолтером Доннером в двери его хи-жины. Позади них разгоралось оранжево-желтое пламя керосиновой лампы.
Пламя разгоралось все сильнее и сильнее! Фрэнку казалось, что он даже чувствует специфический запах горящего керосина и исходящий от лампы жар! Желтое пламя, казалось, горело все ярче и ярче, пока не уничтожило все вокруг. Снова щелкнул черный кнут полковника Фандера. Внезапно Фрэнк сел, полностью проснувшись. Какой-то миг он думал, что кто-то зажег в доме все лампы, а потом вдруг с ужасом понял, что одна стена дома была сплошной массой гудящего желтого пламени! Словно в каком-то гигантском камине трещали и щелкали охваченные огнем доски. Весь домик превратился в настоящий ад!
— Джо! Чет! — изо всех сил закричал Фрэнк, перекрывая рев пламени. Выскочив из спального мешка и завернувшись в него, он растолкал брата, затем бросился к спящему Чету.
— Джо! Завернись в спальный мешок и мчись через переднюю дверь! — пронзительно крикнул Фрэнк.
К этому времени огонь охватил уже три стены. Жар стоял невыносимый!
Мгновенно оценив ситуацию, Джо последовал совету брата. А тем временем Фрэнк помог полусонно-му Чету накинуть одеяло капитана Мэгуэра, и все трое бросились наружу. Испуганно лая, вслед за ними помчался и Мистери.
Волосы и брови у ребят были опалены, глаза щипало от дыма. В безмолвном отчаянии трое друзей смотрели, как пламя, словно огромный факел, освещало все вокруг. На сотню метров вверх летели ис-кры.
— Господи! — простонал Чет. — Пропало все имущество капитана Мэгуэра и все наши вещи — одеж-да, продукты, деньги. Но мы, к счастью, остались живы! Что тебя разбудило, Фрэнк?
— Счастливый сон. Удача была определенно на нашей стороне.
К счастью, их машина и старенький автомобиль капитана стояли довольно далеко от дома и не по-страдали. Но дом, в котором хранились канистры с керосином, горел, словно карточный.
— Бесполезно ехать за помощью, — решил Фрэнк. — Ни одна пожарная машина не успеет прибыть вовремя.
Ребята, завернувшись в спальные мешки и одеяла, смотрели на пылающий дом.
— Стены, по-видимому, загорелись одновременно, — заметил Фрэнк. — Непохоже, что огонь начался на кухне, а затем распространился на жилую комнату. Все вспыхнуло одновременно.
— Ни один пожар так не начинается, — если это, конечно, не поджог, — мрачно добавил Джо.

СЛЕДЫ


— Значит, дом подожгли? — ахнул Чет.
— Правильно, — ответил Джо. Фрэнк кивнул.
— Судя по тому как распространялось пламя, — сказал он, — можно подумать, что кто-то облил ке-росином фундамент вокруг дома и бросил спичку. Между прочим, я чувствовал сильный запах керосина еще в самом начале.
Вдруг Фрэнк и Джо вспомнили слова Уэббера: «Я займусь ребятами». Не он ли поджег дом?
— Но это ведь преднамеренное убийство! — воскликнул Чет. — Неужели он такой преступник?
— Пока мы его не обвиняем, — быстро сказал Джо.
— Ни кого-либо еще, — добавил Фрэнк. — Вот осмотрим пепелище и найдем ключ к разгадке.
Беспомощно смотрели друзья на пламя, пожиравшее дом. Когда наступило утро, от аккуратного уют-ного домика осталась только груда углей, вспыхивавших то там, то здесь красноватыми огоньками.
— Это же преступление! — воскликнул Джо. — Если действительно кто-то поджег дом, хотел бы я за-получить в свои руки этого негодяя.
— Ребята, мы же остались в одном белье! — сказал вдруг Чет.
Несмотря на серьезность ситуации, все трое громко расхохотались.
— Положеньице! — фыркнул Фрэнк.
— Конечно, у нас есть одеяла и спальные мешки, — заметил Джо. — Мы можем поиграть в индейцев.
— Но у нас нет продуктов, — напомнил Чет, — чтобы устроить пир.
— Странно, что не пришел никто из пожарных, — сказал Фрэнк. — Ведь наблюдатель должен был бы заметить его со своей вышки и принять меры.
Никто, однако, так и не появился. Когда жар немного спал, Фрэнк направился к пепелищу. Теперь ста-ло видно, что дом был построен на фундаменте из камней, скрепленных цементным раствором. Фрэнк начал осматривать гравий вокруг фундамента.
Гравий был все еще горячим. Но самое главное: он сохранил и еще кое-что — несколько глубоких четких следов!
— Ты бы прав, Фрэнк, дом подожгли! — воскликнул Джо. — Следы ног со всех четырех сторон. Если бы мы захватили из дома свой гипс, то смогли бы сделать слепок и представить его в качестве доказа-тельства.
— Придется обойтись без слепка, — ответил Фрэнк. — Но размеры мы все же можем снять.
Он поставил свою босую правую ногу на след правой ноги поджигателя.
— Человек в коротком широком ботинке, — сделал он вывод. — А посмотрите-ка сюда! У всех левых следов рваный внешний край, словно подошва была повреждена камнем или ножом!
Фрэнк, Джо и Чет были настолько поглощены изучением следов, что вздрогнули, обнаружив, что по-зади них кто-то стоит. Это был немой Саймон, только что появившийся из леса. Открыв от изумления рот, он смотрел на чернеющее пепелище.
— Привет, Саймон, — поздоровался Джо и тут же перевел взгляд с лица парня на его ноги. Фрэнк и Чет, одновременно подумав то же самое, тоже посмотрели вниз.
Несмотря на свои длиннющие ноги, ступни у Саймона были среднего размера. И его потрепанные кроссовки не могли оставить на гравии следов.
— Кто-то выкурил нас из дома, Саймон, — пояснил Джо. — Посмотри на эти следы!
Хотя Саймон послушно проследил взглядом за указательным пальцем Джо, он только покачал голо-вой и пожал плечами.
— Ну и что теперь будем делать? — спросил Чет.
— Во-первых, надо достать какую-нибудь одежду, _ ответил Фрэнк.
— Еще бы! — согласился Чет. — Но, во-первых, на какие деньги, а во-вторых, в чем мы заявимся в магазин? Все, что у нас было, погибло в огне. Не можем же мы ходить по магазинам в одном белье!
Лицо Фрэнка почему-то повеселело.
— Саймон, — сказал он, — придется тебе пойти вместо нас в магазин.
Фрэнк быстро объяснил, что им нужно. В знак понимания и согласия Саймон кивнул.
— Теперь деньги.
Достав небольшую отвертку из бардачка машины, Фрэнк вывернул клаксон. Вместе с ним выпала и свернутая во много раз купюра.
— Деньги на непредвиденный случай, — довольно улыбаясь, пояснил Фрэнк.
— Слава тебе, Господи! — обрадовался Чет.
И снова желтая машина отправилась по горным дорогам в Форестбург. Фрэнк остановил машину в доброй сотне метров от первого городского дома.
— Ничего нет смешнее, чем вести машину босиком, — заметил он. — Очень щекотно!
— Ну и видок у нас должно быть! — рассмеялся Джо. — Полуголые, с опаленными волосами и бро-вями — прямо погорельцы из цирка!
— По крайней мере Мистери сберег свою одежду, — пошутил Чет.
— Тихо! — улыбнувшись, скомандовал Фрэнк. — Записываю для продавца наши размеры.
В конце концов тощий Саймон вылез из машины и робко направился к универсальному магазину Гил-лера.
Как только Саймон ушел, ребята принялись обсуждать обнаруженные вокруг дома следы.
— Готов спорить на что угодно, что они принадлежат Уэбберу, — заявил Джо.
Фрэнк был почти так же убежден в этом, но предложил все-таки не делать поспешных выводов.
— Потише на поворотах, Джо. Это очень серьезное обвинение. Прежде чем обвинять Уэббера, нам нужны железные доказательства,
— Даже если ты и прав, — вступил в разговор Чет, — почему Доннер и Уэббер так стремятся убрать нас с дороги? Что имел в виду Уэббер, когда сказал, что на этот раз все будет без осечки?
— Если бы только знать! — воскликнул Джо. — Но раз мы не имеем никакого отношения к делу о наследстве, значит, Уэббер и Доннер, скорее всего, участвуют в каком-то подпольном бизнесе. Может быть, в нем участвует и полковник Фандер. Он мог сказать брату о нашем визите к нему.
— Путаница какая-то, — вздохнул Чет. — Слушайте, — добавил он, глядя на часы. — Саймона нет уже двадцать минут. Куда он запропастился? А вдруг здесь кто-то пройдет?
— Ребята, ложись! Идет женщина! — предупредил Джо.
— Где? Она близко? — Фрэнк и Чет бросились на пол машины.
— Пожалуй, я ошибся! — хихикнул Джо.
— Смотри у меня, шутник! — пригрозил брату Фрэнк.
— Может быть, Саймон просто смылся с нашими деньгами, — простонал Чет, — и не принесет нам никакой одежонки!
Ребята сразу помрачнели. Но наконец на улице показалась долговязая фигура. В руках у парня был огромный сверток.
Из машины протянулись нетерпеливые руки и схватили сверток и сдачу из рук удивленного Саймона. Пальцы мгновенно разорвали бумагу и начали вытаскивать из свертка одежду.
— Покарауль, Саймон. Предупреди, когда на улице появится кто-то, — распорядился Джо.
Через несколько минут три полностью экипированных молодца присоединились к стоявшему на улице Саймону. На всех троих были одинаковые синие джинсы, красные фланелевые рубашки, клетчатые нос-ки и черные ботинки.
— Что ж это такое! — пожаловался Чет. — Мы выглядим, как комики с телевидения!
Саймон ухмыльнулся и бросил на заднее сиденье еще один сверточек с тремя рубашками. Ребята почувствовали некоторое облегчение.
Когда Фрэнк и Джо, хватаясь за животы от смеха, смотрели на свои опаленные волосы и брови, Чет заявил:
— Завтрак прежде всего!
Дверь небольшого кафе Форестбурга открылась, и пораженные посетители подняли головы от своих чашек утреннего кофе. Сначала вошли трое подростков, все в красных рубашках и синих джинсах, с опаленными волосами и бровями. Затем появился долговязый парень в слишком коротких штанах и с копной давно не стриженных волос. Не обращая внимания на любопытные взгляды, компания уселась за столик и начала поглощать огромные порции оладьев.
— Должно быть, сбежали из цирка, — пробормотал один из посетителей своему соседу. — Трое по-хожи на прыгунов сквозь горящий обруч.
— А четвертый наверняка дикарь с острова Борнео, — ответил сосед.
Но Фрэнк, Джо, Чет и Саймон с аппетитом ели, не обращая внимания на остроты посетителей. Пока Чет и Саймон расправлялись с третьей порцией оладьев, запивая их какао, братья Харли тихо совеща-лись.
— Считаешь, надо сообщить об этом отцу? — спросил Джо брата. — И рассказать ему о наших подо-зрениях насчет пожара?
Немного подумав, Фрэнк решительно высказался против.
— У отца и так хватает своих забот, а он наверняка все бросит и примчится сюда. Давай подождем, пока не добудем доказательства.
— А как насчет разговора с Уэббером, прежде чем встречаться с Элизабет Доннер? — предложил то-гда Джо.
— Правильно, — согласился Фрэнк. — Но сначала надо сообщить о пожаре шерифу Экеру.
Лицо шерифа помрачнело, когда он услышал о том, что ребята еле спаслись. Он согласился де при-давать этому делу огласки, пока личность преступника не будет установлена на все сто процентов.
— Так или иначе, но в Черной долине происходит что-то странное, — признался он наконец. — Я не-медленно пошлю туда своих людей. Мы осмотрим место пожара и сделаем гипсовые слепки следов. Я немного позабыл про вас, ребята, но этот пожар — дело серьезное. Я брошу все остальное и сам им займусь. Куда вы сейчас направляетесь?
Фрэнк предостерегающе взглянул на Джо.
— Нам надо кое-что купить, ведь у нас все сгорело.
Шериф Экер с двумя помощниками направились в Черную долину для выяснения причин пожара. Они взяли с собой Саймона и Мистери.
— Я попросил Саймона позаботиться о Мистери, пока мы не вернемся, — сообщил Чет — Тем более что мы даже не знаем, где будем сегодня ночевать.
После этого ребята прямиком направились к дому, в окне которого видели табличку с фамилией ад-воката, и все втроем поднялись по лестнице. Когда они постучали, дверь открыла маленькая седая женщина с острым носом.
— Вы секретарша мистера Уэббера? — спросил Джо.
— Скажете тоже, секретарша! Он слишком скуп, чтобы держать секретаршу! — фыркнула женщина. — Я только приношу ему почту. Он уехал на несколько дней, если это вас интересует!
— Спасибо, — ответил Фрэнк. Ребята вышли на улицу.
— Давайте теперь найдем Элизабет Доннер, — объявил Фрэнк, направляясь обратно в мэрию.
Как он и предполагал, там лежала стопка телефонных справочников всех близлежащих городков.
— Берите каждый по справочнику, — распорядился Фрэнк, — и разыскивайте мисс Элизабет Доннер. Не прошло и десяти минут, как Джо воскликнул:
— Вот она, мисс Элизабет Доннер, и ее адрес в Бруквуде!
Убедившись, что в справочниках нет другой женщины с такой же фамилией, ребята направились в Бруквуд, где рассчитывали побольше разузнать о странных братьях Доннер.

ПЕРВАЯ НАХОДКА


Еще и полдень не наступил, а желтая машина братьев Харди уже въехала на тихую главную улицу Бруквуда. По обеим ее сторонам стояли уютные белые особнячки с широкими лужайками и огромными тенистыми деревьями.
— Симпатичный городок, — прокомментировал Фрэнк, а потом добавил: — Знаете, ребята, разговари-вать с мисс Дониер надо осторожно, чтобы не повторить ошибку, которую мы совершили с полковником Фандером.
— Как это? — не понял Чет.
— Мы задели его фамильную честь. Эти Доннеры очень обидчивы. Если мы что-нибудь ляпнем, то ничего не узнаем.
— Верно, — согласился Джо. — Но прежде чем заходить к Элизабет Доннер, надо попробовать разуз-нать о ней у кого-нибудь в городке. Тогда мы скажем, что познакомились с ее замечательным братом, когда вместе разыскивали в лесу одного пропавшего человека.
— «Замечательным»! — фыркнул Чет.
— Ладно тебе, Чет, — сказал Фрэнк. — Мне тоже хотелось бы узнать, что в городке думают об этой женщине. А вот и подходящее для этого место.
Не успели Джо и Чет возразить, как Фрэнк остановился перед старым домом, в котором размещались деловые конторы.
— «Чайная «Голубая ива», — прочитал Чет вывеску на первом этаже. — Только этого не хватало! Что нам там делать? Я хочу поесть как следует, а сюда ходят, наверное, одни древние старушки, которые соблюдают диету.
— Ты прав, — согласился Фрэнк. — А кто больше всех может знать о мисс Доннер, как не старушки? Во всяком случае я помню, как мама как-то говорила, что она обедала в этом городке. Пошли!
Когда они открыли дверь, мелодично звякнул маленький колокольчик. Джо, Фрэнк и Чет, с приглажен-ными опаленными волосами и в красных, застегнутых на все пуговицы рубашках, неловко уселись на изящные стулья вокруг такого же изящного столика.
— Доброе утро! — Высокая, средних лет женщина в крохотном накрахмаленном фартучке, подойдя к ним, оглядела всех с явным подозрением.
— Доброе утро, — широко улыбаясь, ответил Фрэнк. — когда-то у вас бывала моя мама. Мы хотели бы позавтракать. Как приятно и прохладно у вас в такой жаркий день! Очарованная вежливостью Фрэнка, женщина улыбнулась.
— Что вы хотите заказать, мальчики?
К удивлению Чета, вскоре перед ним появился пышный омлет, овощной салат и высокий стакан чая со льдом, украшенный веточкой только что сорванной мяты.
— Вот это да! — заявил он. — Теперь буду почаще заходить в чайные!
— А пока что подними-ка салфетку с пола, — поддразнил его Джо. — Ты уже пятый раз ее роняешь.
— Мы ведь в Бруквуде, верно? — спросил Фрэнк у официантки, когда она принесла на десерт пирог с клубникой. — Здесь, по-моему, живет мисс Элизабет Доннер, не так ли?
— Да, — ответила женщина. — Возможно, твоя мама заказывала у нее платья. Мисс Доннер — пре-красная модельерша. Клиенты приезжают к ней из самых разных мест. Она работает на дому.
— Я спросил про нее просто потому, что мы знакомы с другими членами ее семьи.
— Мисс Доннер родом из очень хорошей старинной семьи. Она не только настоящая леди, но и, будь-те уверены, очень деловая женщина. Просто удивительно, как она со всем справляется! Насколько я по-нимаю, ее семья распалась. Мне кажется, она теперь даже не встречается со своими братьями.
Официантка отошла, чтобы обслужить других посетителей, и у ребят больше не бьшо возможности поговорить с ней, поэтому они направились к дому Элизабет Доннер.
— Портниха! — воскликнул Джо. — О чем мы будем с ней говорить?
— Что-нибудь придумаем, — уверенно сказал Фрэнк.
— Надеюсь, ты сам что-нибудь придумаешь. На меня не рассчитывай.
— И на меня тоже, — заявил Чет.
С этими словами Джо и Чет отошли в сторону, оставив Фрэнка Харди одного на ступеньках аккуратно-го белого особнячка. Возле двери небольшая табличка приглашала: «Нажмите кнопку звонка и входите».
Фрэнк вошел в красиво обставленную гостиную, которая служила одновременно приемной. Поскольку там никого не было, он успел окинуть взглядом пушистый толстый ковер на полу, прекрасную мебель, со вкусом подобранные украшения на стенах и заполненную фамилиями заказчиков толстую книгу, лежав-шую открытой на маленьком столике. По-видимому, бизнес Элизабет Доннер процветал и приносил хо-роший доход.
Тихо открылась дверь, и в гостиную вошла высокая красивая женщина лет сорока, с темными воло-сами и уверенным, типичным для Доннеров взглядом. Одновременно с ней в комнату вбежала маленькая коричневая собачонка и радостно бросилась к Фрэнку.
Нагибаясь, чтобы ее погладить, Фрэнк увидел на одном ухе белую отметину. Мысли вихрем пронес-лись у него в голове. Коричневая дворняжка с белым ухом! Без ошейника и без жетона! Не Скиппи ли это, собака маленького Бобби Томпсона?
Ничем не выдавая своих подозрений, Фрэнк, засмеявшись, выпрямился.
— Дружелюбный щенок. У одного моего друга был точно такой же. Где вы его достали, мисс Доннер?
— По правде говоря, даже не знаю. — Голос хозяйки дома звучал приветливо, но твердо. — Его при-нес мне брат. Бедняжка потерялся и прибился к нему, но брат не мог оставить его у себя.
— Так это был симпатичный мистер Доннер, с которым мы ходили в лес искать пропавшего друга нашей семьи?
Элизабет Доннер внимательно посмотрела на юного посетителя.
— Не знаю, — ответила она спокойно. — Между прочим, что привело вас ко мне?
Фрэнк постарался ответить как можно более безразличным тоном:
— Просто я подумал, не обслуживаете ли вы клиентов, которые живут довольно далеко отсюда? Моя мама очень любит красивые платья и костюмы. А поскольку я оказался здесь, то и решил зайти к вам и спросить.
— Вы необычный юноша, — улыбнулась мисс Доннер. — Не многие сыновья проявляют такую заботу о родителях. Скажите своей маме, чтобы она мне написала. Тогда мы и решим.
Наблюдая за высокой невозмутимой женщиной, Фрэнк думал: «Интересно, говорит ли она правду? Верит она мне или нет?» Но улыбка Элизабет Доннер ничего ему не сказала.
— Я так ей и передам, — ответил Фрэнк и, попрощавшись, поспешно вышел из дома. В глубокой за-думчивости он вернулся к машине. Рассказывая друзьям, что ему стало известно, Фрэнк воскликнул:
— По-моему, я нашел собаку Бобби Томпсона! Украв ее, Доннер, по-видимому, сразу же отдал ее сво-ей сестре.
— Скиппи? — удивленно воскликнул сидевший на заднем сиденье Чет. — Чем занимается этот чело-век? Крадет собак, чтобы получать удовольствие, раздавая их?
— Ну что ты меня спрашиваешь! Это все, что мне удалось узнать, кроме того, что мисс Доннер очень прилично зарабатывает своим шитьем. По-моему, ей не нужны полагающиеся по наследству деньги... или какие-нибудь грязные деньги. Но в общем-то кто ее знает!
— Значит, снова тупик, — недовольно протянул Чет. — Где мы будем сегодня ужинать и спать?
— Раскрыть тайну Черной долины можно только в Черной долине! — заявил Джо. — Я за то, чтобы ночевать там. Фрэнк позвенел монетами в кармане.
— Давайте сразу решать, — предупредил он, — потому что деньги у нас на исходе. Что нам сегодня нужно?
— Несколько банок консервов, — ответил Чет, — и пара фонариков.
— А также блокнот и карандаш, чтобы общаться с Саймоном, — добавил Джо.
Купив все необходимое, трое друзей направились в Черную долину. Джо предложил ехать медленно.
— Не будем торопиться, — сказал он. — Нам не стоит приезжать туда до наступления темноты. Тогда никто не будет знать, что мы там.
В итоге Чет приготовил ужин на придорожной площадке, где были очаг и столы. В восемь часов вече-ра Фрэнк, Джо и Чет направились в долину. Включив только подфарники, они медленно ехали по верхней дороге. Миновав дом Томпсонов, ребята поняли, что они почти у цели. Проехав еще немного, они спря-тали машину среди деревьев и дальше пошли пешком.
В небе было всего несколько звезд. На западе собирались черные, как уголь, тучи. Прорезая темноту светом фонарика,
Джо вывел Фрэнка и Чета в долину, затем немного свернул в сторону.
— Вот ровное и хорошо защищенное место, — объяснил он. - - Я давно его приметил на тот случай, если нам придется где-то заночевать.
Развернув спальные мешки, ребята улеглись. Лежа на спине, Фрэнк и Джо смотрели вверх на дере-вья. От легкого ветерка жалобно вздыхали сосны. Откуда-то издалека доносился крик козодоя. Вскоре из долины послышался знакомый протяжный вопль.
— Ушастая сова, — пробормотал Джо. Через несколько минут тишину ночи разорвали один за другим еще несколько воплей.
— Ой! Опять эта ведьма! — сказал Джо.
— Знаешь, это совсем не такие вопли, какие мы слышали в первую ночь, — заметил Фрэнк. — Не та-кие резкие и настойчивые. Они похожи скорее на крик сипухи. А прошлой ночью, по-моему, вопил все-таки человек.
— Возможно, — Джо зевнул. — Во всяком случае сейчас это сова. Беспокоиться не о чем.
С этими словами он заснул, вслед за ним заснул и Фрэнк.
— Помогите! Пустите меня!
Фрэнк и Джо, мгновенно проснувшись, сонно мигали глазами. На этот раз кричал Чет.
«Чету приснился какой-то кошмар», — подумал Джо.
Но, протерев глаза, он увидел высокую призрачную фигуру, склонившуюся над Четом Мортоном!
ПОМОГИТЕ!
Когда, готовые отразить нападение, Фрэнк и Джо выскочили из спальных мешков, Чет Мортон вдруг начал хохотать.
— Хватит! Ха-ха-ха! Перестань, слышишь! Темная фигура оставалась неподвижной, но Чет тем не ме-нее продолжал судорожно хохотать, катаясь по земле.
— Чет! — нащупывая фонарик, крикнул Джо. — Ты что, совсем рехнулся?!
— Н-нет, — задыхался Чет. — Перестань лизать мне лицо, Мистери! Ты не даешь мне говорить!
Лучи двух фонариков одновременно осветили забавную сцену. Возле Чета стоял Саймон, а щенок, радостно виляя хвостом, прыгал на Чета в приливе любви к своему хозяину.
— Господи! — улыбаясь, воскликнул Джо. — Ну и напугал же ты нас, Саймон!
— Мы не можем оставить у себя Мистери, — сказал ему Фрэнк. — Неизвестно, где мы будем завтра или послезавтра. Поймав Мистери, он сунул щенка Саймону.
— Саймон, пожалуйста, присмотри за ним еще немного, ладно?
К их удивлению, Саймон опустил щенка на землю. Затем, указывая по очереди на Фрэнка, Джо и Чета, начал как бы отталкивать их, яростно при этом жестикулируя.
— Он говорит, чтобы мы уходили, — догадался Джо. — Должно* быть, хочет сказать, что нам угрожа-ет опасность. Какая, Саймон?
Фрэнк уже вложил в руки Саймона блокнот и карандаш. При свете фонариков Фрэнка и Джо тот быст-ро набросал рисунок хижины без окон, из двери которой угрожающе высовывалось дуло пистолета.
— Дом Доннера! — пробормотал Джо. — И у Доннера есть пистолет. Это мы уже знаем, но мы и не со-бирались сегодня ночью подходить к дому.
— Подожди, — перебил его Фрэнк, — он рисует еще что-то.
Действительно, рядом с хижиной Саймон нарисовал сидящих рядом двух сов, удивительно точно пе-редав жестокое выражение их глаз. У одной из птиц пучки перьев торчали словно уши, а голова другой напоминала обезьянью морду.
— Здорово рисует, — прокомментировал Джо. Одним из его увлечений была орнитология — наука о птицах. Теперь, рассматривая рисунок, Джо пояснил:
— Это — ушастая сова. Она издает стонущий крик. А с обезьяньей мордочкой — сипуха. Она визгли-во вопит.
— Ты что делаешь? — вскрикнул Чет. Саймон зачеркнул только что нарисованных сов и снова при-нялся отталкивать от себя ребят.
— Не понимаю, — растерянно сказал Фрэнк. — Ты боишься сов?
Саймон энергично потряс головой.
— Ты думаешь, что крики сов предвещают появление ведьмы и хочешь нас предупредить? Саймон снова потряс головой.
— Может, он хочет сказать, что Доннер собирается пристрелить сов? — предположил Чет. Они опять не угадали.
— Я сдаюсь, — признался Джо. — Послушай, Саймон, ведьмы, совы, Доннер — никто не выгонит нас из этих лесов. Мы остаемся, понятно?
Внимательно вглядевшись в решительные лица своих новых друзей, странный парень, казалось, был разочарован. Он взял Мистери на руки и так же тихо, как и появился, исчез среди деревьев.
— Хотел бы я знать, чего же он все-таки от нас добивался? — сказал Чет.
Фрэнк и Джо, экономя батарейки, выключили фонарики. Они молча стояли в темноте, когда в небе мелькнул отблеск далекой зарницы.
— Молния, — заметил Фрэнк. — Пока еще очень далеко. Значит, надвигается гроза. Хорошо бы укрыться в какой-нибудь пещере без змей.
— Не волнуйся, — заверил его Джо, — гроза еще далеко. Она может пройти стороной, а пока давайте все же хоть немного поспим.
Основательно уставшие за день, трое друзей снова улеглись и мгновенно заснули. Через некоторое время Джо почему-то проснулся. Сердце его громко стучало. Светящийся циферблат показывал, что прошло около двух часов. Темнота казалась еще гуще, а воздух тяжелее.
Внезапно гнетущую темноту потряс вопль — жуткий, протяжный. Затем он повторился, теперь уже бо-лее резко и на высокой ноте. И снова повторился, в третий раз.
— Фрэнк! Чет! Вы слышали?
— Конечно, — послышался в ответ сдавленный голос Фрэнка. — Вот опять! Какой-то человек попал в беду! Скорее! Скатывайте спальные мешки и спрячьте их в кустах. Бежим ему на помощь!
— Ведьма может оказаться более реальной, чем мы думали, — торопливо всовывая ноги в ботинки, сказал Чет. — Может, она... она терзает капитана Мэгуэра?
Окончательно проснувшись, с обостренными до предела чувствами, ребята напряженно вслушива-лись в повторяющиеся, леденящие кровь вопли. В дополнение к этому ужасу лес осветила вспышка молнии.
— Кричат в долине, и не очень далеко отсюда, — решил Фрэнк. — Бежим!
— Включите фонарики! — бросаясь вперед, крикнул Джо. — Надо спешить!
Ребята помчались вниз по тропе в Черную долину.
— Стойте! — приказал Фрэнк, стараясь определить направление, откуда доносились вопли, когда они повторились снова. — Человек кричит не в долине. Это, скорее, где-то в стороне от нас. Пойдем по верх-ней тропе.
Ребята снова бросились карабкаться вверх по крутому, кое-где поросшему деревьями склону доли-ны. Но через несколько секунд Фрэнк снова остановил друзей.
— А теперь что? — тяжело дыша, спросил Джо. — Вопли прекратились.
— Да нет, там слышится еще что-то. Улавливаешь? — Замолчав, Фрэнк напряженно вслушивался.
Но услышать что-либо было трудно, поскольку шум нарастал. Порывы ветра, которые обычно пред-вещают грозу, накатывались на долину, словно огромные волны. В частых вспышках молний было вид-но, как раскачиваются огромные деревья, их стволы трещали, ветер свистел в листве. Но среди всех этих звуков Фрэнк, по-видимому, уловил и еще какой-то звук.
— Что это? — спросил Джо.
— Какой-то тоненький человеческий голосок. Но при таком ветре можно и ошибиться.
Молния снова осветила лес, и Джо указал на дерево неподалеку. На его ветке неподвижно сидела большая сова; ее огромные глаза не мигали даже при таком ярком свете. Затем снова наступила темно-та.
Внезапно воздух содрогнулся от ужасного вопля, донесшегося из долины. Фрэнк, Джо и Чет ужасну-лись. Задыхаясь, они вскарабкались на глыбу, где останавливались прежде. Хруст веток прямо под ни-ми привлек их внимание к движению какого-то грузного тела.
Фрэнк и Джо не отрывали глаз от небольшой, поросшей травой поляны, которая была слева от них. Вдруг на ней появилось что-то черное, огромное, мягко передвигавшееся на четырех лапах. Оно нето-ропливо и бесшумно пересекло поляну и скрылось в темноте среди деревьев.
— Пума! — Сердце Джо часто забилось от волнения. — Так вот кто так ужасно вопит!
— Но здесь же не водятся пумы! — возразил Фрэнк.
— Тише! — предупредил Джо.
Среди шума ветра и раскатов грома ребята ясно услышали тоненький дрожащий голосок.
— Скиппи! — звал он. — Скип-пи!
— Это же Бобби Томпсон! — в ужасе вскрикнул Чет. — Он там внизу разыскивает свою пропавшую собаку.
— Он, должно быть, где-то среди тех деревьев, куда только что направилась эта огромная кошка! — воскликнул Фрэнк, и тут же в ночи снова раздался вопль таинственного, похожего на кошку зверя. А вслед за ним испуганный плач маленького мальчика:
— Скиппи, где ты? Я хочу к маме! Помогите!
С бешеной скоростью ребята ринулись вперед по скалистому склону долины. Огромная кошка снова подала голос. Плач Бобби Томпсона становился все ближе и громче.
— Ой! Мне страшно! Я хочу домой!
— Должно быть, он где-то здесь. Бобби! — позвал Джо. — Стой на месте! Мы идем тебе на помощь!
Дорогу ребятам преградили распластавшиеся по земле верхние ветки могучего дерева, растущего внизу в долине. Плач Бобби раздавался совсем близко!
В отчаянии ребята направили лучи фонариков вниз. Сначала были видны только раскачивавшиеся на ветру ветви деревьев.
— Вон там! — крикнул Фрэнк.
Желтые лучи фонариков наконец-то обнаружили маленького мальчика. Он стоял в майке и трусиках, прижавшись к стволу большого дерева, прямо под ними. Одной рукой Бобби закрывал лицо, а другую поднял, стараясь защитить себя.
В нескольких шагах от него лучи фонариков высветили горящие злобой зеленые глаза. Они не мигая смотрели на свою добычу. Огромный зверь издавал какое-то гортанное рычание, хвост его со страшной силой бил по земле. Зверь приготовился к прыжку.

ЕДВА СПАСЛИ
Мгновенно оценив обстановку, Фрэнк, не теряя самообладания, отдал четкие команды:
— Джо, ты самый легкий. Лезь на дерево! Поднимешь Бобби наверх! Чет, этот валун уже слегка под-мыт дождем. Поднапрягись и сбрось его на кошку!
Тем временем сам Фрэнк все время светил фонариком прямо в глаза пумы, пытаясь удержать ее на месте как можно дольше.
Джо уже был на дереве. Он спустился до нижней ветки, которая была над головой Бобби. Заметив лучи фонариков, мальчуган взглянул вверх и увидел Джо. Но до Бобби оставалось еще около метра!
Быстро соображая, как поступить, Джо обхватил коленями снвол ветки, и свесившись головой вниз, вытянул вперед обе руки.
— Бобби, хватай меня за руки! Быстрее! Парализованный страхом, Бобби медлил. В тот же миг могу-чий черный зверь с рычаньем бросился вперед, но в кустарнике вдруг раздался громкий треск. Услышав его, зверь повернулся и легко отпрыгнул в сторону, уклоняясь от летевшего на него тяжелого валуна.
Джо быстро схватил Бобби за тоненькое запястье и одной рукой рывком подтянул его вверх, а затем другой рукой обхватил за талию. С огромным усилием он подтянутся и вместе с Бобби сел на ветку.
Немного побесновавшись внизу, огромная кошка скрылась в лесу.
Весь мокрый от пота, Джо передал обессиленного мальчугана Фрэнку.
— Здорово ты подоспел с этим камнем, Чет! — стараясь отдышаться, похвалил приятеля Джо. — Дал мне лишнюю секунду, которая все решила.
Бобби Томпсон снова, но теперь уже с облегчением, тихо плакал, уткнувшись в грудь Фрэнка.
— Не плачь, малыш, не плачь, Бобби, — ласково успокаивал его Чет. — Сейчас отвезем тебя домой. Мы знаем теперь, где твоя собака и обязательно приведем ее тебе.
— Правда? — сквозь слезы спросил Бобби.
Друзья двинулись в путь. Впереди шел Чет, освещая фонариком дорогу, за ним следовал Фрэнк, дер-жа на руках измученного Бобби. Прикрывал тыл Джо, следивший, не появится ли снова дикая кошка. Преодолев тяжелый участок по боковому склону долины, они наконец вышли на тропу.
Вскоре ребята были уже на полянке вблизи сгоревшего домика капитана Мэгуэра. Молнии одна за другой сверкали в небе, освещая огромные скопления грозовых облаков. Но поднявшийся было ветер уже стих, и в промежутках между раскатами грома наступала гробовая тишина.
— Смотрите, что это? — воскликнул Джо, указывая куда-то вдаль, когда они, поднявшись на самый край склона, остановились передохнуть.
— Ты имеешь в виду какие-то огни на другом конце долины? — спросил Чет.
—Да. Если я правильно ориентируюсь, — с нарастающим волнением продолжал Джо, — эти огни пря-мо над домом Уолтера Доннера!
— Точно, — согласился Фрэнк. —Там что-то происходит. И, по-моему, парни, это не имеет никакого отношения к ведьмам.
— Давайте поскорее отвезем Бобби, — поторопил друзей Чет, — а потом сходим туда и посмотрим, в чем там дело.
Ускорив шаг, ребята поспешили к тому месту, где они оставили свою желтую машину, и через минуту уже неслись вниз по крутой дороге.
Резко свернув с шоссе, Фрэнк въехал на изрытую колеями дорожку возле дома Томпсонов, где во всех комнатах горел свет. Не успела машина остановиться, как на крыльцо выскочила миссис Томпсон. Она была на грани истерики.
— Вы должны мне помочь! Мой маленький мальчик! Его с ужина нет дома. Я так боюсь, что он заблу-дился в лесу... а там раздаются эти ужасные вопли...
— Мамочка! — сонно сказал Бобби, свернувшийся на руках у Фрэнка. — Не беспокойся, я цел.
Открыв от изумления рот, миссис Томпсон на какой-то миг замерла, затем, схватив сына, прижала его к груди.
— Он искал собаку и, по-видимому, заблудился, — пояснил Чет, решив, что пока не стоит ничего го-ворить о таинственном, похожем на кошку звере. — Мы приведем ему Скиппи. Верно, Бобби?
— Где вы его нашли? — требовательно спросила женщина. — Не в Черной ли долине?
— Да, там, миссис Томпсон, — ответил Фрэнк. — Но не беспокойтесь, с ним ничего не случилось. Ду-маю, что сейчас его лучше всего уложить спать, а утром мы к вам заедем и все подробно расскажем.
Изумленная и обрадованная женщина все благодарила их, когда ребята усаживались в свою машину. Колеса зашуршали по гравию, и машина рванулась вверх по холму.
— Сейчас поедем по краю долины, — предупредил Фрэнк, — поэтому держитесь за сиденья: дорога здесь не очень-то похожа на дорогу.
Фрэнк двигался по направлению к таинственным огням, которые они видели, возвращаясь из леса. Вдруг он остановился. Дорога в этом месте стала значительно шире.
— Здесь уже можно развернуться. На всякий случай, если придется спешно сматываться. Пошли. Отсюда до этих огней не больше пяти минут хода.
Тишину нарушали только звуки приближавшейся грозы. Сверкнула молния, и одновременно раздался удар грома.
Вскоре раскаты грома последовали один за другим, а молнии освещали окрестности так часто, что фонарики были не нужны. Крадучись, Фрэнк, Джо и Чет продвигались вперед по узкой тропе.
Внезапно до них донесся мужской голос:
— Эй, ты! Хватайся за другой конец, слышишь! ^ Ребята быстро нырнули в кусты. Молния осветила темные очертания большого грузовика. Двое мужчин, пыхтя, сняли с него тяжелый ящик и понесли к краю долины.
— Куда же они его потащили? — шепотом поинтересовался Джо. — Свалятся с обрыва при первом же неосторожном движении.
Охваченные возбуждением, друзья терпеливо ждали, когда мужчины вернутся. Но те так и не появи-лись.
К этому времени Фрэнк, Джо и Чет уже сообразили, что к чему. Отдельные непонятные детали стран-ного расследования, словно кусочки головоломки, начали складываться в цельную картину.
— Послушайте, ребята, — сказал Фрэнк. — Помните двух сов, которых Саймон нарисовал, а потом зачеркнул? Теперь когда я подумал об этом, то понял, что он, должно быть, хотел сказать, что кричат не птицы. Эти крики издает человек! Это сигналы для тех, кто пригоняет грузовики: один — не приближать-ся, а другой — все спокойно и можно приезжать. Интересно, какой из них первый, а какой второй?
— И не только это, — добавил Джо. — Кто-то преднамеренно распускает слухи о ведьме и пропаже собак и к тому же вопит страшным голосом. Это все для того, чтобы никто не совал свой нос в долину, когда они там что-то разгружают.
— А одну из украденных собак Доннер наверняка отдал тем грабителям, которых мы задержали, — вставил Чет. — Ведь она сначала вела себя очень дружелюбно. А бросаться по команде на людей эти жулики, должно быть, уже потом ее научили.
— Конечно, — сказал Джо. — Уолтер Доннер и его банда занимаются угоном машин. Возможно, это именно та самая банда, которую старается выследить отец.
— А помните, как Доннер смеялся над полицейскими, что те не могут поймать воров? — напомнил друзьям Фрэнк. — Он считает себя чрезвычайно умным!
— Капитан Мэгуэр, вероятно, о чем-то догадался, — продолжал он. — Спустился в долину, чтобы убедиться в своих подозрениях, и, боюсь, они его схватили или того хуже.
— Но если они его схватили, — спросил Джо, — то где держат? Ага, помните, мы ведь слышали, как в кухне Доннера хлопнула дверь, а двери-то там не видели. Вот где, наверное, и нужно искать ответ!
С каждой минутой друзей охватывало все большее нетерпение. Им непременно хотелось выяснить, почему же не вернулись мужчины, которые унесли ящик.
— Их надо выследить, — решил Фрэнк. — Будем действовать поодиночке, и действовать осторожно, чтобы не попасть в ловушку.
Фрэнк первым вылез из кустов и начал осторожно, от куста#к кусту, пробираться мимо грузовика к деревьям на верхнем краю долины. За ним последовал Джо, потом Чет.
Они внимательно оглядывали местность, но двух бандитов нигде не было видно. Фрэнк провел дру-зей на край откоса, чтобы осмотреться. Теперь они сидели, скрючившись, в невысоком кустарнике почти у самого откоса. Впереди были лишь голые скалы, почти отвесно спускавшиеся в долину.
Снова поднялся ветер, и даже в кустарнике ребята чувствовали его силу. Постоянные вспышки мол-ний освещали все вокруг четким белым светом, таким ярким, что в Черной долине было отчетливо видно каждое дерево.
Слегка подавшись вперед, друзья увидели крышу хижины Уолтера Доннера и маленькую полянку пе-ред ней. В своем треугольном загоне нервно метались овцы Доннера. Но, к удивлению ребят, не было абсолютно никаких признаков бандитов!
— Их нет ни наверху, ни внизу, — удивленно прошептал Джо. — В конце концов, не могли же они спу-ститься по скалам с таким тяжеленным ящиком!
Озадаченные, Фрэнк, Джо и Чет двинулись по краю откоса прямо над домом Доннера. Впереди шел Джо, внимательно осматривая каменистый склон, нет ли среди каменных глыб спуска в долину.
Позади него Фрэнк неожиданно вскрикнул, но крик его сразу оборвался. Джо и Чет оглянулись — Фрэнк исчез, словно сквозь землю провалился!

УЗНИКИ


— Фрэнк! — отбросив всякую осторожность, закричали Джо и Чет. — Фрэнк! Где ты?
Ответом был лишь ослепительный блеск молнии, длившийся целых три секунды, и поэтому они смогли все четко рассмотреть вокруг. Сомнений не было: Фрэнк Хардег исчез так же бесследно, как и двое тащивших ящик мужчин!
— Да где же он? — в отчаянии вскрикнул Джо, но слова его заглушил раскат грома.
И вдруг хлынул такой ливень, словно этот последний раскат грома проломил какую-то плотину, и вся скопившаяся в тучах вода обрушилась на землю.
Внезапно сквозь шум ливня Джо уловил слабый человеческий голос, исходивший словно из-под зем-ли.
— Сюда! — позвал он Чета, ринувшись к большому кусту, откуда, по-видимому, и раздался голос. И тут же вскрикнул — земля ушла у него из-под ног. Какой-то миг Джо чувствовал, что летит в пустоту, но сильные руки Чета подхватили его под мышки и вытащили наружу.
Включив фонарики, Джо и Чет направили их свет вниз, туда, где зияла глубокая дыра, искусно замас-кированная этим кустом. В ней был виден узкий деревянный скат. Откуда-то снизу, издалека их оклик-нул знакомый голос:
— Джо! Чет!
Это был Фрэнк.
Джо и Чет осторожно уселись на скат, держась за его бортики, но, даже несмотря на эту предосторож-ность, они стремглав понеслись вниз, в темноту. Упав на дне друг на друга, они быстро вскочили на ноги.
— Включите фонарики! — скомандовал Фрэнк. — Свой я потерял, когда скатился сюда.
Желтые лучи фонариков осветили довольно высокое помещение с каменными стенами и коридорами, ведущими из него в нескольких направлениях.
— Должно быть, это убежище бандитов, — тихо сказал Джо. — И по этому скату они спускают сюда украденные грузы.
Друзья осторожно начали продвигаться по одному из вырубленных в скале коридоров и вскоре дошли до низкой деревянной двери.
— Откроем? — прошептал Джо. — Но вдруг там ловушка?
— Сейчас уже поздно останавливаться, — ответил Фрэнк, решительно вышел вперед и толкнул тяже-лую старую дверь. Она бесшумно отворилась.
В следующую секунду братья Харди и Чет ахнули, не веря глазам своим. В квадратной, отвоеванной у скалы каморке, слабо освещенной единственной керосиновой лампой, на койке лежал человек с грязным бинтом на седых спутанных волосах. Он устало посмотрел на них тусклыми, запавшими глазами.
— Капитан Мэгуэр! — воскликнул Фрэнк, бросаясь к нему. В глазах капитана блеснул луч надежды.
— Фрэнк! Джо! Ваш отец все-таки получил мое письмо! Слава Богу! Где Фентон?
Покачиваясь, капитан сел на койке. Он явно был еще очень слаб из-за раны на голове.
— Сам отец не смог приехать, — объяснил Фрэнк, — поэтому он послал сюда нас.
Познакомив капитана с Четом, Фрэнк продолжал:
— Мы много дней искали вас, капитан. Теперь надо быть очень осторожными. Мы не знаем, где сей-час Доннер со своей бандой, и не хотелось бы, чтобы они нас схватили!
Когда капитан узнал, что ребята одни, к его радости добавилось и беспокойство.
— Я могу сказать вам, где сейчас Доннер со своими дружками. Они в доме. Туда ведет вон та дверь. — И капитан Мэгуэр указал на дверь в противоположной стене каморки.
Капитан умолк. Ребята обратили внимание на его рваную рубашку — лоскуты, которые они нашли в долине, были из такой же клетчатой фланели.
— Вам надо идти за подмогой, друзья, — поторопил их капитан. — Эта банда промышляет кражей оборудования для носовых частей управляемых ракет. Они крадут также меха, хирургическое оборудо-вание и вообще все, что под руку попадется. Бандиты хитры и ни перед чем не останавливаются.
— Мы уйдем, как и пришли, через скат, — предложил Чет. — Я заметил там с одной стороны ступень-ки. И заберем вас с собой, сэр. Не можем же мы оставить вас здесь!
— Но если они обнаружат, что капитана нет, — задумчиво сказал Фрэнк, — они поймут, что игра про-играна, и смоются.
— Фрэнк прав, — согласился капитан Мэгуэр.
— Тогда иди ты, Чет, — решил Джо, — а мы с Фрэнком останемся и присмотрим за капитаном.
Когда Чет ушел, капитан Мэгуэр начал свой рассказ:
—Когда вопли прозвучали впервые, я не придал им особого значения. Но вскоре начали исчезать со-баки. Тогда, вспомнив легенду о ведьме, я стал отмечать на календаре даты, когда я слышал вопли, а также когда пропадала та или иная собака. Очень скоро я убедился, что здесь существует какая-то связь и что в долине вершатся темные дела. Я даже подозревал, что там скрываются угоняющие грузо-вики бандиты. Вот почему я и попросил вашего отца Фентона приехать. Потом однажды ночью был укра-ден мой коккер-спаниель Джинджер, и я решил, не дожидаясь приезда Фентона, сам заняться расследо-ванием.
Братья кивнули.
— Тогда-то они вас и схватили, — сказал при этом Фрэнк.
— Да, — печально ответил капитан. — В ту ночь я взял с собой ружье и отправился осматривать до-лину. Я услышал какой-то шум в кустах и крикнул: «Кто там?» Никто не ответил. И тогда я увидел два горящих глаза и услышал вопль. Это была пума. Я выстрелил в нее два раза, но промахнулся.
— Да, мы нашли гильзы, — сказал Джо.
— Выстрелы услышал Доннер, подкрался сзади и ударил меня по голове. Опомнился я уже в его хи-жине, когда он отодвигал часть каменной стены в кухне. За ней оказалась деревянная дверь. Я притво-рился, что все еще лежу без сознания. Он потащил меня по коридору мимо какой-то камеры с зареше-ченной дверью, затем через низкую дверь в эту каморку и бросил на койку. С тех пор я здесь. Моей единственной надеждой было то, что ваш отец получит мое письмо и постарается найти меня.
— А отец все это время занимался расследованием того же самого дела в Нью-Джерси! — восклик-нул Джо.
Фрэнк вкратце рассказал капитану о том, что им удалось узнать, в том числе и об утверждении Уэб-бера, что капитан якобы должен ему деньги.
— Ложь, — возмутился капитан. — Это был просто предлог, чтобы выяснить, что вы делаете в моем доме.
Фрэнк высказал предположение, что крики сов используются бандитами в качестве сигналов.
— Ты совершенно прав, — согласился капитан Мэгуэр. — Я многое узнал об этом, будучи здесь. Доннер предупреждает угонщиков, чтобы они здесь не появлялись, издавая визгливый крик сипухи. Со времени вашего приезда он делает это, по-моему, довольно часто!
— Значит, тогда вопль ушастой совы означает, что все спокойно и что можно доставлять груз, — за-кончил Джо.
— Абсолютно верно! — раздался знакомый низкий голос.
Мгновенно обернувшись, ребята увидели направленное на них длинное серебристое дуло пистолета Уолтера Доннера. Бесшумно открыв дверь каморки, вожак банды услышал их разговор. За спиной Дон-нера стояли огромный верзила и адвокат Уайкоф Уэббер.
— Поздравляю, — насмешливо сказал Доннер. — Вы блестяще провели расследование, сообразив о кричащей сове. Между прочим, и крики, и вопли совы издавал я. И весьма искусно, не так ли? Но вам от этого нет никакой пользы. — В голосе Доннера зазвучали угрожающие нотки. — Вашей наградой будет знакомство с самой настоящей ведьмой!
Раздумывая, что бы это значило, Фрэнк и Джо, подталкиваемые дулом пистолета, вскоре оказались в камере с зарешеченной дверью, о которой упомянул капитан Мэгуэр.
— Сокки! — резко приказал Доннер верзиле. — Приведи-ка сюда третьего!
При слабом свете фонарика Доннера Фрэнк и Джо оглядели комнату с каменными стенами и заметили, что задняя стена ее завешена брезентом. Воздух был тяжелым и влажным, как в большинстве подзем-ных пещер, но помимо этого в ней стоял какой-то странный, отвратительный запах.
— Вам нравится ваше новое жилище? — насмешливо спросил Доннер, указывая на каменные стены. — Здесь и раньше были пещеры, а сторонники движения за отмену рабства превратили их в соединен-ные проходами камеры, когда построили примыкающий к скале дом.
Очень толковые были люди, — продолжал он. — Это они, воруя собак и вопя страшными голосами, возродили легенду о ведьме, чтобы люди не появлялись в долине, где они прятали сбежавших рабов. Разве вас не восхищают мои глубокие исторические изыскания?
— У борцов за отмену рабства была благородная цель, — дерзко ответил Фрэнк. — Они крали собак не для того, чтобы угонять грузовики. Кстати, мы знаем, где находится Скиппи, собака Бобби Томпсона.
На лице Доннера промелькнуло, но тут же исчезло удивление.
— Не знаю, о чем вы говорите. Между прочим, — издевательски продолжал он, — я здорово разыграл вас в лесу, ребятки, надев эластичную маску и черный парик. Это был вовсе не Саймон.
— Хватит похваляться! — огрызнулся Джо. — Что вы собираетесь с нами делать?
Поняв, что запугать братьев не удастся, Доннер быстрыми шагами подошел к завешенной брезентом стене.
— Познакомьтесь с ведьмой! — крикнул он, срывая брезент.
В слабом свете фонарика Фрэнк и Джо увидели клетку, а в ней свирепые зеленые глаза и мощное те-ло огромной рыжевато-коричневой пумы!
— Вот кто частенько вопил по ночам, — сообщил Доннер. — Когда я узнал, что мой брат Уильям — полковник Фандер — собирается усыпить пуму, которая чуть было не растерзала его, я послал к нему Сокки, чтобы забрать зверя. И решил, что такая «зверюшка» поможет мне возродить легенду о ведьме. Но Уильям, конечно, не знал, что зверь будет принадлежать мне, а также зачем он мне нужен.
Теперь-то пума знает, кто здесь господин, — злобно добавил предводитель банды. — У нас с Уилья-мом нет ничего общего, но он тем не менее предупредил моего адвоката, что какие-то сопляки, сующие нос в чужие дела, сказали ему, что я краду собак.
— И тогда Уэббер поджег дом капитана Мэгуэра, чтобы мы в нем сгорели, — резко сказал Джо, при-стально глядя на рваный край левого ботинка адвоката. Но юноша умолчал об улике в виде следов, оставленных вокруг сгоревшего дома, потому что был уверен, что гипсовые слепки следов, сделанные шерифом Экером, послужат неопровержимым доказательством.
— Наглая ложь! — завизжал Уэббер. — Вы не сможете это доказать!
— Еще как сможем! — ответил ему Джо.
— Сегодня ночью пума была на свободе, верно? — прервал его Фрэнк.
— Верно, — ответил Доннер. — Я выпускаю ее иногда через дверь, которую вы видите в дальнем конце клетки. Но только после того, как подмешаю в корм снотворное. Обычно она спокойно возвраща-ется.
Однако, — добавил он многозначительно, — сегодня действие снотворного кончилось быстрее, чем я предполагал. Поэтому мне пришлось предупредить своих людей, чтоб они не высовывались, пока я не подам сигнал, что все спокойно. К счастью, моя зверюшка вернулась, не причинив никому вреда. Между прочим, решетку между вами и пумой можно поднять, стоит лишь потянуть вон за ту цепь. Одновременно с решеткой поднимется и дверца, выпускающая пуму наружу. Так что если вам захочется бежать, сде-лать это будет очень просто — всего-навсего пройти мимо пумы!
Подле этих слов Уолтер Доннер захлопнул за собой дверь и закрыл ее на тяжелый засов.
— Да, совсем забыл вам сказать, — раздался за дверью его насмешливый голос, — есть еще и дру-гая цепь, которая поднимает только одну решетку — между вами и пумой. Этим я займусь сегодня но-чью.
К счастью, Джо успел заранее спрятать под рубашкой фонарик. Теперь, оставшись одни, братья осмотрели стены своей тюрьмы.
— Отсюда не выбраться, — заключил Джо. — Единственная надежда, что Чету удалось сбежать и что он вернется с полицейскими до того, как Доннер поднимет решетку!
Выключив фонарик, Фрэнк и Джо в абсолютной темноте напряженно ждали. В нескольких метрах от них взад и вперед нервно металась огромная кошка. Тишину нарушили голоса за дверью.
— Поймал толстяка? — Это был Доннер.
— Нечего о нем и думать, хозяин, — ответил грубый голос верзилы Сокки. — Я видел, как он пустил-ся наутек на их желтой машине. Ну, сел я в грузовик и помчался за ним. Вскоре увидел свет фар, до-вольно далеко, когда он делал поворот. А через пару минут раздался ужасный грохот, будто машина ле-тела вниз по скалам. Подъехал я к тому месту, и действительно, лежит она внизу и полыхает как факел. В таких случаях никто не остается в живых.
— Отлично, с одним покончено!

ТОРЖЕСТВО ДЕТЕКТИВОВ


Братья были настолько потрясены, что некоторое время не могли сказать ни слова.
— Не может быть! — наконец выговорил Джо.
— С кем угодно, только не с Четом. Нельзя верить этой басне, — дрожащим голосом отозвался Фрэнк. — Мы должны выбраться отсюда и узнать правду.
Они подошли к решетке, чтобы осмотреть единственно возможный путь побега — мимо пумы в даль-нюю дверь. Прыгнув к прутьям, пума угрожающе зарычала.
— Снимаем майки, рубашки, пояса и свитеры, — скомандовал Фрэнк. — У меня есть план.
Через секунду перед голыми по пояс братьями лежала груда одежды.
— Всякий зверь уважает только одну вещь, — пробормотал Фрэнк, сложил вдвое широкие пояса и начал наматывать на них свитеры и рубашки.
—Огонь!—догадался Джо. — Ты делаешь факел. А спички?
— После лекции Доннера о подготовке к походу я поклялся никогда с ними не расставаться, — отве-тил Фрэнк, доставая из кармана водонепроницаемый пенал.
В темной квадратной комнате вспыхнула спичка. Пума опасливо зарычала. Пламя медленно охваты-вало самодельный факел, делаясь все ярче и ярче. В руках у Фрэнка оказался огромный огненный шар.
Охваченная паникой огромная кошка, злобно рыча, заметалась по клетке.
— Скорее, Джо, тяни цепь! — крикнул Фрэнк.
Железная решетка со скрипом поднялась. Размахивая перед собой горящим факелом, Фрэнк двинул-ся на пуму. Рыча от страха, зверь попятился к открытой дверце.
— Получилось! — крикнул Фрэнк. Но в этот момент мощные руки схватили Джо. Рычание пумы и скрежет поднимаемой решетки предупредили бандитов.
— Сокки! — взревел Доннер. — Хватай второго!
— Беги, Фрэнк! — крикнул Джо.
Фрэнк оглянулся — на Джо навалились двое мужчин, третий был готов броситься за ним. В отчаянии Фрэнк метнул огненный факел в морду рычащей пуме, после чего обезумевший зверь выскочил из клет-ки и скрылся в лесу. Фрэнк побежал изо всех сил в противоположную сторону. Появился Сокки, подумал немного и бросился в погоню.
Тем временем после сильного удара Джо медленно приходил в себя. В голове гудело, в запястья и лодыжки больно впились веревки. Он лежал на полу, связанный по рукам и ногам.
— Итак, какой же «несчастный случай» мы устроим для этих двоих? — Эти слова принадлежали Дон-неру.
Открыв глаза, Джо увидел, что его перетащили в каморку к капитану Мэгуэру. Капитан, тоже связан-ный, лежал на койке. Над ними стоял с пистолетом один из бандитов. А Уолтер Доннер, высоко подняв фонарь, хладнокровно обдумывал способ их убийства.
— Может, устроить небольшой костер, который не оставит никаких следов? — предложил главарь банды. — Не забудем и твоего братца, если, конечно, Сокки доберется до него раньше, чем пума.
— Руки вверх! — внезапно скомандовал резкий голос. — Бросай оружие!
Повернувшись, Доннер увидел нацеленный на него автомат. На том месте, где он и Уэббер захватили раньше врасплох братьев Харди, стояли двое полицейских.
Бросив пистолет, Доннер швырнул фонарь в ближайшего полицейского. Раздался грохот и наступила кромешная тьма. В сумятице вожак бандитов проскользнул в клетку пумы и был таков.
Тем временем Фрэнк зигзагами бежал по лесу, стараясь укрываться за деревьями, которые защищали его от преследователя. То и дело позади него гремели выстрелы. Пули попадали то в деревья, то сры-вали листву над его головой.
Обессиленный от бега, Фрэнк добрался до скалистого склона долины и начал карабкаться вверх. Пу-ля ударила в камень рядом с ним, и руку его больно обожгли мелкие осколки.
Понимая, что в бледном свете раннего утра на открытом склоне он совершенно беззащитен, Фрэнк укрылся за большой каменной глыбой и стал ждать.
Как только огромный Сокки поднялся наверх, Фрэнк бросился ему навстречу и поставил подножку. Верзила грохнулся на землю, однако не выпустил из рук пистолета. Фрэнк отчаянно вцепился ему в за-пястье, понимая, что от того, кто владеет оружием, зависит жизнь или смерть.
Сцепившись, они скатились вниз по крутому склону. В конечном итоге Сокки подмял Фрэнка под себя и поднял пистолет. И вдруг, словно ниоткуда, появилась какая-то фигура, ударила бандита головой о камень и мгновенно вырвала у него пистолет.
— Саймон! — радостно крикнул Фрэнк. — Как ты?.. Но немой только указал пальцем вверх, очевидно, советуя Фрэнку как можно скорее выбираться из долины
— Правильно, Саймон, я должен позвать на помощь!
И снова Фрэнк стал карабкаться к дороге, которая проходила по гребню. К этому времени уже совсем рассвело, хотя солнце еще не появилось. Поглядев вверх, Фрэнк увидел метрах в пятидесяти над собой человека, который двигался в том же направлении. Уолтер Доннер!
Вожак банды оглянулся. Секунду он и юный детектив смотрели друг на друга. Фрэнк приготовился еще к одной схватке, но, к его удивлению, Доннер повернулся и снова изо всех сил начал карабкаться вверх.
Собрав последние силы, Фрэнк взбирался вслед за ним. Он подтянулся и влез на небольшой выступ. Теперь ноги Доннера висели прямо над ним. Думая о погибшем в разбившейся машине Чете, Фрэнк яростно потянул Доннера вниз, но раздавшееся прямо над ним рычание и внезапный страшный вопль Доннера заставили Фрэнка отпустить ногу бандита.
Фрэнк инстинктивно прижался со своим противником к скале. Огромное тело разъяренной пумы про-летело от них в нескольких сантиметрах. Потеряв при приземлении равновесие, зверь не смог удержать-ся на склоне и быстро покатился под гору.
Доннер вырвался из рук Фрэнка, но тот успел нанести ему удар под ложечку, за которым последовал сокрушительный удар в челюсть.
— Это тебе за Чета! — выдохнул Фрэнк, когда Доннер рухнул, потеряв сознание.
— Эй, наверху! — раздались крики.
Взглянув туда, Фрэнк увидел, что по всему склону взбираются полицейские. Трое из них набрасывали сеть на брызжущую слюной пуму, другие спешили на помощь Фрэнку.
— Молодец, парень! — крикнул первый поднявшийся полицейский. — Доннер чуть было не сбежал!
Отмахнувшись от поздравлений, Фрэнк спросил только:
— Мой брат цел? Осмотрели разбившуюся машину? Полицейский, казалось, был удивлен.
— Джо Харди? Конечно, с ним все в порядке. А про какую машину ты говоришь?
Не теряя ни секунды, Фрэнк бросился обратно в долину.
«Найду Джо и мы... найдем Чета», — думал он, быстро пробираясь между деревьями к дому Доннера.
Дверь хижины без окон была распахнута настежь. Фрэнк бросился внутрь и остановился в полном изумлении.
Из кухни доносились аппетитный аромат жареного бекона и радостные голоса. Возле потайной двери стояли, посмеиваясь, Джо и капитан Мэгуэр. Саймон и Фентон Харди сидели за кухонным столом. А у плиты, готовя блины и не переставая о чем-то громко рассказывать, хозяйничал Чет Мортон!
— Фрэнк! — воскликнул отец. — До чего ж я рад тебя видеть! Замечательно, что это дело успешно завершено!
— Ты знал?
— Один из полицейских передал по радио, что мы в безопасности и что Доннер арестован.
— Ну Чет?.. Как?.. Что?.. — запинаясь, только и смог выговорить Фрэнк.
— Чему ты удивляешься? — гордо произнес Чет, когда сидевшие за столом подвинулись, освобож-дая место для Фрэнка. — Старик Чет отправился за полицейскими и привез их сюда, только и всего!
— А разбившаяся машина... тебя в ней не было?
— Конечно, нет! Всего лишь маленькая хитрость опытного детектива. — С напускной скромностью толстяк пожал плечами. — Я сумел намного опередить своего преследователя и спрятать машину за де-ревьями неподалеку от старой развалины, которую мы видели брошенной на дороге. Положил в нее оде-яло, поджег его и столкнул машину вниз.
Чет сиял.
— Вы бы видели, как она полыхала! А когда этот идиот Сокки, решивший, что со мной все кончено, уехал, я, не включая фар, спустился по верхней дороге и из первого же дома, где был телефон, позвонил в полицию. Сказал, чтобы они поторопились и были готовы к поимке дикого зверя, а также преступников. Когда полицейские приехали, я показал им потайной скат и дом. Им осталось только надеть наручники на бандитов.
— Ты настоящий сыщик, — сказал Фрэнк. — Без тебя мы бы не раскрыли ни одной тайны!
— Что касается меня, — подхватил рассказ Чета Фентон Харди, — то я поспешил сюда, как только допросил тех молодчиков, которых вы задержали.
—Это та самая банда, за которой ты охотился? — спросил Фрэнк.
— Конечно, — ответил его отец. — Все они теперь за решеткой. Ботинок Уэббера точно соответствует снятому шерифом Экером слепку, поэтому адвокату ничего не оставалось делать, как только признаться в поджоге. А в двух подземных переходах мы обнаружили склад украденных товаров. Уэббер признался также, что продал все награбленное, кроме носовых частей для ракет, причем организовал продажу че-рез одного аукциониста в Нью-Йорке.
— Он ведь задерживал решение по делу о наследстве Доннеров, пока они с Доннером не разделаются с крадеными товарами, — добавил Джо. — А шпионил в лесу за нами и за Уэббером Сокки. Доннер даже своим людям не доверял. Кстати, Уильям и Элизабет Доннер не принимали никакого участия в этом де-ле. Они невиновны.
— Моя работа завершена, — заключил мистер Харди. — Вы втроем, ребята, выполнили большую ее часть. Это означает, что главная часть как успеха, так и денежного вознаграждения причитается вам.
— Они это заслужили! — с жаром воскликнул капитан Мэгуэр.
— Я отдаю свою долю Саймону, — сразу же объявил Фрэнк.
— Мы тоже, — мгновенно поддержали его Джо и Чет. — Возможно, хирургическая операция вернет ему голос.
— Я уверен, что медицина может многое сделать, — сказал Фентон Харди. — И если вдруг окажется, что голос восстановить нельзя, то существует множество аппаратов, которые ему помогут. Мы в любом случае пошлем его учиться в художественную школу. Как я понимаю, у него большие способности к ри-сованию.
— Колоссальные! — с восхищением воскликнул Чет. — Единственная награда, которую я хочу полу-чить за расследование, это Мистери. Да, и еще. Я хочу, чтобы мисс Доннер отдала Скиппи маленькому Бобби Томпсону.
— Будет сделано, Чет, — пообещал мистер Харди.
— Остается только решить, что делать с пумой, — сказал Джо. — Предлагаю отдать ее в зоопарк и повесить на клетке табличку: «Эта пума раньше считалась ведьмой и наводила ужас в Черной долине».
— Может, отдать в зоопарк и парочку сов? — предложил Чет. — Действительно, их зловещий крик наводил на меня такой ужас!


Репка Сказки